USA Baseball se clasifica para los Juegos Olímpicos

PORT ST. LUCIE, Fla. – Después de disparar la pelota a través del diamante para el out final de una victoria 4-2 sobre Venezuela, el antesalista estadounidense Todd Frazier encontró al cerrador David Robertson cerca del montículo y lo envolvió en un abrazo. Pronto, todo el equipo se acurrucó en el infield de Clover Park, brincando arriba y abajo, gritando y rociando alcohol como si hubieran ganado un campeonato.

Aunque el béisbol olímpico puede no ser una prioridad tan grande en los Estados Unidos como en otras partes del mundo, Frazier dijo que ganar un lugar en los Juegos de Verano en Tokio fue uno de los mejores momentos de su carrera en el béisbol, que incluye 11 años. en las ligas mayores y dos selecciones All-Star.

“Ojalá todos pudieran entender”, dijo Frazier, “cuando tienes la oportunidad de jugar para los Estados Unidos de América, o cualquier país con el que estés, tienes que aprovechar esa oportunidad y correr con ella porque vas a buscar Vuelve a tu carrera y di: ‘¿Sabes qué? Probablemente sea lo más divertido que he tenido jugando al béisbol ‘. Y realmente lo es “.

Con el roster más experimentado y talentoso en el Clasificatorio de las Américas, el equipo de EE. UU. Ganó sus cuatro juegos en el torneo con una puntuación combinada de 29-10. Al hacerlo, Estados Unidos se aseguró de competir en los Juegos Olímpicos en un deporte que regresaba a los Juegos por primera vez desde 2008 y es conocido como el pasatiempo nacional de Estados Unidos.

El sábado, Estados Unidos se unió a Japón, Corea del Sur, Israel y México como parte del campo olímpico de seis equipos. En cinco Juegos de Verano en los que el béisbol apareció como deporte oficial, Estados Unidos ganó una medalla de oro (2000) y dos medallas de bronce (1996 y 2008).

“Todo este par de semanas han sido muy intensas”, dijo el manager Mike Scioscia, cuyo equipo tuvo un partido contra Puerto Rico durante el torneo. “Realmente estás jugando cinco partidos de eliminación y nuestros muchachos estuvieron a la altura”.

El último lugar para el béisbol olímpico sigue en juego. Al terminar segundo y tercero en el Clasificatorio de las Américas, República Dominicana y Venezuela avanzaron al torneo clasificatorio final, que está programado del 22 al 26 de junio en México y, por ahora, contará con al menos tres equipos después de que dos abandonaron.

A pesar de las restricciones que prohíben el uso de jugadores en las listas de 40 hombres de la MLB para los Juegos Olímpicos y sus clasificatorios, el equipo de EE. UU. Presentó una mezcla capaz de jugadores veteranos desempleados y prospectos de ligas menores cedidos por sus clubes de la MLB.

Jugadores veteranos, como Edwin Jackson, de 37 años, quien lanzó dos entradas en blanco el sábado; Robertson 36, quien anotó dos salvamentos; y Frazier, de 35 años, complementaron una lista que dependía del talento joven.

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Matthew Liberatore, de 21 años, uno de los mejores prospectos de lanzadores de los St. Louis Cardinals, ponchó a ocho y permitió solo dos carreras en dos aperturas en el torneo, incluida una sólida salida de cuatro y dos tercios de entradas contra Venezuela. Mark Kolozsvary, de 25 años, un prospecto receptor de los Rojos de Cincinnati, conectó dos jonrones durante el torneo. Luke Williams, de 24 años, prospecto de los jardines de los Filis de Filadelfia, completó 8 de 16 intentos con seis carreras impulsadas.

“Ha sido una experiencia increíble poder poner a Estados Unidos en mi pecho”, dijo Williams al principio del torneo. “Y para el primer juego, se me puso la piel de gallina y no puedo recordar la última vez que un juego de béisbol me puso la piel de gallina”.

Si bien algunos equipos de la MLB pueden mostrarse reacios a prestar a sus jugadores a los equipos olímpicos porque interfiere con su temporada o por temor a lesionarse, varios jugadores del equipo de EE. UU. Habían convertido en una prioridad participar en la clasificación. Frazier dijo que la atmósfera del estadio y la intensidad de los juegos se sentían como los playoffs de la MLB.

Cuando los oficiales del equipo de EE. UU. Se acercaron, el segunda base Eddy Alvarez, que jugaba para el equipo Clase AAA de los Miami Marlins, aprovechó la oportunidad y recibió permiso.

“Esto es definitivamente para la gloria”, dijo Álvarez, quien ganó una medalla de plata en el relevo masculino de 5,000 metros en los Juegos de 2014 en Sochi. “Y parece que va a ser un poco una redención en Tokio porque la última vez no logré el oro y esta vez es como si tuviera una segunda oportunidad”.

Ser liberado por los Piratas de Pittsburgh en mayo le permitió a Frazier recurrir a lo que él llamó el mejor Plan B de todos los tiempos: jugar para el Equipo de EE. UU.

Contra Venezuela, hizo un doble play para terminar la primera entrada con las bases llenas y se fue de 4 de 4, conectando un jonrón solitario en la séptima entrada que le dio a Estados Unidos el margen de la victoria. Señaló a los “EE. UU.” En el pecho de su uniforme mientras rodeaba la tercera base e indicó a la multitud que vitoreara más fuerte.

Si surgiera otra oportunidad de jugar en las grandes ligas, Frazier dijo que tendría que ser una “grande” y con “un gran equipo” para que él abandonara sus sueños olímpicos. Jugar en una larga temporada de 162 juegos en Grandes Ligas, dijo, a veces puede ser un lastre y sentirse como un trabajo.

“Hoy y lo que hicimos aquí”, dijo Frazier, “jugar para su país no es un trabajo”.