Un detective condecorado, un sospechoso mafioso: cómo una alianza secreta terminó en reclamos de sangre y traición

Un detective condecorado, un sospechoso mafioso: cómo una alianza secreta terminó en reclamos de sangre y traición


El Escalade se dirigía por un tramo triste e industrial en Commerce cuando la primera bala se enterró en la espalda del conductor. Pisó el acelerador. Las balas se estrellaron contra el auto. La sangre se escapó de sus entrañas.

El SUV negro transportaba al hijo de Lev Aslan Dermen, un magnate petrolero y presunto personaje del crimen organizado. Su hijo escapó ileso.

El tiroteo llamó poco la atención hasta un año después, cuando un extorsionista de la mafia mexicana contactó a un detective del Departamento de Policía de Los Ángeles desde la cárcel con una historia sorprendente: el pistolero era miembro de una pandilla, dijo, pero un detective de Glendale le había ofrecido $ 100,000 a «Asustar» a alguien, según una declaración jurada que detalla su declaración.

El detective, John Saro Balian, fue asociado cercano de Dermen durante una década, según revelaron documentos y testimonios judiciales. Viajaron juntos a Turquía y festejaron juntos en Las Vegas. Dermen llegó a confiar en el detective la tarea más delicada, según los registros.

La acusación de que Balian traicionó a su socio y organizó el ataque del 14 de julio de 2016 sigue sin probarse. Ningún gatillo ha sido acusado. Si bien el supuesto papel de Balian en el tiroteo se detallaba en los documentos de la corte, no fue acusado en el incidente y, en cambio, se declaró culpable de tres delitos graves, ninguno de ellos violento.

Su abogado, Craig Missakian, negó que el detective estuviera detrás del tiroteo y dijo en el tribunal que las acusaciones provenían de la boca de testigos que, enfrentados a prisión por delitos propios, estaban tratando de salvarse «señalando con el dedo a un alto perfil policía.»

Dos años después del ataque, el detective y el magnate del petróleo estaban tras las rejas: Balian acusó en Los Ángeles de ocultar a los agentes federales sus tratos con la mafia mexicana, acusó a Dermen en Utah, implicado en una estafa de subsidio de energía que supuestamente estafó al Tesoro de los Estados Unidos. de $ 511 millones.

The Times reconstruyó la historia de su alianza improbable y su amargo final a través de registros judiciales, testimonios y entrevistas con personas que conocían a ambos hombres.

Cada uno de ellos llegó al sur de California cuando eran niños, Dermen de Armenia, Balian de Turquía, donde su familia armenia huyó de la agitación religiosa y política. Pero sus vidas en los Estados Unidos tomaron caminos muy diferentes.

La familia de Balian abrió un pequeño restaurante en el condado de Orange. Mientras jugaba con las mesas y lavaba los platos cuando era niño, vino a ver a los policías que comían allí como una segunda familia, escribió su abogado en los documentos de la corte.

Balian se inscribió en la academia de policía a los 23 años y se unió al Departamento de Policía de Montebello en 1996. Floreció allí: Oficial del Año en 2001, aprovechado para unirse a la unidad de pandillas. «Fue visto como una estrella brillante», dijo un ex colega que no quería ser identificado debido a los lazos admitidos de Balian con el crimen organizado. «Todos pensaban en el mundo de él».

Dermen, nacido Levon Termendzhyan, dejó Armenia a los 14 años para ir a Los Ángeles. Se inscribió en Hollywood High y tomó su primer trabajo bombeando gas en una estación de La Crescenta. En el cuarto de siglo que siguió, Dermen compró estaciones de servicio, abrió una serie de paradas de camiones y comenzó compañías petroleras en Vernon y Commerce, dijo en una deposición de 2017.

Se volvió enormemente rico. Estuvo en la corte en el Beverly Wilshire y viajó en camionetas negras, flanqueadas por guardaespaldas. Estacionado detrás de la puerta de su casa de Bel Air había un Bugatti, un Lamborghini, un Maybach y un Rolls Royce.

En 1993, Dermen, que entonces tenía 26 años, y su hermano fueron acusados ​​de vender combustible diesel no gravado. Fueron absueltos y nació el mito de Dermen de operar más allá del alcance de la ley, escribieron los fiscales federales en una reciente presentación judicial.

Durante los siguientes 25 años, Dermen y su imperio energético fueron investigados por el Servicio de Impuestos Internos, la Agencia de Protección Ambiental, Investigaciones de Seguridad Nacional, el FBI y los departamentos de policía de Glendale y Los Ángeles, según la evidencia presentada durante el juicio de su asociado. , el atractivo de su primo de una condena por secuestro y órdenes de arresto sirvió en la casa y negocios de Dermen en 2017.

Lev Aslan Dermen, izquierda, está acusado de conspirar con Jacob Kingston, derecha, para robar cientos de millones de dólares en subsidios para biocombustibles.

(Fiscalía de los EE. UU.)

Era sospechoso de lavar dinero, evadir impuestos, robar combustible y venderlo en sus estaciones de servicio, según muestran las órdenes de arresto; nunca se presentaron cargos. Fue arrestado por la policía de Glendale en 2003, acusado de blandir una pistola a un detective vestido de civil que seguía a su primo, y absuelto después de dos juicios. Las autoridades policiales aún tienen que convencer a un jurado en cualquier lugar de que Dermen cometió un delito grave.

Mark Geragos, quien ha representado a Dermen durante más de una década, ha insistido ante los jueces y jurados de que su cliente no es un capo criminal, solo un empresario inteligente y exitoso en la industria del petróleo y el gas.

En 2006, Balian era el portavoz del Departamento de Policía de Glendale, tras haberse transferido de Montebello dos años antes. Dermen estaba esperando juicio en el presunto asalto del detective de Glendale. En circunstancias que aún no están claras, los dos se conocieron ese año en una tienda de delicatessen en Burbank.

Los abogados de ambos hombres no discutieron lo que sucedió allí. Pero durante la próxima década, los dos se acercaron. Dermen «se rodeó» de agentes de la ley, escribieron los fiscales federales en una reciente presentación judicial, para transmitir a los socios comerciales que estaba aislado del enjuiciamiento.

Un jurado federal en 2018 condenó a Felix Cisneros, un agente de Investigaciones de Seguridad Nacional, por ayudar ilegalmente al socio comercial de Dermen a viajar entre Estados Unidos y México, donde estaba negociando un acuerdo en nombre de Dermen con Pemex, la compañía petrolera estatal. Cisneros dijo a los investigadores que intervino como «un sólido» para Dermen y Balian, quienes, según dijo, también estuvieron involucrados en el incidente, según una transcripción de la entrevista. Cisneros pasó un año en prisión por el delito.

Balian era el compañero frecuente de Dermen. Los dos fueron retirados en LAX antes de abordar un vuelo a Estambul en 2011. Balian dijo a la aduana que llevaba 18,000 dólares en efectivo que pertenecían a Dermen, según un documento de la policía revisado por The Times. Nada en el documento sugiere que llevar el efectivo fuera ilegal.

En 2014, según una declaración jurada de su arresto, Balian asumió una tarea delicada. El primo de Dermen, un emigrado achaparrado de la Unión Soviética conocido como «Gordo», cumplía cadena perpetua en la prisión estatal de Pelican Bay por una conspiración para secuestrar. El punto central de su condena fue el testimonio de un hombre llamado James Anthony Patlan, según una decisión de la corte de apelaciones que resumió el caso.

Patlan había intentado en 2002 secuestrar a un rico panadero armenio a punta de pistola en Glendale. Detenido esa noche en el Glendale Memorial Hospital, le dijo a un detective que se unió al secuestro frustrado por un hombre armenio bajo y con sobrepeso que solo conocía como «Gordo».

Se muestra una alineación de posibles «Gordos», Patlan escogió al primo de Dermen, Arutyun Khrayan, quien se puso 5’1 y pesaba 225 libras, de acuerdo con la decisión de la corte de apelaciones. Khrayan fue condenado por secuestro por rescate en 2008.

Seis años más tarde, con el primo de Dermen apelando el veredicto, Balian le ofreció a un asociado vinculado a la mafia mexicana $ 80,000 para encontrar a Patlan y convencerlo de que se retractara, según el asociado, cuyas declaraciones se detallan en la declaración jurada de arresto de Balian. Patlan estaba fuera de prisión, cumpliendo una condena de 10 años. Equipados con direcciones y números de matrícula, dos miembros de la pandilla, Pete Cordero y Jorge «Bouncer» Gray, se dispusieron a encontrarlo, Gray testificó en agosto.

la-me-the-detective-and-the-kingpin2.JPG

Jorge Gray, que se muestra aquí después de su arresto en 2015, ha testificado que el detective de Glendale John Saro Balian lo denunció, lo que le permitió huir.

(Tribunal de Distrito de EE. UU.)

«Intentaban pagarle», explicó Gray a un jurado en un tribunal federal. «Gordo, ya sabes, su familia quería que lo liberaran, y estaban dispuestos a pagarle a este tipo para que retractara su declaración».

«Si hubiera encontrado a este testigo», le preguntó un abogado defensor, «y él dijo:» No, muchas gracias, no me interesa, ¿simplemente se iría? «

«No», dijo Gray.

Nunca encontraron a Patlan, Gray testificó, y Khrayan permanece en prisión. Missakian, el abogado de Balian, reconoció en la corte que el detective intentó localizar al testigo. Pero «el esfuerzo», dijo, «era tratar de hacer que el Sr. Patlan dijera la verdad» sobre un proceso «muy contaminado e inquietante» que la policía de Glendale usó para implicar al primo de Dermen en el secuestro.

La persecución puede no haber encontrado a Patlan o haber sacado al primo de Dermen de la prisión, pero sí puso a Balian en contacto con la mafia mexicana, el sindicato criminal nacido hace seis décadas en el sistema penitenciario de California, según la declaración jurada de su arresto.

Los asociados de la pandilla, que intercambian testimonios por clemencia, han implicado al detective en varios complots de extorsión. No ha sido acusado en ninguno de ellos. Al parecer, una de ellas nació después de que Cordero, a quien Balian se había alistado para encontrar a Patlan en 2014, fuera asesinado a tiros en Highland Park.

José Sánchez, un asociado de la mafia mexicana, testificó en una sala de audiencias de Van Nuys en diciembre que él y el detective asistieron al funeral de Cordero en Rose Hills, luego rechazaron a un agente de fianzas armenio que, según se dice, estaba en una lista de éxitos elaborada después del asesinato de Cordero.

Balian transmitió una orden del mejor amigo de Cordero, un miembro de la mafia mexicana encarcelado encargado de vengarse, Sánchez testificó: El fiador, Mihran Papazian, podría recomprar su vida por $ 100,000.

«No puedo pagar eso, no puedo pagar eso, no tengo ese tipo de dinero», recordó Sánchez alegando el fiador. «Balian seguía diciendo:» Te están engañando porque no tienen dinero «. Para seguir abofeteándolo, para seguir presionándolo y pagarán».

Con Papazian demostrando que no cooperaba, el detective le dijo a Sánchez que contratara a alguien para que disparara su auto frente a su casa, testificó Sánchez. Dijo que objetó: «No iba a hacer que se derribara la casa de alguien por una mierda, especialmente si venía de un policía».

A través de su abogado, Balian dijo que «no tiene idea de qué estaba hablando Sánchez y negó cualquier verdad en sus afirmaciones».

Papazian intentó aplacar a Sánchez con armas de fuego y seis libras de marihuana, testificó Sánchez. Dijo que mantuvo las armas, vendió la marihuana y le dio a Balian $ 1,000 de los ingresos. Sánchez fue arrestado por un cargo de extorsión.

Pero los problemas del fiador no terminaron allí. Un domingo por la mañana en octubre de 2017, su padre de 73 años regresó de pasear al perro de la familia y fue asesinado a tiros frente a la casa de Papazian en Valley Glen. Cinco meses después, el amigo y primo de Papazian fueron abatidos a tiros en su porche delantero.

Los asesinos enviados por la mafia mexicana habían confundido al primo, amigo y padre de Papazian con el fiador, dijeron las autoridades en una audiencia preliminar. No se presentaron testimonios ni pruebas en la audiencia que implicaran a Balian en los asesinatos.

Para 2016, dos puntos de vista de Balian se habían desarrollado dentro de la sede de la policía de Glendale. Para sus supervisores, parecía tan trabajador y de buen humor como siempre. Tomó la delantera en nueve investigaciones ese año, incluida una que generó 13 libras de heroína y una mención en Glendale News-Press, señaló su evaluación de desempeño.

Un sargento lo describió como «confiable y confiable», «siempre optimista» y aportando al equipo de narcóticos «una sensación de moral alta, buen trabajo en equipo y cohesión».

Para entonces, un grupo de trabajo dirigido por el FBI, centrado en el crimen organizado ruso y armenio y estacionado en el mismo edificio, había tenido una impresión muy diferente del detective. En diciembre de 2015, un ladrón de autos le dijo a una sala llena de agentes, que estaban investigando a un presunto narcotraficante, que su objetivo tenía un asociado que llevaba una placa y una pistola. En una serie de fotografías, el ladrón identificó a Balian «sin dudarlo», dijo la declaración jurada de su arresto.

Los agentes consideraron si reclutar a un oficial de Glendale para acercarse a Balian y proponerles que cometan crímenes juntos, de acuerdo con los documentos policiales revisados ​​por The Times. Decidieron en contra, razonando que tal estrategia era más probable que levantara sus sospechas que triunfar. Como medida de precaución, los oficiales de Glendale asignados al grupo de trabajo fueron amurallados. Los detectives del Departamento de Policía de Los Ángeles comenzaron a seguir el sedán gris Honda sin marcas de Balian por las calles de Los Ángeles.

Cuando los investigadores se acercaron, su relación con Dermen se derrumbó. En una demanda que se desarrolla en el Tribunal Superior de Los Ángeles, Dermen dijo que las empresas que había ayudado a financiar a Balian, una compañía de bebidas en Nevada y un muelle de combustible en Newport Beach, habían fracasado y el detective le debía dinero. A través de su abogado, Balian negó haber tomado dinero de Dermen y dijo que el negocio de Nevada fue financiado con un préstamo de la Administración de Pequeños Negocios de EE. UU.

Dermen alegó en una declaración que Balian conspiró con un socio comercial separado, Edgar Sargsyan, a quien dice que malversó $ 23 millones, «para desmantelarme y asegurarme de que no serían responsables de las decenas de millones de dólares que deben». Sargsyan, que no respondió a las solicitudes de comentarios, dijo en documentos judiciales que cortó los lazos con Dermen después de enterarse de que estaba bajo investigación. Negó haber robado dinero de Dermen o conspirar con Balian.

La noche del 14 de julio de 2016, el hijo de Dermen estaba en un Escalade negro, que se dirigía a su casa desde la oficina de su padre en Comercio. El guardaespaldas del hijo, que pidió que se ocultara su nombre por motivos de seguridad, le dijo al Times que se detuvo ante una señal de alto cuando sintió un ardor en la espalda baja.

Se dio la vuelta y vio que el relleno de los asientos del SUV llenaba el aire. Se dio cuenta de que alguien les estaba disparando, que los asientos estaban siendo perforados por balas, y golpeó el acelerador. Una vez que llegó a una distancia segura, se detuvo y le dijo al hijo de Dermen que llamara al 911. Se miró las manos, que le habían agarrado el estómago. Estaban cubiertos de sangre.

El grupo de trabajo que investiga a Balian se interesó en el tiroteo: los agentes, que conocían bien a Dermen, en un momento teorizaron que su hijo podría haber sido blanco de una figura del crimen organizado armenio cuyo propio hijo fue asesinado dos meses después, según el testimonio de la corte. Era un callejón sin salida, testificó un agente del FBI en 2018.

Tenían pocas pistas hasta aproximadamente un año después, cuando Sánchez, que enfrentaba un largo período en prisión por extorsión y tráfico de narcóticos, decidió «abandonar», como lo expresó ante el tribunal.

En una entrevista con detectives de LAPD en la cárcel del condado de Los Ángeles, Sánchez implicó a Balian en una serie de crímenes, incluido el tiroteo de Comercio, según la declaración jurada del arresto de Balian.

El detective, dijo, le había ofrecido a él y a otro miembro de la pandilla, Jonathan «Trigger» Montano, $ 100,000 para asustar a alguien, un hombre armenio que no conocía, según la declaración jurada. Sánchez dijo que no participó, pero le prestó su Honda Pilot a Montano, quien le devolvió el auto esa noche, le entregó un arma a Sánchez y dijo: «Creo que lo golpeé».

Esa noche, dijo Sánchez a los detectives, Balian llegó a su departamento en el centro de Los Ángeles y tomó el arma. El teléfono de Balian sonó en la torre de una celda a dos cuadras del departamento de Sánchez a las 10:37 p.m., según la declaración jurada de arresto.

Contactado por teléfono, Montano negó haber conocido a Balian o haber tenido algún papel en el ataque contra el hijo de Dermen. «Todo lo que puedo decir es que son acusaciones falsas», dijo. “Los policías vinieron y me preguntaron al respecto cuando estaba en la cárcel, y les dije que no sé nada al respecto. Nunca he conocido al chico. No tengo nada que ver con él.

El abogado de Balian negó, tanto en el tribunal como en una declaración al Times, que el detective tuviera algún papel en el tiroteo. Puso en duda la credibilidad y los motivos de Sánchez, diciendo que él y otros testigos estaban «obviamente tratando de ayudarse a sí mismos, y si pueden ayudar a sí mismos apuntando con un dedo a un policía de alto perfil, que así sea». Sánchez se declaró culpable de extorsión y cargos de narcotráfico. Jeff Mitchell, el fiscal adjunto de Estados Unidos que procesó a Balian, dijo en un memo de sentencia que no había suficiente evidencia para vincularlo al ataque de manera concluyente.

Balian fue arrestado en mayo de 2018, acusado de mentir sobre sus tratos con la mafia mexicana y figuras del crimen organizado armenio. El detective, recluido en régimen de aislamiento por su propia seguridad, pronto aceptó cooperar y se declaró culpable de tres delitos graves. Admitió haber recibido un soborno de $ 2,000, informar a Gray, el ex asociado de la mafia mexicana, sobre su inminente arresto, y mentir a agentes federales sobre su «relación comercial criminal» con Sánchez, entre otras falsedades.

Un gran jurado en Salt Lake City, mientras tanto, escuchaba testimonios alegando que Dermen había conspirado con Jacob e Isaiah Kingston, líderes de una secta fundamentalista mormona en Utah, para saquear medio billón de dólares en subsidios a los biocombustibles y guardar las ganancias en Turquía. Fue arrestado tres meses después de Balian.

Desde entonces, los fiscales han insinuado por qué se hizo amigo de Balian: Dermen, dicen, acusó a los Kingston de decenas de millones de dólares para ser auspiciados por «el paraguas», como llamó a su camarilla de hombres de la ley. Geragos, el abogado de Dermen, rechazó esta cuenta como un «cuento de hadas» inventado por testigos del gobierno que enfrentan décadas de prisión.

No está claro, según la acusación, si Balian u otros agentes de la ley le proporcionaron a Dermen protección real de la ley o simplemente la impresión de ello. El paraguas «suena como un cuento de hadas», reconoció en la corte un fiscal, Leslie Goemaat, pero Jacob Kingston «creía en esto, él creía en este paraguas». En un caso, Kingston envió a Dermen $ 70 millones para pagar «el paraguas», alegan los fiscales.

Kingston, quien se declaró culpable de varias docenas de cargos de fraude, lavado de dinero y manipulación de testigos, testificará que vio a Dermen y sus asociados entregar efectivo a funcionarios policiales en el sur de California, un juez en Turquía y ministros del gobierno en Belice, escribieron los fiscales en Una presentación judicial.

John Saldivar, primer ministro electo de Belice, ya renunció; Los fiscales revelaron mensajes de texto entre el ministro y Kingston, en los que Saldívar escribió que «realmente [needed] el tramo de febrero «, y que» lo habitual es 25k, pero tal vez sea mejor lidiar con marzo al mismo tiempo «.

El juicio de Dermen comenzó el mes pasado; Si es declarado culpable de todos los cargos, los fiscales dicen que podría pasar el resto de su vida en prisión.

Balian fue sentenciado en marzo pasado. Ofreció poca explicación de lo que llamó «errores serios en el juicio» en una carta a la corte, aunque dijo que deseaba poder decirle a su yo más joven «que ignore el atractivo del dinero». Se le ordenó encarcelar durante 21 meses, 10 de los cuales ya había cumplido, y salió de prisión en noviembre.

Su antiguo colega de Montebello, recordando al joven y ambicioso oficial que había impresionado a tantos, dijo que se sorprendió al escuchar que Balian estaba trabajando con la mafia mexicana y las figuras del crimen organizado armenio, como ha admitido desde entonces.

«Cuando estuvimos allí», dijo, «de eso quería salvar al mundo».



Las ultimas noticias de California, editadas por los corresponsales en California. Si quieres sumarte no dudes en contactarnos.