Una ‘primera’ mujer de la NBA espera que pronto no sea un gran negocio

MILWAUKEE – Tenía la sensación del primer día de clases para Lisa Byington, quien estaba aprendiendo su camino en el Fiserv Forum, donde los Bucks juegan sus partidos en casa. Un par de camiones de producción de televisión estaban estacionados en un pasillo no lejos de la cancha, pero Byington enfrentó un dilema: ¿cuál pertenecía a Bally Sports Wisconsin, el socio de transmisión del equipo?

Se arriesgó y asomó la cabeza dentro de uno de ellos y estaba emocionada de ver a algunas personas conocidas, incluido John Walsh, el director de transmisiones de los Bucks. Walsh le dio la bienvenida señalando una caja de galletas. “¡Todavía nos queda algo!” él dijo. Byington había llegado temprano el domingo para su primer partido en casa como la nueva voz del equipo jugada por jugada.

“Todos me hicieron sentir como en familia”, dijo Byington más tarde. “Ha sido una situación muy fácil de afrontar en una situación que no debería ser fácil”.

Durante 35 años, Jim Paschke proporcionó la banda sonora de los Bucks como su voz jugada por jugada, tan gastada y querida como un sillón reclinable La-Z-Boy. Cuando se retiró la temporada pasada a raíz del primer campeonato del equipo desde 1971, fue reemplazado por Byington, de 45 años, quien hizo historia como la primera locutora femenina de tiempo completo jugada por jugada para un importante equipo deportivo profesional masculino. Aproximadamente una semana después, Kate Scott fue contratada para jugar jugada por jugada para los 76ers de Filadelfia.

La contratación de ambas mujeres esta temporada es una señal de progreso incremental en una industria predominantemente masculina, aunque Byington es muy consciente de que no todos estarán acostumbrados a escuchar a una mujer transmitir la teatralidad de Giannis Antetokounmpo en busca de una volcada.

“Aprendes a trabajar con él y aprendes a reírte de él”, dijo. “Y si hay fans que tienen preocupaciones y no las entienden del todo, puedo escuchar. Pero, en última instancia, no me considero una locutora. Me considero un presentador y el objetivo es hacer el trabajo lo suficientemente bien como para que la gente también empiece a pensar de esa manera “.

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Al crecer en las afueras de Kalamazoo, Michigan, Byington aprendió de sus padres, Linda y Bob, ambos educadores, que podía soñar en grande, que podía ser ambiciosa en la escuela y sobresalir en los deportes y que su género no la detendría. “Me hicieron sentir que podía hacer cualquier cosa en el mundo”, dijo.

En Portage Northern High School, ayudó a liderar el equipo de baloncesto femenino en una carrera hacia las semifinales estatales. Su padre era el entrenador, y cuando salió de la cancha luego de la derrota del equipo al final de la temporada, compartieron un abrazo entre lágrimas. El momento fue filmado para una historia sobre su conexión padre-hija por WWMT, la afiliada de CBS en Kalamazoo.

“Fue increíble verlo, y esa fue la primera vez que me di cuenta del impacto de la transmisión”, dijo Byington. “Siempre vuelvo a eso, porque ese fue realmente el primer momento en que comencé a pensar, ‘Oh, eso me impactó, y tal vez algún día pueda impactar a otros de la misma manera’”.

En Northwestern, jugó baloncesto y fútbol universitario mientras se especializaba en periodismo. (“Siempre estoy mejor cuando estoy ocupada”, dijo.) Armada con una maestría en periodismo televisivo, irrumpió en el negocio como presentadora de deportes y reportera para estaciones de televisión de tamaño modesto en Michigan.

Estaba trabajando en su segundo trabajo en la televisión local cuando escuchó una conversación en la radio sobre deportes sobre cómo Pam Ward se convertiría en la primera mujer en ser la voz de un juego de fútbol americano universitario en ESPN. Byington estaba en camino de cubrir un partido de fútbol de la escuela secundaria en ese momento.

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“Recuerdo que fue un gran problema”, dijo sobre la tarea pionera de Ward.

Unos años más tarde, Byington estaba trabajando como reportera secundaria para Big Ten Network cuando uno de sus jefes llamó con una solicitud inusual. La red necesitaba a alguien que hiciera jugada a jugada para un partido de baloncesto femenino. Era inusual porque Byington nunca había hecho jugada por jugada. Ella no se inmutó: ¿Qué tan diferente podría ser a ser el presentador de una transmisión deportiva? Resulta que mucho.

“Fue horrible, pero no debí haber metido la pata lo suficiente porque seguían pidiéndome que hiciera un montón de deportes diferentes”, dijo.

Byington pasó a jugar jugada por jugada de softbol, ​​hockey sobre césped y fútbol. Hizo fútbol masculino y femenino. Y gimnasia. Y voleibol. A principios de este año, fue la primera mujer en jugar jugada por jugada del torneo de baloncesto universitario masculino para CBS y Turner Sports, y su llamada de la sorpresa de Oral Roberts en la segunda ronda sobre Florida atrajo elogios de los medios.

Y cuando los Bucks comenzaron a evaluar candidatos para reemplazar a Paschke en las semanas posteriores a que los Bucks ganaran el campeonato de la temporada pasada, Peter Feigin, el presidente del equipo, descubrió que estaba particularmente impresionado por las aproximadamente tres horas consecutivas de cobertura que Byington brindó de los playoffs de la Big3 League. Byington era nueva en el Big3, pero allí estaba, en vivo desde las Bahamas, trabajando en un espectáculo previo al partido de una hora seguido de ambas semifinales.

“Si puedes hacer eso, puedes hacer cualquier cosa”, dijo Feigin.

Byington estaba transmitiendo un partido de fútbol americano universitario el 4 de septiembre cuando su agente, Gideon Cohen, trató de llamarla, lo que le pareció extraño: sabía que ella estaba al aire. Cuando Byington optó por no contestar, Cohen recurrió a enviar un mensaje de texto que mostraba un GIF de Antetokounmpo. Ella había conseguido el trabajo de los Bucks.

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“Todo fue un poco confuso después de eso”, dijo.

Las mujeres han estado transmitiendo deportes masculinos durante años, dijo Byington, pero no todos los juegos para un equipo y para una base de fanáticos.

“Esa es la gran diferencia y ese será el gran cambio”, dijo. “Porque los fanáticos pueden manejar una voz que entra y sale de una red nacional. Pero ahora estás basado en la comunidad, vas a eventos, interactúas con ellos y es tu voz en los momentos destacados y en las redes sociales, todo eso “.

Y aunque Byington no es ingenua con respecto al significado de su género, sí espera que la línea de la historia tenga una vida útil corta.

“Es parte del proceso”, dijo. “Pero si me estás haciendo las mismas preguntas dentro de 10 años, o incluso el mes que viene, entonces hay un problema”.

El domingo, los Bucks estaban en Milwaukee para su primer juego de pretemporada en casa, y mientras Byington caminaba hacia la cancha aproximadamente una hora antes de la pista, sacó su teléfono para capturar el momento. Las gradas seguían vacías, y un par de acomodadores miraron dos veces: ¿era ella la nueva locutora?

Byington conversó con Zora Stephenson, la reportera de banda de los Bucks, luego cruzó la cancha para saludar a Beth Mowins, quien se estaba preparando para sus deberes jugada por jugada con ESPN, que también estaba transmitiendo el juego. El momento no pasó desapercibido para ninguno de los dos: dos mujeres convocando el mismo juego para diferentes redes.

“Probablemente sea más importante de lo que la gente cree”, dijo Byington.

En poco tiempo, Byington estaba sentada con Marques Johnson, su socio de transmisión, cerca de la mesa de anotadores mientras su programa se transmitía en vivo.

“Estoy tan feliz de que pudieras unirte a nosotros”, dijo.