Un centro de joyería espera que la gentrificación no abrume la historia

BIRMINGHAM, Inglaterra – El deleite de Kirsty Griffiths fue evidente cuando sostuvo un par de bandas de oro de 22 quilates, recién remodeladas del pesado anillo de bodas de su abuelo.

“Uno para mí y mi propia boda y otro para mi tía”, dijo recientemente la Sra. Griffiths, de 31 años, dentro de un pequeño taller de joyería aquí. “Mi abuelo le había dejado el original”.

Los anillos ahora llevan el sello distintivo de la Oficina de Ensayos de Birmingham en forma de ancla que certifica la pureza del oro y la insignia LL de su creadora, Lora Leedham.

La Sra. Leedham, de 35 años, es parte de una generación de artesanos independientes que trabajan junto a grandes compañías patrimoniales en el barrio aburguesado conocido como Jewelry Quarter, un centro para los fabricantes desde el siglo XVIII.

Las guías de visitantes dicen que alrededor del 40 por ciento de todas las joyas hechas en Gran Bretaña hoy en día se crean en el trimestre (aunque nadie entrevistado para este artículo pudo confirmar ese número). Pero muchos en Gran Bretaña consideran que el vecindario, que cubre aproximadamente 270 acres en esta ciudad multicultural de más de 1.1 millones en la región de West Midlands, vale la pena el viaje para comprar artículos a medida como anillos de boda y de compromiso.

El Jewelry Quarter Development Trust, un grupo que trabaja para revitalizar el trimestre, estima que más de 800 negocios relacionados con la joyería, incluidas más de 100 tiendas minoristas, operan en el área. Proporcionan trabajo para 4.000 personas, según Ben Massey, director de marketing de la Asociación Nacional de Joyeros, que también tiene su sede aquí.

El sendero para caminar del patrimonio del fideicomiso guía a los visitantes a través de la combinación de escaparates antiguos y nuevos y otros puntos de interés histórico. En el Museo del Barrio de las Joyas, los visitantes pueden reservar recorridos en “cápsula del tiempo” que muestran el edificio victoriano de ladrillo rojo de dos pisos del museo tal como estaba el día de 1981 cuando cerró la empresa de joyería Smith & Pepper después de más de 80 años en el sitio.

El barrio también alberga la Escuela de Joyería, establecida en 1890 y ahora parte de la Universidad de la Ciudad de Birmingham, que dijo que la matrícula anual de 400 a 500 estudiantes de la escuela la convierte en la escuela de este tipo más grande de Europa.

Pero el trimestre ha estado cambiando, con la mudanza de hoteles de moda y cafés de comida orgánica y los almacenes de ladrillos de poca altura vacíos que se han convertido en apartamentos de lujo, lo que ha llevado a muchos joyeros a expresar su preocupación de que el comercio está siendo expulsado a medida que los espacios son rescatados o reutilizados y los alquileres aumentan inevitablemente.

El sitio web del fideicomiso, por ejemplo, muestra el proyecto de un desarrollador, por un total de 258 millones de libras, o $ 358 millones, para convertir un estacionamiento en “un vecindario completamente nuevo, incluida una torre de 39 pisos”. Otro desarrollador está convirtiendo un pub abandonado llamado Gothic y edificios vecinos en apartamentos, un restaurante y un hotel boutique junto con lo que el marketing del proyecto describe como “espacios comerciales / creativos” ocupados por “comercios locales e independientes”.

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Un portavoz del Ayuntamiento de Birmingham emitió una declaración que decía: “Damos la bienvenida a la inversión y los nuevos desarrollos en Birmingham, y el consejo está comprometido a lograr un crecimiento inclusivo que beneficie a todos en todas nuestras comunidades. Continuaremos haciendo todo lo posible para asegurarnos de que este sea el caso a través de nuestra participación en la regeneración en curso del Barrio de las Joyas y otras partes de la ciudad “.

La Sra. Leedham, al menos hasta ahora, ha evitado tener que mudarse.

“No tengo un taller grande y elegante”, dijo. “Tengo un taller victoriano polvoriento con historia y recuerdos y ventanas rotas, y a la gente que me visita le encanta porque es auténtico y creo que así debería ser. Yo hago todo a mano; eso también es enormemente importante “.

El joyero dijo que le enseñaron “a la antigua, con una sierra y una lima”. Su banco de trabajo de madera está cubierto de herramientas: limas, martillos, pinzas, fresas para taladrar, un bloque abovedado para dar forma al metal y una llama de gas. El banco en sí “pertenecía al joyero que estuvo aquí durante 40 años antes que yo y tiene que tener como 100 años”, dijo.

Pero el edificio donde fabrica joyas desde 2006 tiene un nuevo dueño. Afortunadamente, dijo, la compañía “simplemente nos está trasladando al piso de arriba a nuevos talleres y dice que mantendrán el mismo alquiler durante los próximos dos años. Han sido muy amables “.

Estar en el trimestre también ha sido importante para el fabricante independiente James Newman, de 45 años, quien comenzó vendiendo piezas en ferias de arte y ferias comerciales, pero ahora tiene varios empleados en su taller y una elegante sala de exposiciones minorista en el nivel del suelo.

“Cuando la gente entra por nuestra puerta, nos vemos y nos sentimos un poco diferentes, un poco como el restaurante donde se puede ver la comida que se prepara”, dijo durante una entrevista junto a su perro, Fudge. “Pueden ver que tenemos un taller. Puedes escuchar el taller “.

“Más personas están más interesadas en una pieza que tiene más significado que simplemente comprarla lista para usar”, dijo. “Les gusta saber que alguien ha hecho una pieza para ellos o con ellos. Les gusta saber quién es esa persona. Me gusta mucho el hecho de que puedas ser parte de la historia de alguien “.

Newman, que pasó tres años en la escuela de joyería de Birmingham, describió sus diseños como “un poco más rústicos, un poco más bohemios, un poco más ‘excavados en la tierra’. Algunas de las piezas parecen tener 1000 años, pero solo las hemos hecho esta semana “.

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Una vitrina contenía piezas como un anillo con una banda de platino texturizada y forjada a mano y un diamante gris en forma de pera. Otro sostenía un colgante de plata con oro amarillo de 18 quilates soldado a la superficie. Los precios de los artículos en exhibición oscilaron entre £ 380 por un anillo de piedra de nacimiento de cuarzo turmalizado hasta £ 10,500 por un anillo de platino y diamante de sal y pimienta de 2 quilates.

“Si está buscando un diseño clásico, digamos un anillo Tiffany-esque de cuatro garras con un diamante blanco, entonces el Jewelry Quarter es muy bueno porque todas las tiendas tienen el mismo diseño y están compitiendo en precio”, dijo. “Pero para las personas que entran por nuestra puerta, se hace bastante evidente con bastante rapidez que no solo estamos comprando cosas; no estamos fabricando nada en masa “.

Newman ve los pros y los contras de los cambios en el trimestre. “Hace veinte años vivía muy poca gente aquí, era muy industrial”, dijo. “Ahora se ha convertido en un lugar genial para vivir. Hay más bares, más restaurantes, más ambiente nocturno. Hace veinte años, después de las 5 de la tarde, te preocupaba bastante caminar por algunas calles “.

Aún así, le resulta “frustrante” que muchos de los edificios antiguos del barrio no se estén manteniendo, “entonces los desarrolladores entrarán y mantendrán una fachada y construirán 600 pisos detrás de ella”.

Para los fabricantes independientes que no tienen un escaparate a nivel de calle como el Sr. Newman, el boca a boca es especialmente importante. Kate Smith, de 43 años, cuyo primer banco de trabajo estaba en el garaje de sus padres, pero cuyo estudio ahora está un piso por encima del Sr. Newman, se especializa en diseños inspirados en la naturaleza para anillos alternativos de boda, compromiso y eternidad.

“Estamos escondidos detrás de escena, por lo que no necesariamente sabrás que estamos aquí”, dijo, “pero me gusta así. Hace que la visita de un cliente sea muy especial para ellos “.

No podía imaginarse no trabajar en el barrio, dijo. “Este es el año más ocupado que he tenido. Tenemos muchos de mis proveedores de piedras preciosas y distribuidores de metales aquí, por lo que es enormemente conveniente. Ha cambiado, pero todavía parece que eres parte del tejido de la zona “.

Para las parejas que quieran hacer sus propias alianzas de boda, está el Quarter Workshop, dirigido por Victoria Delany, de 39 años. Realizado en un estudio dentro de una antigua fábrica de ataúdes y ahora museo, el curso de un día cuesta £ 480 más materiales, que pueden variar entre Desde 65 libras esterlinas por una fina banda de oro de 9 quilates hasta más de 600 libras esterlinas por una gruesa de oro de 18 quilates.

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Su taller está en una calle concurrida con nuevas construcciones y, dijo, “Hay una sensación subyacente de que quizás algunos de los oficios serán expulsados ​​del área y se está convirtiendo en otra cosa”.

Y el medio ambiente ya ha cambiado de alguna manera, dijo. “Cuando caminas por el barrio, también puedes ver muchos escaparates que venden cosas muy similares”, dijo, “con una especie de estilo ‘superaremos cualquier precio’ que no te da la historia completa del barrio y los artesanos que están aquí ”.

Por supuesto, algunas de las marcas tradicionales más importantes aún permanecen.

Henry Deakin, de 39 años, es director gerente y el miembro de la familia de séptima generación que dirige Deakin & Francis. Su fábrica, especializada en complementos masculinos como gemelos esmaltados y anillos de sello de oro, sigue funcionando en el edificio donde fue fundada en 1786.

“Somos un poco como un iceberg aquí”, dijo. “No quedan muchos otros fabricantes británicos como nosotros en el barrio de la joyería”.

La compañía dice que el 25 por ciento de su negocio anual de £ 3.5 millones proviene de los Estados Unidos, trabajando con marcas como Bergdorf Goodman, Tiffany & Company y Ralph Lauren. También fabrica para nombres británicos y europeos como Asprey, Garrard y Cartier.

Aún así, el cambio está en el aire. “Solíamos estar 250 personas en este edificio”, dijo Deakin. “Ahora tenemos 26 años, por lo que se redujo de inmediato. Pero en realidad lo estamos pasando bien, estamos ocupados “.

La empresa ha abierto una tienda minorista en Piccadilly Arcade en el barrio de St. James de Londres; tiene planes de introducir una nueva línea de joyas de piedras preciosas para mujeres en septiembre; y espera abrir lo que el Sr. Deakin llamó un centro de visitantes “detrás de escena” dentro de 18 meses.

La gentrificación es “un tema candente en este momento”, dijo. “Lo más sensato para nosotros sería vender nuestro edificio mañana, mudarnos a algún lugar, tener una fábrica especialmente diseñada y muy elegante.

“Pero eso no es realmente de lo que se trata. Tenemos la suerte de ser dueños de nuestro edificio, aunque es tentador cuando los desarrolladores comienzan a dar cifras tontas. Nuestra herencia e historia están aquí y creo que perderemos ese encanto si nos mudamos. Una vez que se ha ido, se ha ido “.

Y hay muchas razones para quedarse, dijo: “La oficina de análisis está a la vuelta de la esquina; los artesanos son locales de aquí. Qué pasará en 10 o 20 años, no podría decirlo. Este edificio está un poco húmedo, un poco polvoriento, pero es nuestra casa “.