Una estrella del tenis chino emerge en un momento precario

PARÍS — Para simplificar las cosas para sus amigos occidentales con problemas de mandarín, la estrella del tenis china en ascenso Zheng Qinwen a menudo se conoce con el apodo de Ana.

Pero si ves a la adolescente Zheng golpear un golpe de derecha, un servicio o casi cualquier golpe en una cancha de tenis, su primer apodo en inglés parece más apropiado.

“Al comienzo real en IMG, me llamaban Fire”, dijo en una entrevista en el Abierto de Francia el viernes, refiriéndose a su empresa de gestión, IMG.

De hecho, hay mucho poder y pasión en el juego de Zheng, como lo demostró en su victoria en la segunda ronda sobre Simona Halep. Clasificado No. 74 y escalando, Zheng, una novata del Abierto de Francia de 19 años con una personalidad viva, es una de las jugadoras jóvenes más prometedoras del mundo mientras se prepara para enfrentar a Alizé Cornet de Francia el sábado en el Philippe Chatrier principal. Tribunal.

Pero la carrera de Zheng llega en un momento particularmente incierto para una emergente estrella del tenis chino. Ella es una de las líderes de la llamada generación Li Na: el grupo de jóvenes jugadoras chinas que gravitó hacia el juego después del éxito de Li, la primera campeona individual de Grand Slam de China y una de las atletas femeninas con mayores ingresos. “Li Na me hace pensar en grande”, dijo Zheng, que solo tenía 8 años cuando Li ganó el Abierto de Francia en 2011.


Li, quien se retiró en septiembre de 2014 a los 32 años, fue uno de los catalizadores de la decisión del WTA Tour de aumentar su presencia en China, completando su calendario de final de temporada con torneos en el país, incluidas las Finales de la WTA, los campeonatos de fin de año del circuito. , que se mudó a Shenzhen, China, en 2019 durante 10 años y ofreció un premio récord de $ 14 millones, incluido un cheque del ganador de más de $ 4 millones.

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Pero a pesar del acuerdo a largo plazo, aún tiene que haber otra Final de la WTA en China y ningún evento de gira de ningún tipo desde que los eventos deportivos mundiales se interrumpieron a principios de 2020 cerca del comienzo de la pandemia de coronavirus. Aunque la gira se reanudó en otras partes del mundo más tarde ese año, China mantuvo sus fronteras cerradas a la mayoría de los visitantes internacionales y eventos deportivos internacionales.

En diciembre, el WTA Tour suspendió todos los torneos en China debido a las denuncias hechas por Peng Shuai, una destacada jugadora china. En una publicación en línea, Peng acusó a Zhang Gaoli, ex viceprimer ministro de China, de agresión sexual. La publicación se eliminó rápidamente y se censuró la conversación en línea sobre Peng en China.

La WTA solicitó garantías de su seguridad, una línea directa de comunicación con ella y, lo que es más improbable a la luz del contexto chino, una investigación completa y transparente de las acusaciones. Desde entonces, Peng reapareció en público en China y sugirió que su publicación en línea había sido malinterpretada y que no había hecho acusaciones de agresión sexual. También anunció su retiro a los 36 años. Pero aunque el tema se ha desvanecido en gran medida de los titulares, el WTA Tour no ha levantado la suspensión ni se ha retractado de sus demandas de una investigación. Todavía no puede comunicarse con ella directamente y le preocupa que haya sido obligada a retractarse.

La WTA ya ha anunciado que no regresará a China esta temporada, y es posible incluso sin la suspensión de la WTA que el gobierno chino no hubiera permitido que los torneos siguieran adelante en 2022 considerando que numerosas ciudades importantes, incluida Shanghái, han sido bloqueadas. disminuyó en las últimas semanas debido a las nuevas restricciones en medio de un aumento en los casos de coronavirus.

Por ahora, y quizás un poco más, Zheng y sus compatriotas no tienen un escaparate chino para sus talentos a pesar de que la gira masculina no ha suspendido sus eventos en China.

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“Por supuesto, me gustaría poder jugar en casa”, dijo Zheng. “Sé que es una decisión de China y no puedo hacer nada. Vamos a ver.”

La ausencia de tres años de eventos a nivel de gira en China también significa que Zheng y las otras jugadoras chinas deben permanecer en el extranjero incluso más de lo habitual.

“Estoy triste porque si hacen muchos torneos en China, entonces tengo la oportunidad de volver”, dijo.

Zheng, que ahora reside en Barcelona, ​​España, y es entrenada por Pere Riba, exjugador masculino entre los 100 mejores, ha pasado gran parte de su corta vida fuera de casa. Originaria de la ciudad de Shiyan, en el centro de China, sus padres animaron a Zheng a elegir un deporte.

“Mis padres me pidieron que eligiera entre baloncesto, bádminton y tenis, y descubrí que mi deporte favorito es el tenis”, dijo Zheng, quien también pasó dos años jugando tenis de mesa antes de perder el interés. “Sentí que había más espacio para competir. El tenis es un juego de elección. No se trata de quién es más fuerte o quién es más poderoso o quién es más rápido. Cada decisión que tomas en la cancha puede cambiar el partido”.

Era hija única, pero dijo que se mudó a Wuhan, la capital de la provincia de Hubei y a unas 250 millas de Shiyan, cuando solo tenía 8 años. Dijo que pasó cuatro años allí.

“Ese fue un momento difícil para mí porque no estaba con mis padres en ese momento”, dijo. “Venían a visitarme como una vez a la semana o dos semanas una vez”.

Ella dijo que fue decisión de su padre que ella se uniera al programa de tenis en Wuhan tan joven. “Él vio que yo era bueno en el tenis y quería ver si podía hacer algo”, dijo.

Los buscadores de talentos pronto estuvieron de acuerdo. IMG la firmó con un contrato a los 11 años, poco después de que su padre convenciera a su madre de hacer el largo viaje a los Estados Unidos con Zheng en noviembre de 2013 para participar en el Nick Bollettieri Discovery Open, un evento en la IMG Academy en Bradenton. , Fla., que estaba abierto a jugadores jóvenes sin invitación.

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“Mi madre no quería ir”, dijo Zheng. “Pero mi padre dijo que ahora ella es la mejor de China a su edad, así que ahora tienes que ver dónde está en el mundo”.

¿Su primera impresión?

“El primer pensamiento que tuve en la cabeza fue, ‘Vaya, el cielo es tan azul’”, dijo. “Porque China, ya sabes, tenía un poco de contaminación en ese momento”.

Una vez en la cancha, trajo el trueno.

“Yo estaba allí”, dijo Marijn Bal, quien se convirtió en una de las agentes de Zheng en IMG. “Y los entrenadores estaban viendo todos los partidos y decían: ‘Tienes que venir. Está esta chica china que es increíble’”.

Al regresar a China, finalmente se mudó a Beijing para entrenar en una academia dirigida por Carlos Rodríguez, el entrenador argentino-belga que trabajó con Li al final de su carrera y pasó más de una década entrenando a Justine Henin, ex No. 1 jugador

Zheng dijo que pasó 90 minutos al día trabajando con Rodríguez durante varios años en técnicas, tácticas y su mentalidad. “Creo que Carlos hizo la base de lo que soy ahora”, dijo Zheng.

Lo que es ahora, con su juego de poder inspirado inicialmente en Serena Williams y Kim Clijsters, es una amenaza para el establecimiento. Eso incluye a Cornet, una estrella francesa de 32 años en quizás su última temporada que no tendrá escasez de apoyo del público el sábado cuando Zheng haga su debut en la cancha central.

“Estoy listo para eso”, dijo Zheng con calma. “Me gusta tocar en los grandes escenarios”.

Sin embargo, hasta nuevo aviso, los grandes escenarios del tenis femenino están todos fuera de China.