Una fuga de cerebros entre los científicos del gobierno empantana las ambiciones climáticas de Biden

WASHINGTON – Juliette Hart dejó su trabajo el verano pasado como oceanógrafa para el Servicio Geológico de los Estados Unidos, donde utilizó modelos climáticos para ayudar a las comunidades costeras a planificar el aumento del nivel del mar. Estaba desmoralizada después de cuatro años de la administración Trump, dijo, en los que los políticos designados la presionaron para que eliminara o minimizara las menciones al cambio climático.

“Es fácil y rápido dejar el gobierno, no tan rápido para que el gobierno recupere el talento”, dijo el Dr. Hart, cuyo trabajo sigue vacante.

La batalla del presidente Donald J. Trump contra la ciencia climática (sus nombramientos socavaron los estudios federales, despidieron a científicos y llevaron a muchos expertos a renunciar o retirarse) continúa resonando seis meses después de la administración Biden. Desde el Departamento de Agricultura hasta el Pentágono y el Servicio de Parques Nacionales, cientos de puestos de trabajo en ciencias climáticas y ambientales en todo el gobierno federal permanecen vacantes.

Los científicos y los expertos en política climática que renunciaron no han regresado. El reclutamiento está sufriendo, según los empleados federales, ya que los trabajos de ciencia del gobierno ya no se consideran aislados de la política. Y el dinero del Congreso para reponer las filas podría tardar años.

El resultado es que los ambiciosos planes del presidente Biden para hacer frente al cambio climático se ven obstaculizados por una fuga de cerebros.

“Los ataques a la ciencia tienen una duración mucho más larga que la de la administración Trump”, dijo John Holdren, profesor de ciencias y políticas ambientales en Harvard y uno de los principales asesores científicos del presidente Barack Obama durante sus dos mandatos.

En la Agencia de Protección Ambiental, las nuevas reglas climáticas y las regulaciones de aire limpio ordenadas por el presidente Biden podrían demorarse durante meses o incluso años, según entrevistas con 10 miembros actuales y anteriores del personal de política climática de la EPA.

El Departamento del Interior ha perdido científicos que estudian los impactos de la sequía, las olas de calor y el aumento del nivel del mar causados ​​por el calentamiento del planeta. El Departamento de Agricultura ha perdido economistas que estudian los impactos del cambio climático en el suministro de alimentos. El Departamento de Energía tiene una escasez de expertos que diseñen estándares de eficiencia para electrodomésticos como lavavajillas y refrigeradores para reducir la contaminación que emiten.

Y en el Departamento de Defensa, un análisis de los riesgos para la seguridad nacional por el calentamiento global no se completó antes de su fecha límite original de mayo, que se extendió por 60 días, dijo un portavoz de la agencia.

Biden ha establecido la agenda más contundente para reducir las emisiones de combustibles fósiles que calientan el planeta de cualquier presidente. Algunos de sus planes para frenar las emisiones dependen de que el Congreso apruebe leyes. Pero el poder ejecutivo podría lograr una buena parte, si el presidente tuviera el personal y los recursos.

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Si bien la administración Biden ha instalado a más de 200 personas designadas por políticos en todo el gobierno en puestos de alto nivel centrados en el clima y el medio ambiente, incluso los partidarios dicen que ha sido lento volver a contratar a los científicos y expertos en políticas de alto nivel que traducen la investigación y los datos en políticas y regulaciones.

Los funcionarios de la Casa Blanca dijeron que la administración de Biden había nominado a más del doble de científicos de alto nivel y funcionarios de políticas científicas que la administración de Trump en ese momento, y se estaba moviendo para llenar docenas de vacantes en juntas y comisiones federales.

También ha creado puestos de cambio climático en agencias que antes no los tenían, como el Departamento de Salud y Servicios Humanos o el Departamento del Tesoro.

“La administración ha sido muy clara acerca de organizar un enfoque de todo el gobierno que haga del cambio climático una pieza crítica de nuestra política interna, de seguridad nacional y exterior, y seguimos avanzando rápidamente para cumplir funciones científicas en la administración para garantizar que la ciencia, la verdad y el descubrimiento tienen un lugar en el gobierno nuevamente ”, dijo un portavoz, Vedant Patel, en un comunicado.

Durante los años de Trump, el número de científicos y expertos técnicos del Servicio Geológico de los Estados Unidos, una agencia del Departamento del Interior y una de las principales instituciones de investigación en ciencia del clima del país, cayó a 3.152 en 2020 desde 3.434 en 2016, una pérdida de alrededor del 8 por ciento.

Dos agencias dentro del Departamento de Agricultura que producen investigación climática para ayudar a los agricultores perdieron el 75 por ciento de sus empleados después de que la administración Trump trasladó sus oficinas en 2019 de Washington a Kansas City, Missouri, según un estudio de la Unión de Científicos Preocupados, un medio ambiental. grupo.

Y en la EPA, el número de especialistas en protección ambiental se redujo de 2.152 a 1.630, una disminución del 24 por ciento, según un informe del comité científico de la Cámara de Representantes, que calificó las pérdidas como “un golpe en el corazón” de la agencia. La EPA está operando bajo su presupuesto de la era Trump de alrededor de $ 9 mil millones, que paga a 14.172 empleados. Biden le ha pedido al Congreso que lo aumente a $ 11,2 mil millones.

Al mismo tiempo, Biden ha ordenado a la EPA que redacte nuevas y ambiciosas reglas que controlen la contaminación causada por el calentamiento climático de los tubos de escape de los vehículos, las centrales eléctricas y los pozos de petróleo y gas, al tiempo que restablece las reglas de la era de Obama sobre la contaminación por mercurio tóxico y la protección de los humedales.

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Algunos científicos de la EPA se enfrentan a una montaña de trabajo que la administración Trump no tocó.

Un programa, el Sistema Integrado de Información sobre Riesgos, o IRIS, evalúa los peligros de los productos químicos para la salud humana. Durante la administración Obama, el programa completó estudios sobre los efectos de 31 sustancias químicas potencialmente dañinas. Durante la administración Trump, el programa completó solo uno: en RDX, un explosivo químico tóxico utilizado en operaciones militares.

“Hay una acumulación enorme”, dijo Vincent Cogliano, exjefe del sistema de información de riesgos, quien se jubiló en 2019. “Mucha gente se ha ido, y eso lo hará más difícil”.

El problema se agrava por la sensación entre los científicos jóvenes de que la política puede descarrilar la investigación federal.

“Mis estudiantes me han dicho, creo en lo que la EPA está tratando de hacer, pero me preocupa que los resultados de mi trabajo sean dictados por los líderes políticos y no por lo que la ciencia realmente dice”, dijo Stan Meiburg. quien dirige estudios de posgrado en sustentabilidad en la Universidad Wake Forest en Winston Salem, Carolina del Norte. Dejó su carrera de 38 años en la EPA el día antes de la toma de posesión del Sr. Trump.

El Servicio Geológico de EE. UU. Perdió a cientos de científicos durante el mandato de James Reilly, un ex astronauta y geólogo petrolero nombrado director por Trump. El Sr. Reilly buscó limitar los datos científicos que se utilizaron para modelar los impactos futuros del cambio climático.

“Lo que vi bajo la administración de Trump, y particularmente bajo el director Reilly, fue una tormenta perfecta, una situación en la que hubo interferencia con la ciencia, una microgestión ineficiente que nos atascó y también negligencia en misiones clave”, dijo Mark Sogge, un ex ecologista investigador de la agencia que se jubiló en enero después de presentar una denuncia contra el Sr. Reilly.

“¿Hubo efectos a largo plazo?” Dijo el Sr. Sogge. “Creo que sí. Muchos de esos proyectos todavía están atrasados ​​y con dificultades “.

Otro autor de la denuncia contra el Sr. Reilly, David Applegate, un científico veterano del Servicio Geológico de Estados Unidos, ha sido nombrado director interino de la agencia. Biden ha solicitado que el Congreso aumente su presupuesto a $ 1.6 mil millones de $ 1.3 mil millones, y la agencia ha contratado a casi 100 científicos bajo la dirección del Dr. Applegate.

Aún así, abundan las vacantes.

Como científica investigadora del Servicio Geológico, Margaret Hiza Redsteer dirigió el Proyecto de Planificación del Uso de la Tierra Navajo, que estudió el cambio climático para ayudar a los funcionarios tribales a planificar la sequía. La financiación de su proyecto se canceló abruptamente en 2017; El Dr. Redsteer renunció poco después.

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Ahora, la administración Biden se enfrenta a una mega sequía en el suroeste, así como a la presión para abordar los efectos del cambio climático en las naciones tribales. La Dra. Redsteer dijo que no se había contratado a nadie para continuar con su trabajo.

Los desafíos de personal se extienden a las agencias de inteligencia y seguridad nacional.

Rod Schoonover renunció a su trabajo como analista del Departamento de Estado en la Oficina de Inteligencia e Investigación que se enfoca en la destrucción ecológica en 2019 después de que el asesor de seguridad nacional de Trump intentó bloquear la ciencia climática del testimonio escrito del Dr. Schoonover ante el Congreso.

Era el único científico de su nivel en cualquier agencia de inteligencia de los Estados Unidos centrada en las manifestaciones del cambio climático en todo el mundo.

“Había uno de mí”, dijo el Dr. Schoonover, cuyo puesto sigue vacante.

“Se escucha mucha retórica sobre cómo el cambio climático y algunos de los otros problemas del sistema de la Tierra son problemas de desarrollo potencialmente catastróficos que enfrenta la humanidad”, dijo. “Pero si camina por los pasillos de una de nuestras agencias de inteligencia, no reflejará eso”.

La agencia “continúa evaluando y, según sea necesario, ampliando nuestra capacidad para priorizar la crisis climática”, dijo Ned Price, portavoz del Departamento de Estado, en un comunicado.

El Departamento de Defensa ha contratado a ocho expertos en cambio climático del Cuerpo de Ingenieros del Ejército; El presupuesto de Biden requiere 17 más.

“Los impactos del cambio climático en la misión del departamento son claros y crecientes”, dijo Richard Kidd, subsecretario adjunto de defensa para energía, medio ambiente y resiliencia, en un comunicado. “Necesitamos una fuerza laboral que refleje ese hecho”.

Para las agencias de inteligencia, tomará tiempo acelerar y poder entregar evaluaciones de riesgo al presidente con respecto al cambio climático, dijo Erin Sikorsky, quien dirigió el análisis de seguridad nacional y climática en las agencias de inteligencia federales hasta el año pasado.

“Tienes que contratar gente nueva; hay que capacitar a las personas para que integren esto en su trabajo diario ”, dijo la Sra. Sikorsky, ahora subdirectora del Centro para el Clima y la Seguridad, un grupo de expertos con sede en Washington. “No es algo que pueda suceder de la noche a la mañana”.

Max Stier, presidente y director ejecutivo de Partnership for Public Service, que estudia la fuerza laboral federal, dijo que la administración de Biden debe enfocarse en modernizar el reclutamiento y mejorar los departamentos de recursos humanos.

“No creo que sea una simple historia de ‘La última administración fue contraria a la ciencia y la actual administración es pro-ciencia, así que todo va a estar bien’”, dijo Steir. “Y no hay ninguna ley que puedas aprobar que arregle todo esto”.