Uno de los experimentos de mayor duración en el mundo envía brotes

David Lowry estaba impaciente por que las viejas semillas se despertaran. Durante días, el Dr. Lowry, profesor asociado de botánica en la Universidad Estatal de Michigan, había entrado en una sala del sótano de la escuela, se asomó a la cámara de crecimiento y solo vio suciedad.

Pero el 23 de abril, volvió a comprobar y allí estaba: una planta diminuta, con dos hojas que se extendían hacia arriba. “Fue un momento increíble”, dijo.

Este no fue un brote promedio de primavera. En 1879, el botánico William James Beal arrancó esa semilla y miles de otras de diferentes plantas de malezas en y alrededor de East Lansing, Michigan. Luego las escondió en botellas y las enterró en un lugar secreto en el campus del estado de Michigan, con el objetivo de de saber si seguirían creciendo después de años, décadas o incluso siglos de inactividad. A mediados de abril, el Dr. Lowry y cuatro colegas se escabulleron al amparo de la noche para desenterrar una de las botellas y plantar su contenido, continuando así uno de los experimentos de mayor duración en el mundo.

Hasta fines de abril y principios de mayo, más plántulas se asomaron por encima del suelo: 11 hasta el martes. Uno es un poco misterioso, con hojas más peludas y afiladas que las de los otros brotes.

Lo más probable es que el resto sea Verbascum blattaria, una hierba alta y de flores vivaces que se ha convertido en la campeona indiscutible del experimento. Comúnmente conocida como gordolobo polilla por sus estambres en forma de antena, esta especie se introdujo en América del Norte en el siglo XIX y vive una vida sin pretensiones en campos y prados.

La victoria de esta planta es afortunada, porque probablemente no se suponía que fuera parte del experimento. Al parecer, el Dr. Beal tenía la intención de preservar una especie diferente, Verbascum thapsus. Ese estuvo presente en las primeras ocho botellas y no le fue tan bien, con pocas de sus semillas creciendo después de solo 20 años de inactividad.

V. blattaria apareció por primera vez en la novena botella, infiltrándose a través de lo que quizás fue un caso de identidad equivocada por parte del Dr. Beal. Desde entonces ha tenido bastante éxito: de las 50 semillas de V. blattaria colocadas originalmente en cada botella, 31 germinaron después de 50 años, seguidas de 34 después de 60 años, y así sucesivamente. En 2000, cuando se desenterró y se probó la botella anterior, casi la mitad de las semillas de V. blattaria crecieron con éxito.

Al equipo le llevará tiempo determinar definitivamente exactamente qué ha brotado y concluir que las otras semillas no son viables. En las próximas semanas, darán a todas las semillas de la botella señales adicionales que podrían estimularlas a brotar: un tratamiento de frío, un baño de humo y un spray con una hormona de crecimiento vegetal. (En 2000, un tratamiento de frío condujo a la germinación de una sola semilla de Malva pusilla, la única planta que no es Verbascum que surgió ese año).

También pueden hacer pequeños cortes en algunas de las semillas más grandes. “Desbastarlos por fuera, porque eso provoca la germinación en algunos”, dijo Marjorie Weber, miembro del equipo y profesora asistente de biología vegetal en la universidad.

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Si bien es difícil sacar muchas conclusiones en esta etapa, el hecho de que alguna planta haya crecido después de un letargo tan largo es “asombroso”, dijo el Dr. Lowry.

Margaret Fleming, investigadora postdoctoral y miembro del equipo, dijo que el afán de germinar de las semillas demuestra su salud. “Algunos de ellos simplemente avanzan como si no hubiera pasado el tiempo”, dijo.

La aparente persistencia de V. blattaria, una especie no nativa de malezas, también tiene implicaciones para la conservación. Si especies como esta pueden sobrevivir bajo tierra durante décadas o incluso siglos, pueden aparecer en tierras que la gente está intentando convertir en hábitat de plantas nativas, “presentando sorpresas y tal vez incluso desafíos para proyectos de restauración en el futuro”, dijo Lars Brudvig. otro miembro del equipo y profesor asociado de ecología vegetal en la universidad.

Ahora que la última botella de semillas se ha cosechado con éxito, el equipo está ansioso por coser otras nuevas. Si bien este experimento no terminará hasta el año 2100, “ahora es el momento” de comenzar a preparar un seguimiento, dijo Frank Telewski, profesor de biología vegetal en la universidad y miembro más antiguo del experimento Beal. equipo.

El núcleo del experimento seguirá siendo el mismo: semillas, botellas, tiempo, pero hay algunas cosas que este grupo pretende hacer de manera diferente, para proteger a sus sucesores de la confusión y la tentación que enfrentan actualmente.

Comprobarán cuántas semillas de cada especie germinan cuando se plantan de inmediato, algo que el Dr. Beal no hizo cuando enterró las botellas en 1879. Eso ha dejado al equipo actual sin una línea de base para comparar las pruebas a largo plazo.

También planean enterrar el doble de botellas, dejando una para plantar y otra para explorar la “pregunta más interesante” cuando se desenterra, incluso si eso requiere destruir las semillas, dijo el Dr. Brudvig. Y los protocolos estrictos para la identificación de semillas también los ayudarán a garantizar que no mezclen especies como lo hizo el Dr. Beal.

Incluso pueden decir adiós al lugar secreto: los “sitios reales de investigación ecológica a largo plazo” que se han establecido desde la época del Dr. Beal pueden ser lugares más seguros para guardar un experimento importante, dijo el Dr. Lowry.

A medida que solidifican sus planes, también están construyendo una lista de reclutamiento de semillas. Si bien el nuevo experimento, como el original, tendrá algunas plantas invasoras y malas hierbas, también incluirá plantas nativas y algunas que se sabe que tienen señales de germinación inusuales, como el humo y el frío.

Y Verbascum blattaria se volverá a hacer tapping, “por supuesto”, dijo el Dr. Telewski. El equipo podría incluso incluir algunas semillas de los brotes de este año, que, después de su tiempo en la cámara de crecimiento, pueden tener un lugar en el Jardín Botánico WJ Beal de la universidad. Allí, después de más de 140 años bajo tierra, estas plantas pacientes pudieron finalmente sentir el sol.