Una mejor manera de medir la inmunidad en los niños

Para Jacqueline Almeida, la próxima semana no puede llegar lo suficientemente pronto.

Ha visto a sus amigos poner los ojos en blanco cuando les pidió encontrarse al aire libre. Ha intentado sin éxito convencer a su hermana de que vacune a su hijo. Extraños le dijeron en Twitter que poner a su hija una máscara equivalía a abuso infantil.

Y, sin embargo, las vacunas para los estadounidenses más jóvenes enfrentaron retraso tras retraso. “Fue muy decepcionante, mes tras mes, ver que todo se empujaba”, dijo la Sra. Almeida, de 33 años, que vive en Franklin, Tennessee.

Pero ahora hay buenas noticias: las vacunas deberían estar disponibles en unos días para su hijo de 6 meses y su hija de 2 años. Los asesores científicos de la Administración de Alimentos y Medicamentos recomendaron el miércoles la vacuna Pfizer-BioNTech para niños de 6 meses a 4 años y la vacuna Moderna para niños de 6 meses a 5 años.

La propia agencia autorizó las vacunas el viernes y es probable que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades hagan lo mismo el sábado. Si todo sale según lo planeado, alrededor de 18 millones de niños en este grupo de edad serán elegibles para la inmunización contra el coronavirus por primera vez, la pieza final en la estrategia de vacunas de la nación.


Sin embargo, después de una serie de retrasos por parte de los reguladores, solo uno de cada cinco padres planea vacunar a sus hijos pequeños de inmediato, según una encuesta reciente.

En una carta a los funcionarios de la FDA en abril, casi 70 científicos ofrecieron su propia evaluación: la demora se pudo prevenir. Su argumento es técnico, pero con amplias implicaciones.

La agencia y los fabricantes optaron por evaluar las vacunas mediante el seguimiento de los niveles de anticuerpos en la sangre, dijeron los científicos. Pero si los reguladores también hubieran considerado otras partes del sistema inmunitario, podría haber quedado claro desde el principio que las vacunas podrían prevenir enfermedades graves, si no infecciones, en niños pequeños.

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En particular, argumentaron los científicos, los fabricantes de vacunas deberían haber estado midiendo las llamadas células T, que pueden matar las células infectadas y eliminar el virus del cuerpo. Eso “posiblemente nos habría permitido tomar una decisión diferente sobre permitir que una vacuna avanzara antes”, dijo John Wherry, director del Instituto de Inmunología de la Universidad de Pensilvania y uno de los firmantes de la carta.

“Si no medimos las células T, nos estamos perdiendo una gran parte de lo que está sucediendo”, agregó. “Dios mío, llevamos 18 meses en esto, podemos dedicar un poco de energía a cosas así en este momento”.

La FDA se negó a comentar sobre la carta, pero el Dr. Wherry dijo que los funcionarios de la agencia llamaron a los científicos hace aproximadamente un mes para discutir sus ideas.

Los fabricantes de vacunas realizaron grandes ensayos para medir la eficacia de las vacunas en la prevención de infecciones sintomáticas en adultos. Pero en los ensayos con niños, los investigadores observaron los niveles de anticuerpos en la sangre después de la vacunación, comparándolos con los niveles observados en adultos jóvenes.

La FDA usó este método, llamado inmunopuente, para autorizar la vacuna Pfizer-BioNTech para niños de 5 a 11 años y para adolescentes de 12 a 15 años. Pero en diciembre, las compañías informaron que dos dosis de su vacuna no produjeron niveles altos de anticuerpos en niños de 2 a 4 años.

Las empresas decidieron evaluar si una tercera dosis mejoraba el rendimiento de la vacuna. Luego, durante el invierno, algunos niños pequeños en el ensayo clínico se infectaron con la variante Omicron.

Con base en datos preliminares de esas infecciones, la FDA dijo que consideraría autorizar dos dosis de la vacuna mientras las compañías continúan probando la tercera, una decisión que provocó reacciones mixtas de padres y expertos.

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Pero la cantidad de infecciones entre los niños creció y los datos acumulados no respaldaron la decisión de la FDA, lo que llevó a la agencia a cancelar su revisión planificada. El ir y venir dejó a los padres confundidos y a sus hijos vulnerables, mientras las variantes de Omicron arrasaban la nación.

El CDC informó en abril que alrededor del 75 por ciento de los niños pueden haber sido infectados con el coronavirus en marzo, muchos de ellos durante el aumento de Omicron. Un número récord de niños fueron hospitalizados, aunque aún en cantidades mucho más bajas que las de adultos.

Más información sobre la inmunidad de las células T generada por las vacunas podría haber entregado las inyecciones a los padres desesperados antes y haber evitado al menos algunas de esas hospitalizaciones, dijeron los expertos en entrevistas.

Los anticuerpos son esenciales para neutralizar la entrada del virus y prevenir la infección, y pueden medirse fácilmente en tan solo una o dos gotas de sangre. Pero si bien existen docenas de pruebas rápidas para los niveles de anticuerpos, la evaluación de las células T requiere al menos unos pocos mililitros de sangre y al menos un día para analizar solo unas pocas muestras.

Incluir células T en un análisis de vacunas “realmente aumentaría la complejidad y el costo del estudio”, dijo la Dra. Camille Kotton, médica de enfermedades infecciosas en el Hospital General de Massachusetts y asesora científica de los CDC.

“Nunca es tan fácil como los anticuerpos, pero definitivamente sería útil”, dijo.

Y no todos están convencidos de que las células T sean una métrica importante para la inmunidad. Los niveles bajos de anticuerpos pueden ser suficientes por sí solos para prevenir una enfermedad grave, dijo el Dr. Miles Davenport, inmunólogo de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Sydney.

“No hay ningún estudio que demuestre que el nivel de células T inducidas por la vacuna predice el riesgo de infección o el riesgo de enfermedad grave”, dijo el Dr. Davenport.

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Aún así, los datos epidemiológicos indican que incluso cuando los niveles de anticuerpos disminuyeron y las infecciones aumentaron considerablemente, las hospitalizaciones y muertes en personas vacunadas se mantuvieron relativamente bajas. Eso sugiere que algo más que los niveles de anticuerpos protegía a las personas de una enfermedad grave, dijo el Dr. Wherry.

“La mortalidad solo está aumentando en la población muy anciana o inmunocomprometida, donde carecíamos o teníamos respuestas deficientes de células T”, agregó. “Hay muchos buenos datos circunstanciales, pero realmente nos falta una prueba irrefutable”.

Una nueva iniciativa en la Universidad de Pensilvania puede brindar algunas respuestas. Llamado Proyecto de Salud Inmune, el estudio evaluará simultáneamente las respuestas de anticuerpos y células T en pacientes inmunocomprometidos después de la vacunación.

Las preguntas sin respuesta sobre la inmunidad en los niños pueden explicar por qué aproximadamente el 40 % de los padres de niños pequeños están indecisos acerca de las vacunas: menos del 30 % de los niños de 5 a 11 años han recibido dos dosis, y la demanda para los niños más pequeños puede ser incluso menor .

Monica Lo, de 35 años, quien es subdirectora en una escuela en Seattle, se encuentra entre las indecisas. “La vacunación contra el covid está ocurriendo tan rápido que queríamos darle un poco más de tiempo”, dijo.

La Sra. Lo y su esposo están completamente vacunados, pero su hijo de 7 años, Gian, solo recibió una vacuna en enero antes de un viaje planeado a Hawái. Decidieron retrasar su segunda dosis porque los datos sugerían que hacerlo podría producir una mejor inmunidad, dijo Lo.

La pareja también tiene una hija de 2 años y la Sra. Lo está embarazada de su tercer hijo, que nacerá en julio. Pero todavía no planean vacunar a su hija, dijo Lo: “No seremos los primeros en la fila”.