Un edificio ‘fantasma’ de última oportunidad en Taiwán se convierte en una trampa mortal para muchos

KAOHSIUNG, Taiwán – Huang Chin-chih había escuchado historias inquietantes sobre el “edificio fantasma” y la empleada doméstica de 58 años no estaba emocionada de mudarse allí. Había escuchado sobre las pandillas, las personas sin hogar y la prostitución. Vio a los ocupantes ilegales borrachos, los pasillos oscuros y los montones de basura en las escaleras.

El viernes, tres meses después de mudarse, la Sra. Huang se sentía agradecida de no estar entre los muertos después de que un incendio arrasara el edificio de uso mixto de 13 pisos parcialmente abandonado el jueves por la noche en la ciudad portuaria sureña de Kaohsiung. El incendio mató a 46 de sus vecinos e hirió a decenas más. Fue el incendio estructural más mortífero de Taiwán en más de dos décadas.

“Tenía miedo de este edificio fantasma, pero no tuve más remedio que vivir aquí”, dijo la Sra. Huang, que había salido y regresado para encontrar su casa envuelta en un furioso infierno de llamas naranjas y rojas. “Me siento afortunado de no estar allí esa noche”.

Los fiscales han creado un grupo de trabajo para investigar el estado del edificio en ruinas antes del incendio. Los funcionarios dijeron que estaban investigando la posibilidad de que “factores humanos” estuvieran involucrados en el incendio, que comenzó en el primer piso del edificio comercial y residencial y se extendió rápidamente a los pisos superiores.

El viernes, las autoridades también interrogaron a una pareja después de que se encontró un quemador de incienso quemado en una habitación trasera en el primer piso.

Durante una conferencia de prensa el jueves por la noche, Chen Chi-mai, alcalde de Kaohsiung, se comprometió a realizar una investigación exhaustiva de la tragedia y las normas de seguridad contra incendios de la ciudad.

“Averiguaré si hubo deficiencias en las leyes y regulaciones que rodean a estos viejos edificios que hicieron que las vidas y las propiedades no pudieran estar completamente protegidas”, dijo el alcalde, quien hizo una reverencia con arrepentimiento, junto con varios otros funcionarios locales.

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Para el viernes por la mañana, se habían completado los esfuerzos de búsqueda y rescate y se podía escuchar el sonido metálico del metal cuando los trabajadores con cascos comenzaron a erigir andamios alrededor de la fachada ennegrecida y perforada de los pisos inferiores del edificio. El leve olor a humo flotaba en el aire. Varios funcionarios llegaron a media mañana para dejar crisantemos blancos en la calle frente al edificio destruido.

La Sra. Huang fue una de las muchas personas que preguntaron cómo el fuego pudo haber cobrado tantas vidas. Habló frente a la oficina de un funcionario comunitario, donde estaba tratando de solicitar una compensación.

De mala gana había alquilado su apartamento del octavo piso porque los costos de vivienda se habían disparado en Kaohsiung y pagaría solo el equivalente a $ 100 aproximadamente al mes, aproximadamente un tercio de su salario, por una espaciosa unidad de una habitación. Así que fue a por ello.

Perdió la mayoría de sus posesiones la noche del incendio. Ahora se aloja en un hotel cercano proporcionado por el gobierno.

El número relativamente alto de muertos por el incendio también ha provocado preguntas más amplias sobre los laxos estándares de seguridad en los edificios más antiguos de Taiwán y la negligencia del gobierno hacia las comunidades marginadas.

“Este edificio era un tumor de Kaohsiung”, dijo Hong Xian-kai, hablando frente a los restos carbonizados de la tienda de antigüedades que dirigió en la planta baja del edificio durante casi 30 años. “Nadie lo logró y a nadie le importó”.

Construido en la década de 1980, el otrora próspero edificio en el distrito de Yancheng frente al mar de Kaohsiung se había deteriorado en los últimos años. Los negocios se mudaron, dejando montones de basura en los pisos inferiores abandonados del edificio y en las escaleras. Los bomberos dijeron que la basura aceleró el fuego e impidió los esfuerzos de rescate.

Los funcionarios dijeron que la mayoría de los muertos murieron por inhalación severa de humo. Las víctimas eran en su mayoría residentes de bajos ingresos, ancianos o discapacitados que vivían en unidades estrechas y alquiladas entre los pisos séptimo y undécimo del edificio. Lee Ching-hsiu, el jefe de bomberos de la ciudad, dijo que la mayoría de los residentes estaban dormidos en el momento del incendio, que comenzó alrededor de las 3 am.

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Agregó que los materiales de construcción en los pisos inferiores no cumplían con los estándares de seguridad contra incendios y contribuían a la velocidad con la que las llamas atravesaban el edificio.

El gobierno de Taiwán conoce desde hace mucho tiempo los problemas estructurales y de seguridad que rodean a los numerosos edificios más antiguos de la isla. En 1999, cuando un poderoso terremoto mató a 2.415 personas en la isla, muchos culparon a las malas construcciones por el alto número de muertos.

Si bien se hicieron esfuerzos después del terremoto para revisar los códigos de construcción y reconstruir áreas urbanas, los edificios más antiguos que se habían construido bajo pautas de seguridad obsoletas a menudo se descuidaron, dijo Wang Jieh-jiuh, profesor de planificación urbana en la Universidad Ming Chuan en Taipei.

“Todo el tiempo, la atención se ha centrado en la construcción de estructuras hermosas, cuando realmente debemos centrarnos en la seguridad primero”, dijo el profesor Wang. “El desarrollo urbano no debería tratarse solo del entorno físico”.

El Ministerio del Interior de Taiwán se ha comprometido a fortalecer la aplicación de las leyes que requieren que los edificios más antiguos tengan comités de gestión que ayuden a supervisar los problemas de seguridad. Durante años, el edificio de Kaohsiung había carecido de un comité de gestión oficial. Recientemente, un grupo de residentes se unió para abordar algunos de los problemas de seguridad persistentes de la estructura, que incluían tuberías corroídas, cables eléctricos expuestos y montones de detritos.

Lin Chin-rong, teniente de alcalde de Kaohsiung, dijo que la policía y los bomberos habían inspeccionado el edificio de Kaohsiung cuatro veces desde 2019 y que los bomberos habían publicado un aviso de inspección el martes. Pero el Sr. Hong, el dueño de la tienda de antigüedades, dijo que no estaba al tanto de tales inspecciones.

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“¿Equipo de seguridad contra incendios? ¿Dónde?” preguntó. “Era un edificio peligroso”.

El incendio también expuso problemas más profundos de la falta de apoyo a la población de Taiwán que envejece rápidamente. La edad promedio de los que murieron en el incendio fue de 62 años. La isla está en camino de convertirse en lo que las Naciones Unidas llaman una “sociedad superevejecida” para 2025, cuando uno de cada cinco ciudadanos tendrá más de 65 años.

Los expertos dijeron que el envejecimiento de la población, combinado con una tasa de natalidad en declive, ha ejercido presión sobre la red de seguridad social de la isla, y el tema de la vivienda asequible para los ciudadanos mayores se ha vuelto particularmente importante. El problema se ha visto agravado por la discriminación de los propietarios, que a menudo se muestran reacios a alquilar a los residentes mayores, que se consideran más problemáticos debido a su fragilidad y mala salud.

La mayoría de los residentes del edificio de Kaohsiung eran ocupantes ilegales o inquilinos que pagaban tan solo 70 dólares al mes, a menudo por una pequeña unidad subdividida. Solo nueve de los 120 hogares en el edificio tenían cobertura de seguro contra incendios, dijeron las autoridades.

“El problema no es solo el incendio, sino los muchos problemas estructurales que se encuentran detrás del incendio”, dijo Chen Liang-Chun, profesor adjunto de planificación urbana en la Universidad Nacional de Taiwán.

“En Taiwán, siempre es así”, agregó el profesor Chen. “Los peligros naturales ocurren todo el tiempo, pero los factores provocados por el hombre son los que convierten esos peligros en desastres”.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.