Una renovación para los campus de IBM, una vez en casa, para perforar tarjetas y placas de circuito

ENDICOTT, NY – Las aceras a lo largo de Washington Avenue en Endicott, NY, están lo suficientemente vacías como para que las bicicletas recorran su longitud con suavidad. Pero hace 40 años, cuando una planta de IBM bullía con miles de empleados, los ciclistas podrían haber elegido una ruta diferente.

“Durante la hora del almuerzo, no se podía ver la calle porque había mucha gente”, dijo Mary Morley, la propietaria de Angeline’s Flowers, una de las pocas tiendas sin un letrero de “se alquila”. “Solía ​​ser bastante el lugar”.

Recordar con nostalgia los tiempos pasados ​​ha sido un pasatiempo en las áreas de Southern Tier y Hudson Valley del estado de Nueva York desde que IBM comenzó a cortar las operaciones y cerrar las fábricas en la década de 1980. De hecho, toda la región fue una vez una especie de ciudad empresarial extendida para el gigante tecnológico, que comenzó allí y estimuló gran parte del crecimiento de su vivienda y venta minorista. Cuando Big Blue se fue, sobrevino el dolor económico.

Pero los grandes campus que quedan son claves para un repunte económico, en lugares como East Fishkill, Ulster y Endicott, dicen los líderes empresariales que trabajan para reinventarlos.

Alineados con almacenes, bien servidos por servicios públicos y cerca de las principales carreteras, los campus son ideales para inquilinos involucrados en la producción y el envío a gran escala, un segmento del mercado industrial que ha crecido durante la pandemia, dicen.

Y la reubicación de neoyorquinos relacionada con la pandemia a puntos al norte ha puesto a su alcance una posible nueva fuerza laboral, lo que ha dado impulso a los esfuerzos de reurbanización.

“No se debe dejar que las corporaciones se salgan del apuro tan fácilmente por simplemente desvanecerse. Los contribuyentes pagaron por todas sus carreteras ”, dijo Lynne Ward, vicepresidenta ejecutiva de National Resources, un desarrollador con sede en Connecticut que compra parques industriales vacíos en todo el país. “Pero se ha dejado atrás una gran infraestructura”.

En East Fishkill, la ciudad del condado de Dutchess donde IBM alguna vez tuvo más de 600 acres a lo largo de la Interestatal 84, los buenos huesos parecen particularmente atractivos para los negocios relacionados con la comida. Desde que National Resources compró una parcela de 300 acres en 2017 y la rebautizó como iPark 84, se ha alquilado el espacio a empresas que fabrican galletas, jarabes de cóctel y crepes.

Junto a ellos este otoño en un muelle de 3,000 pies cuadrados estará Ronnybrook Farm Dairy, un proveedor de leche con sede en las cercanías. (IBM también es un inquilino de iPark, y Global Foundries, el fabricante de semiconductores que compró la mayoría de los activos de fabricación de chips de IBM en 2014, posee una pieza de 160 acres).

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Para crear una escena animada, National Resources está construyendo un ala similar a un granero en uno de sus edificios de fabricación para que todos los alimentos producidos allí se puedan ofrecer al público en un establecimiento de comestibles, dijo Ward.

El complejo, cuya compra y remodelación costó 300 millones de dólares, está alquilado en un 90 por ciento, dijo. También se están considerando viviendas y hoteles para el sitio, agregó.

“Aquí se está produciendo una revitalización, y es necesaria”, dijo Adam Watson, cofundador de Sloop Brewing, que se mudó a iPark en parte por sus pisos gruesos, techos altos y fácil eliminación de aguas residuales. También hay una barra, cuya superficie transparente está incrustada con placas de circuito descubiertas en una renovación.

“Muchos de nuestros clientes terminan contándonos historias sobre cómo trabajaron en este edificio o en ese edificio”, dijo Watson.

Otras secciones también han estado ocupadas. Un almacén de 15 acres para Amazon se está desarrollando en una parcela de 124 acres en el lado este de East Fishkill por un equipo que incluye el Bluewater Property Group, centrado en la industria. El acuerdo, que vino con exenciones de impuestos a la propiedad, creará 500 empleos de tiempo completo, según funcionarios de la ciudad, que rezonificaron toda la propiedad en 2014 para atraer a nuevos usuarios. Pero el campus, que alguna vez fabricó chips para Sony PlayStation 3, empleó a 22.000 trabajadores de IBM en su apogeo, dijo National Resources. Bluewater no hizo comentarios y un portavoz de IBM se negó a proporcionar cifras históricas de empleo.

La instalación de inquilinos que no sean de IBM, por supuesto, no es garantía de éxito. Las instalaciones de Amazon se ubicarán en un sitio propiedad de Linuo Group, un fabricante chino de paneles solares hace una década. De manera similar, se supone que una parcela adyacente de 33 acres dará paso al Sports KingDome, una instalación deportiva, pero se han realizado pocas construcciones desde que se anunció el proyecto en 2015.

Al otro lado del río Hudson, en la ciudad de Ulster, la remodelación también ha sido complicada, aunque un nuevo impulso de marketing está generando esperanzas. A fines de la década de 1990, un proyecto llamado TechCity prometió transformar una gran parte del campus de 258 acres de IBM.

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Pero surgieron conflictos entre el desarrollador y los funcionarios por los impuestos no pagados, y una limpieza requerida de la contaminación del suelo no se completó, lo que provocó retrasos. Hoy, los letreros en TechCity, que se extiende debajo de una torre de agua oxidada, dan fe de una lista de inquilinos que alguna vez fue sólida, aunque solo quedan unas pocas empresas. Pero esta semana, el condado de Ulster presentó una solicitud de ejecución hipotecaria sobre la propiedad por esa factura de impuestos impaga de $ 12 millones.

Mientras se desarrolla el proceso, la atención se centra en una pieza diferente de TechCity, una parcela de dos edificios de 80 acres que los funcionarios incautaron en 2019 por un problema fiscal similar. Esta primavera, el condado recibió alrededor de dos docenas de propuestas para remodelar o arrendar el sitio, incluso de una panadería, un grupo artístico sin fines de lucro y una granja local. Los funcionarios anunciarán sus selecciones en unas semanas; Se esperan muchos ganadores, dijeron, porque tener un solo ocupante para todo ese espacio resultó demasiado arriesgado.

Los 7.100 empleados que trabajaban en IBM, que cerró esa ubicación en 1995, fueron la fuerza impulsora detrás de las casas estilo rancho y los centros comerciales de la zona, dijo Ward Mintz, un historiador local. Ahora, los esfuerzos para reintroducir a los residentes en el área algo desolada están ganando terreno con conciertos en los vastos lotes donde los IBM-ers alguna vez estacionaron sus autos, en camino a la fabricación de máquinas de escribir y sistemas de defensa aérea.

“Hemos estado tratando de devolver algo de vida y energía a un lugar triste”, dijo Pat Ryan, el ejecutivo del condado de Ulster, quien sin embargo elogió a IBM, que empleó a su abuelo durante 36 años a pesar de que nunca obtuvo un título de secundaria.

Otras antiguas propiedades de IBM en Ulster también se están renovando.

Este verano, RBW, una empresa de diseño de iluminación de 14 años en Brooklyn, compró un edificio de oficinas de la década de 1980 para su nuevo hogar. La pandemia inspiró la mudanza, dijo Alex Williams, cofundador de RBW que se mudó a su casa de fin de semana en el área después de que el coronavirus azotara Nueva York. Se espera que muchos trabajadores de RBW, que empleaba a 55 personas prepandémicas, también se reubiquen, aunque también ha estado contratando localmente.

Una renovación arrancará alfombras de pared a pared impresas con las formas de las sillas, dijo Williams, y agregará un patio arbolado de 1,200 pies cuadrados como parte de un proyecto de $ 7 millones.

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“Hace veinte años, podría haber estado de moda revitalizar una fábrica”, dijo. “Pero creo que es muy interesante tener un lienzo en blanco que sea un espacio tipo ‘Dilbert'”.

Una mezcla diversa también es una prioridad en Endicott, que se encuentra a lo largo del río Susquehanna y fue el hogar de la primera planta de IBM en 1906; fabricaba tarjetas perforadas, dispositivos de almacenamiento de datos que eran una especie de prototipos de computadoras. Huron Real Estate Associates, que compró el campus de 139 acres por $ 65 millones en 2002, ha atraído a unos 20 inquilinos, incluido BAE Systems, un contratista de defensa europeo.

Este verano llegará iM3NY, una start-up que fabrica baterías de iones de litio.

La compañía, cuyo producto impulsa los autos eléctricos, tiene 12 empleados a tiempo completo, pero espera 2.000 dentro de seis años, dijo Paul Stratton, vicepresidente senior. Su compañía tomará dos edificios en IBM, incluido un enorme espacio de 300,000 pies cuadrados que alguna vez se usó para el envío de placas de circuito.

“Hay un gran potencial de transformación aquí”, dijo el presidente de Huron, Christopher Pelto, sobre el complejo, que tiene una tasa de ocupación del 65 por ciento.

Si Pelto se da cuenta de su objetivo de tener algún día 5.000 trabajadores en el sitio de Endicott, frente a los 4.000 actuales, todavía estaría muy por debajo del pico de IBM de principios de la década de 1980, cuando 15.000 empleados trabajaban allí y en un sitio en las cercanías de Glendale.

Pero algunos residentes dicen que un problema más urgente es preservar algunas de las estructuras en ruinas, recordatorios regulares de los días de gloria de la aldea, según Marlene Yacos, quien trabajó para IBM durante 35 años antes de ser despedida en 2004; su padre trabajó allí durante 44 años.

“Simplemente se sientan ahí”, dijo la Sra. Yacos, directora ejecutiva del Centro de Historia y Herencia de Endicott. “Y han sido nuestro legado durante más de 100 años”.