Un éxito de vacuna en Europa que se hunde en Oriente

BRUSELAS – Más del 70 por ciento de la población adulta de la Unión Europea ha sido completamente vacunada, lo que la convierte en uno de los líderes mundiales en vacunación. Pero algunos países de Europa del Este se están quedando atrás, exponiendo al bloque a nuevas oleadas de infecciones y creando una división que, según los funcionarios y expertos de la UE, podría obstaculizar los esfuerzos de recuperación.

Mientras que el 80 por ciento de la población adulta en países como Bélgica, Dinamarca y Portugal han sido completamente vacunados, en Bulgaria esa cifra se desploma a solo alrededor del 20 por ciento, mientras que en Rumania se queda atrás en alrededor del 32 por ciento, según las autoridades europeas.

Las altas cifras en los países de Europa occidental es un logro que pocos hubieran creído posible a principios de este año, cuando los países miembros de la UE, envueltos en lentos lanzamientos, se pelearon con los funcionarios del bloque y los fabricantes de vacunas por problemas de entrega.

Pero las tasas de vacunación en Europa central y oriental están por debajo de la media del bloque, con Bulgaria y Rumanía entre los ejemplos más duros. Esos países, junto con la República Checa, Hungría y Polonia, también tienen algunas de las tasas de exceso de mortalidad más altas de la Unión Europea durante la pandemia, una medida de cuántas muertes ha causado el coronavirus.

En muchos casos, los programas de vacunación en la Unión Europea han tenido éxito, a pesar de un comienzo lento que probablemente causó miles de muertes adicionales.

Veintidós de los 27 estados miembros del bloque han vacunado completamente a más de la mitad de su población. Y los funcionarios de la UE han argumentado que los países más pequeños y más pobres habrían tenido dificultades para adquirir dosis por sí mismos si la Comisión Europea, el brazo ejecutivo del bloque, no hubiera asegurado las vacunas en nombre de los gobiernos nacionales.

Pero las tasas de inoculación han caído en las últimas semanas, particularmente en países como Polonia y Eslovaquia, y las muertes han aumentado en países como Bulgaria y Rumania, lo que genera preocupación por parte de las autoridades del bloque.

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“No podemos permitirnos el lujo de tener partes de Europa menos protegidas, esto nos hace a todos más vulnerables”, dijo Stella Kyriakides, comisaria de salud de la Unión Europea.

Países como Francia y Alemania están a punto de vacunar a millones con inyecciones de refuerzo. España tiene como objetivo inocular pronto al 90 por ciento de su población total. E Italia está considerando hacer que las vacunas sean obligatorias. Pero grandes franjas de la población de las naciones de Europa del Este aún no han recibido una sola dosis.

“La historia que escuchamos sobre la pandemia en Francia, Alemania o los Países Bajos es muy diferente a la que escuchamos en Bulgaria o Polonia”, dijo Ivan Krastev, un politólogo búlgaro y coautor de un informe sobre las percepciones de la pandemia en 12 países de la UE.

La escasez de dosis que acosó a las primeras campañas de vacunación en todo el bloque ya no es un problema. En cambio, la desinformación, la desconfianza en las autoridades y la ignorancia sobre los beneficios de la inoculación parecen estar detrás de la baja aceptación en Europa Central y Oriental.

La Organización Mundial de la Salud advirtió el mes pasado que 230.000 personas en Europa podrían morir a causa del coronavirus en diciembre, citando la desaceleración de las tasas de vacunación y la falta de medidas restrictivas para combatir la propagación.

La situación es aún más grave en algunos de los vecinos de la Unión Europea, a los que el bloque se ha comprometido a suministrar dosis de vacunas. Solo el 23 por ciento de la población total de Albania ha sido completamente vacunada, y ese número cae al 11 por ciento en Georgia y al 3 por ciento en Armenia.

Una ola de muertes por coronavirus en otoño e invierno podría ensombrecer la historia de éxito que los funcionarios de la UE han promocionado en las últimas semanas.

“La experiencia de Covid-19 en Europa ha sido la historia de dos pandemias, y las diferencias en cada historia podrían perseguir al continente durante muchos años”, señaló el informe en coautoría del Sr. Krastev, que fue publicado por el Consejo Europeo de Relaciones Exteriores, un instituto de investigación con sede en Bruselas.

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Bulgaria, que tiene la tasa de vacunación más baja de la Unión Europea, también tiene la tasa de mortalidad más alta del bloque, ajustada por población. “El último lugar en vacunaciones nos coloca primero en mortalidad”, reconoció este mes el ministro de Salud del país, Stoycho Katsarov. “Esa es la conexión lógica”. Las autoridades implementaron nuevas restricciones esta semana en el sector de la hospitalidad y los lugares culturales para tratar de frenar el aumento de casos y muertes.

En Rumanía, la captación de vacunas fue una de las más altas de la Unión Europea, pero se ha ralentizado tanto que los funcionarios de la UE se preguntan si ya ha alcanzado un techo de cristal.

Muchos en pueblos y ciudades pequeñas han evitado las vacunas, con algunos mitos que creen erróneamente que incluyen que las vacunas son más peligrosas que el virus.

El acceso no es el problema, según Valeriu Gheorghita, jefe de los esfuerzos de Rumanía. “Tenemos centros de vacunación fijos, centros de vacunación móviles, centros de vacunación al aire libre”. dijo, y aún, señaló, más de la mitad de los que viven en áreas rurales aún no han sido vacunados.

Rumanía ha tenido que vender o donar millones de dosis no utilizadas, incluso a otros países de la UE; Bulgaria, igualmente, ha pasado a centenares de miles.

Los romaníes, que constituyen alrededor del 10 por ciento de la población de Rumania y Bulgaria, están aún menos dispuestos a vacunarse, según la revista médica The Lancet. Los activistas de ambos países han criticado a sus gobiernos por no incluir adecuadamente al grupo en sus esfuerzos de vacunación.

En Bulgaria, a medida que se llenan las salas de coronavirus en los hospitales, los centros turísticos del Mar Negro están llenos de turistas. En Sofía, la capital, las vacunas se han reducido a un mínimo y los centros de vacunación están casi vacíos.

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En un centro este mes, Mariela Metodieva, de 34 años, dijo que había decidido vacunarse después de que un amigo vacunado se infectara con Covid-19 y desarrolló solo síntomas leves, mientras que varios familiares no vacunados habían sido ingresados ​​en la unidad de cuidados intensivos.

La Sra. Metodieva, dependienta de la tienda, dijo que todavía dudaba de la eficacia y seguridad de las inyecciones. “O vamos a morir de Covid-19 o de la vacuna”, dijo.

Los estudios han demostrado que los efectos secundarios causados ​​por las vacunas son extremadamente raros, pero los medios de comunicación búlgaros han brindado una plataforma enorme a los escépticos.

La inestabilidad política también ha agravado los esfuerzos de vacunación en Bulgaria, ya que el país está a punto de enfrentar su tercera elección nacional en un año. “La élite política no ha asumido la responsabilidad de impulsar una campaña de vacunación a nivel nacional”, dijo Vessela Tcherneva, subdirectora del Consejo Europeo de Relaciones Exteriores y jefa de su oficina de Sofía.

Hay otros problemas estructurales, agregó la Sra. Tcherneva, y señaló que el sentimiento contra las vacunas en Europa del Este y Central tenía sus raíces en una profunda desconfianza hacia las instituciones estatales. Eso podría explicar por qué los gobiernos se han mostrado reacios a implementar mandatos de vacunas como los que se aplican en Francia e Italia, dijo.

La Comisión Europea dice que ha estado ayudando a los gobiernos a combatir la desinformación, pero los funcionarios de la UE tienen una influencia limitada porque los países miembros están a cargo de sus propias campañas de vacunación.

“La Comisión Europea ha hecho todo lo posible”, dijo Tcherneva. “Puede ayudar a los países a comprar vacunas, lo que ha hecho, puede asegurarse de que todos los ciudadanos de la UE tengan acceso a ellas, pero no puede hacer cumplir o presionar a los gobiernos sobre cómo administrarlas”.

Elian Peltier y Monika Pronczuk informó desde Bruselas, y Boryana Dzhambazova de Sofia, Bulgaria. Kit Gillet contribuido reportado desde Bucarest, Rumania.