Virginia Occidental lidera a EE. UU. En riesgo de inundaciones, lo que se suma al dilema climático de Manchin

FARMINGTON, W.Va. – En la ciudad natal del senador Joe Manchin, una aldea propensa a las inundaciones de unas 200 casas que abraza una curva en un arroyo poco profundo, la lluvia está empeorando.

Esas tormentas hacen crecer el río, llamado Buffalo Creek, inundando las casas a lo largo de sus orillas. Rompieron los arroyos que se derraman por las colinas a ambos lados de esta antigua ciudad minera de carbón, empujando el agua hacia los sótanos. Saturan el suelo, se filtran en las viejas tuberías de Farmington y abruman su sistema de tratamiento de aguas residuales.

El cambio climático está calentando el aire, lo que le permite retener más humedad, lo que provoca lluvias más frecuentes e intensas. Y ningún estado en los Estados Unidos contiguos está más expuesto a daños por inundaciones que Virginia Occidental, según datos publicados la semana pasada.

Desde el porche de su casa frente al río, Jim Hall, quien está casado con el primo de Manchin, contó cómo los rescatistas lo sacaron a él y a su esposa de su casa con una cuerda durante una inundación en 2017. Describió cómo ayudó a sus vecinos, el Sr. La hermana y el cuñado de Manchin, limpien su sótano cuando llegue una tormenta. Llama a los funcionarios locales cuando huele aguas residuales crudas en el río.

“Estos últimos años aquí en Virginia Occidental, hemos tenido cantidades increíbles de lluvia”, dijo Hall. “Hemos considerado seriamente no quedarnos”.

Manchin, un demócrata cuyo voto es crucial para aprobar la legislación climática de su partido, se opone a su disposición más importante que obligaría a las empresas de servicios públicos a dejar de quemar petróleo, carbón y gas y, en su lugar, utilizar energía solar, eólica y nuclear, que no emiten el dióxido de carbono que está calentando el planeta. La semana pasada, el senador dejó clara su oposición al gobierno de Biden, que ahora está luchando por encontrar alternativas que acepte.

Manchin ha rechazado cualquier plan para alejar al país de los combustibles fósiles porque dijo que dañaría a West Virginia, un importante productor de carbón y gas. Las propias finanzas de Manchin están ligadas al carbón: fundó una correduría de carbón familiar que le pagó medio millón de dólares en dividendos el año pasado.

Pero cuando se trata del clima, también hay un costo económico por la inacción.

Los nuevos datos muestran que los electores de Manchin sufrirán de manera desproporcionada a medida que se intensifique el cambio climático. A diferencia de los de otros estados expuestos a inundaciones, la mayoría de los residentes de la montañosa Virginia Occidental tienen poco espacio para trasladarse de las vías fluviales que amenazan cada vez más su seguridad.

Para agravar el problema, los funcionarios de Virginia Occidental han luchado por proteger mejor a los residentes, a pesar de un aumento repentino del dinero federal, dicen los expertos. Señalan una renuencia entre los funcionarios estatales a siquiera hablar sobre el cambio climático y las viviendas que no están construidas para el desafío, lo que deja a West Virginia menos capaz que otras partes del país para adaptarse.

La medida a la que se opone Manchin, un programa de electricidad limpia, puede ser la última oportunidad para que el Congreso reduzca las emisiones que calientan el planeta antes de que los efectos del cambio climático se vuelvan catastróficos.

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Un programa de electricidad limpia recompensaría a las empresas de servicios públicos que pasen de quemar petróleo, gas y carbón a utilizar energía eólica, solar y nuclear, y penalizaría a las que no lo hagan. Está diseñado para obtener el 80 por ciento de la electricidad del país de fuentes limpias para 2030, frente al 40 por ciento actual.

Una portavoz del Sr. Manchin, Sam Runyon, dijo que el senador “ha reconocido durante mucho tiempo los impactos del cambio climático en Virginia Occidental. Es por eso que ha trabajado arduamente para encontrar un camino a seguir en una importante legislación climática que mantiene el liderazgo estadounidense en innovación energética y confiabilidad energética crítica ”.

Otros dicen que al bloquear los esfuerzos para reducir el uso de carbón y gas, Manchin corre el riesgo de dañar su estado.

“No tener una política creíble en los Estados Unidos hace que sea casi imposible negociar un cambio real a escala global”, dijo Evan Hansen, un representante estatal demócrata. “Lo que eso significa es que los habitantes de Virginia Occidental seguirán enfrentando impactos cada vez mayores por el cambio climático”.

Los nuevos datos sobre inundaciones provienen de First Street Foundation, una organización sin fines de lucro que utiliza técnicas más granulares para medir el riesgo de inundaciones que la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias.

Las medidas de First Street no solo representan el riesgo de los ríos, sino también de los arroyos y arroyos más pequeños, el tipo de vías fluviales que exponen a ciudades como Farmington a tantas inundaciones, pero que generalmente no figuran en los mapas de inundaciones de FEMA.

First Street calculó la porción de todo tipo de infraestructura en riesgo de volverse inoperable debido a la llamada inundación de los 100 años, una inundación que estadísticamente tiene una probabilidad del 1 por ciento de ocurrir en un año determinado. El grupo comparó los resultados de todos los estados excepto Alaska y Hawai. En muchos casos, West Virginia encabezó la lista.

El sesenta y uno por ciento de las centrales eléctricas de West Virginia están en riesgo, el más alto a nivel nacional y más del doble del promedio. Virginia Occidental también lidera la proporción de carreteras en riesgo de inundación, con un 46 por ciento.

El estado también ocupa el primer lugar en la proporción de estaciones de bomberos (57 por ciento) y estaciones de policía (50 por ciento) expuestas a una inundación de 100 años.

Y Virginia Occidental se relaciona con Louisiana en la mayor proporción de escuelas (38 por ciento) y propiedades comerciales (37 por ciento) en riesgo.

“La geografía y la topografía del estado dan como resultado la construcción de muchas casas, caminos y piezas de infraestructura crítica a lo largo de los ríos, alrededor de los cuales mostramos grandes inundaciones”, dijo Michael Lopes, portavoz de First Street.

Pero la topografía no es todo lo que aumenta el riesgo de inundaciones en Virginia Occidental. La minería a cielo abierto para el carbón ha eliminado el suelo y la vegetación que alguna vez absorbió la lluvia antes de que llegara a los arroyos y ríos, y ha empujado rocas y tierra a esos cursos de agua, haciéndolos menos capaces de contener grandes volúmenes de agua.

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“A medida que los corredores de los arroyos se llenan de sedimentos y escombros, simplemente hay menos capacidad de almacenamiento”, dijo Nicolas Zegre, director del Laboratorio de Hidrología de Montaña de la Universidad de West Virginia. “Se necesita menos agua para derramarse”.

Los efectos del aumento de las inundaciones se pueden ver donde el Sr. Manchin construyó su carrera política.

Justo al noreste de Farmington se encuentra Morgantown, donde las casas se posan en calles estrechas que se mueven por las laderas y se cruzan en ángulos erráticos. El Sr. Manchin representó a la ciudad en el Senado estatal; también es el hogar de la Universidad de West Virginia, su alma mater.

En junio, Morgantown recibió más de dos pulgadas de lluvia en menos de una hora, según Damien Davis, director de ingeniería y obras públicas de la ciudad. Convirtió una vía principal, Patteson Drive, en un río e invirtió el flujo de las alcantarillas, empujando los desechos hacia los sótanos.

En julio sucedió de nuevo: la ciudad recibió más de tres pulgadas de lluvia en una hora, Patteson se convirtió en un río y las aguas residuales se precipitaron a los sótanos.

“Nunca habíamos experimentado algo así”, dijo Davis.

Muhammet Ariturk es dueño de un pequeño restaurante, Estambul, en Patteson Drive. Bloqueó sus puertas, pero su restaurante se inundó en ambas ocasiones. “Empezamos a tratar de detener el agua que venía aquí, pero no pudimos”, dijo.

Una milla al norte, Mary Anne Marner vive en un bungalow blanco cerca de un arroyo. La primera inundación envió aguas residuales a su sótano, arruinando el sillón reclinable de su esposo, entre otros daños.

“Las aguas residuales salieron de la bañera y del inodoro”, dijo. La Sra. Marner y su esposo reemplazaron el sillón reclinable. Luego, el sótano se inundó de nuevo y salió el nuevo sillón reclinable.

Kevin Law, el climatólogo estatal, dijo que la investigación mostró “un aumento en las precipitaciones extremas en Virginia Occidental”, el resultado de un clima cambiante.

Veinte millas al sureste está Tunnelton, donde Dave Biggins posee una tienda de conveniencia en un edificio construido sobre un arroyo subterráneo. Hasta hace poco, el arroyo rara vez se elevaba lo suficiente como para dañar los cimientos, tal vez una vez por década, supuso Biggins.

Luego, hace dos años, el espacio para equipos debajo de su tienda se inundó tres veces en un solo año. Eso no fue nada comparado con el mes pasado, cuando los restos del huracán Ida dejaron su tienda en el agua hasta las rodillas, causando daños de hasta $ 80,000.

“Después de esto, cada vez que dice que va a llover con mucha fuerza, no te da más que miedo”, dijo Biggins, quien no tiene seguro contra inundaciones.

Al este de Tunnelton se encuentra Terra Alta, una de las ciudades más altas del condado de Preston. En septiembre, las fuertes lluvias arrojaron tres pulgadas de agua dentro del ayuntamiento de Terra Alta e inundaron un puñado de sótanos en la ciudad, según James Tasker, el alcalde.

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“Viene a través de la pared”, dijo Tasker. “Es nuestro sistema de drenaje, que no podemos permitirnos actualizar”.

Media hora al sur, Eric Bautista, el alcalde de Rowlesburg, está tratando de encontrar dinero para reconstruir el anticuado sistema de aguas pluviales de la ciudad, que libera aguas residuales sin tratar en el río Cheat durante las lluvias. “Es un sistema pésimo que es muy pésimo cuando llueve”, dijo Bautista.

Las consecuencias van más allá del condado, según Amanda Pitzer, directora ejecutiva de Friends of the Cheat, una organización ambiental sin fines de lucro.

“Esta agua va a Pittsburgh”, dijo Pitzer, parada en el borde del Cheat recientemente. “Tienes que pensar río abajo”.

Después de que Virginia Occidental se viera afectada por inundaciones particularmente graves en junio de 2016, creó una oficina estatal de resiliencia para ayudar a protegerse contra futuras inundaciones.

Pero a principios de este año, el jefe de esa oficina se fue. Fue reemplazado por su adjunto, Robert Martin Jr., quien durante una audiencia ante los legisladores estatales el mes pasado comparó el papel con beber de una manguera contra incendios.

Quiere actualizar el plan estatal de protección contra inundaciones. “No se había examinado en unos 20 años”, dijo Martin. “Muchas de las cosas eran realmente anticuadas”.

El Sr. Martin no respondió a las solicitudes de comentarios. El estado se negó a hacer que los funcionarios involucrados en la recuperación de desastres o el trabajo de resiliencia estén disponibles para una entrevista.

Stephen Baldwin, un senador estatal demócrata cuyo distrito fue devastado por las inundaciones de 2016, dijo que el estado se ha movido demasiado lento. La lentitud refleja la mancha política asociada al calentamiento global, dijo.

“Nadie quiere hablar sobre el factor determinante real aquí, que es el clima”, dijo Baldwin.

A medida que las inundaciones empeoran, los líderes de West Virginia, incluido Manchin, deberían dejar de considerar que la identidad del estado está ligada al carbón, dijo Jamie Shinn, profesor de geografía en la Universidad de West Virginia que se enfoca en adaptarse al cambio climático.

“No creo que esté defendiendo la economía futura y la viabilidad de este estado”, dijo el Dr. Shinn. “El estado tiene mucho potencial más allá de los combustibles fósiles”.

Ese punto de vista sigue siendo difícil de vender para muchos habitantes de Virginia Occidental, a pesar de los repetidos desastres.

“Soy un gran defensor del uso de los recursos naturales que tenemos”, dijo Jim Hall, residente de Farmington y primo político del Sr. Manchin.

Obligado a elegir entre quemar menos carbón o sufrir por el empeoramiento de las inundaciones, dijo que el empeoramiento de las inundaciones era el peligro menor.

“Puede reemplazar una casa”, dijo Hall. “Ese es el riesgo que estamos dispuestos a correr”.