Una virtuosa célebre en un instrumento que no estaba destinada a tocar

MANCHESTER, Inglaterra – El sonido etéreo de la kora, un instrumento centenario de África Occidental, resonó cuando Sona Jobarteh, una virtuosa de una de las familias musicales más célebres de Gambia, punteó sus cuerdas con los dedos índice y pulgar.

Bajo las luces violetas del escenario en el Festival Internacional de Manchester en julio, su primera actuación desde que comenzó la pandemia, Jobarteh agregó su voz aterciopelada al sonido nítido de la kora, un instrumento de 21 cuerdas que combina las cualidades de un laúd y un arpa. . Canta en mandinga, un idioma hablado por uno de los muchos grupos étnicos de Gambia, y las palabras cayeron como lluvia sobre la audiencia en el norte de Inglaterra.

Al igual que su padre y parientes que se remontan a generaciones anteriores, la Sra. Jobarteh es una griot, una música o poeta cuya tradición se conserva a través del linaje familiar. Y en África Occidental, el griot desempeña un papel mucho más amplio: no solo como maestro de kora, sino también como historiador, genealogista, mediador, maestro y guardián de la historia cultural.

“El griot es alguien que es un pilar de la sociedad, a quien la gente acude en busca de orientación, consejo, sabiduría”, dijo la Sra. Jobarteh, de 37 años.

Hasta la Sra. Jobarteh, los maestros de kora tenían otra característica notable: siempre eran hombres. Por tradición, la interpretación de la kora se transmite de padres a hijos, pero durante muchos años la Sra. Jobarteh fue la única hija de su padre. “Todo lo que hago, siempre está en la caja incómoda”, dijo riendo.

Inicialmente rechazó la etiqueta de primera maestra de kora femenina, prefiriendo ser apreciada por sus habilidades en lugar de por su género. “Lo odiaba con pasión”, dijo. “Sentí que nadie escucharía lo que estaba tocando, que todo lo que harían es observar lo que soy”.

Pero ha llegado a abrazar ese estatus, en parte porque sus logros han inspirado a jóvenes estudiantes. “Es mucho más grande que solo ser sobre mí”, dijo. “Se trata de inculcar esa semilla de inspiración en las niñas”.

Deberías leer:   Karim Benzema, estrella del fútbol francés, es condenado por escándalo de video sexual

La kora también fue lo que unió a sus padres.

En 1982, un año antes de que naciera la Sra. Jobarteh, su madre, Galina Chester, que es inglesa y nunca había salido de Gran Bretaña, voló a Senegal. Viajaba con el medio hermano de Jobarteh, Tunde Jegede, un británico-nigeriano que ahora es multiinstrumentista y compositor, para conectarlo con su herencia africana.

Con un trozo de papel garabateado con el nombre de un maestro de kora, la Sra. Chester atravesó el desierto hasta Gambia, donde no había aeropuerto en ese momento, hasta la casa de Amadu Bansang Jobarteh, cuya influencia era tan amplia que sirvió como asesor del primer presidente de Gambia.

Allí, conoció al hijo y alumno de primaria del maestro de kora, Sanjally, quien se convertiría en el padre de la Sra. Jobarteh. “Así conoció a mi padre y cómo comenzó mi historia”, dijo Jobarteh.

La infancia de la Sra. Jobarteh abarcó dos mundos: Gran Bretaña, donde nació, y Kembujeh, la aldea de su abuelo en Gambia, donde, envuelta por la calidez de su familia extensa, encontró su “base cultural”.

A las mujeres Griot se les suele enseñar a cantar, pero su abuela Kumunaa la animó a sentarse con su abuelo y escuchar la kora.

Hace unos años, la madre de la Sra. Jobarteh compartió cartas con su hija en las que Kumunaa había predicho que la niña se convertiría en una griot y suplicó que se alimentara su linaje.

“Solo desearía que estuviera viva para poder preguntarle qué tenía en mente”, dijo la Sra. Jobarteh. “Ella sabía que yo era una niña. Sabía que no era aceptable “.

El primer maestro de kora de la Sra. Jobarteh fue el Sr. Jegede, su medio hermano, con quien comenzó a tocar el instrumento a los 3 años. linaje.)

Más tarde se decidió a abrirse camino en la música clásica. A los 14 años, tomó lecciones de composición en la Purcell School for Young Musicians, en las afueras de Londres. Sin embargo, su instrumento inicial permaneció en su periferia: la biblioteca de la escuela exhibía una kora que Tunde había donado allí como estudiante. Atraída por él, lo afinó y lo tocó, y la escuela finalmente se lo dio.

Deberías leer:   ¿Quién es Olaf Scholz, el próximo canciller de Alemania?

Un año después, se matriculó en el Royal College of Music, donde aprendió violonchelo, clavecín y piano. Pero su legado musical personal no fue bienvenido. Un instructor descartó la kora como una “cosa étnica”, dijo, y otro dijo sobre el instrumento: “Si quieres tener éxito, esta no es parte de ella “.

Tres años después de su educación allí, la Sra. Jobarteh deliberadamente reprobó su evaluación anual en piano y violonchelo. “Estaba temblando”, dijo. “Me sentí tan mal, pero simplemente supe: ‘Ya no puedo hacerme esto'”.

La universidad se negó a comentar para este artículo.

En cambio, la Sra. Jobarteh le pidió a su padre que le enseñara oficialmente a tocar la kora, y pasó a entrenar con él durante varios años. Él le dijo: “Tengo el deber de darte lo que es mío”, recordó.

Algunas familias dicen que el instrumento data del establecimiento de la tradición griot en el imperio mandinka del siglo XIII. El primer relato escrito de la kora, del explorador escocés Mungo Park, apareció en 1797, según Lucy Durán, profesora de música en la Escuela de Estudios Orientales y Africanos de la Universidad de Londres. Su historia de origen popular, dijo Jobarteh, es que fue robada a un genio, un ser sobrenatural mencionado en el Islam.

Los mandinkas y los griots atrajeron un gran interés después de que el escritor Alex Haley rastreara su ascendencia hasta un pueblo de Gambia en el libro ganador del premio Pulitzer “Roots”. Pero sus antiguas melodías habían cruzado el Atlántico siglos antes, a bordo de barcos que transportaban africanos esclavizados, y se habían transformado en los primeros blues estadounidenses.

La kora, con su tradición oral improvisada, puede tardar décadas en dominarse. “Se aprende con los oídos, no con las manos”, dijo Jobarteh.

Durante años, se mostró reacia a actuar en Gambia, donde nunca se había visto en el escenario a una virtuosa de la kora profesional. Pero su debut en el escenario con su familia, en 2011, fue recibido con adulación.

Deberías leer:   Alemania encuentra sospecha de caso de variante de Omicron

El lanzamiento de su álbum debut ese año también fue un acto de fe, ya que la Sra. Jobarteh cantó en mandinga en lugar de en inglés, lo que podría obtener más éxito comercial. “Pensé, ‘esto es todo. Acabo de poner mi vida por el agujero del tapón ‘”, recordó.

El álbum impulsó la música de Jobarteh en todo el mundo, desde Estados Unidos hasta Nueva Zelanda. Y eso le trajo algo mucho más significativo que las regalías.

“Hace que los africanos sientan algo, ver que alguien está siendo respetado por cantar en su propio idioma, vestirse con su propia ropa, tocar su propia música”, dijo. “Ese es un mensaje no solo para los gambianos, sino para todo el continente africano”.

Aunque preservar su herencia es la pasión de la Sra. Jobarteh, ella dice que su verdadero propósito es la reforma educativa en Gambia, una misión más amplia que se alinea con su papel de griot.

En 2015, abrió la Academia de Gambia en Kartong, una ciudad costera, en parte para evitar la fuga de cerebros de jóvenes que buscan mejores perspectivas en el extranjero. “No quiero que la próxima generación tenga que hacer eso”, dijo, “donde tienes que tener el privilegio de tener conexiones o títulos europeos para poder tener éxito en tu propia sociedad”.

Con un plan de estudios que se centra en las tradiciones de África occidental, la escuela ahora tiene 32 estudiantes, incluidos su hijo de 14 años, Sidiki, y su hija de 9, Saadio. Eso también la ha ayudado a transmitir su tradición familiar, y en el escenario de Manchester, Sidiki tocó el balafón con forma de xilófono y la percusión Saadio.

Están aprendiendo el repertorio griot, no de su padre, sino de su madre, una guardiana de siete siglos de tradición.