Vislumbres de las comunidades judías de la ‘tribu perdida’ en India y Myanmar

En 2017, mientras viajaba por la India, un amigo del estado nororiental de Assam me habló de las comunidades de judíos de la Tribu Perdida en el estado vecino de Mizoram. Habiendo crecido en una familia judía sin abrazar nunca por completo la religión de mis padres observantes, estaba intrigado y quería saber más.

Los judíos de las Tribus Perdidas, pronto supe, creen que son descendientes de las 10 tribus de Israel que fueron exiliadas del antiguo reino de Israel por los asirios alrededor del siglo VIII a.C. Decidí buscar miembros de las Tribus Perdidas y ver si me lo permitían. para fotografiar sus rituales y su vida cotidiana.

Unas semanas más tarde, llegué a Aizawl, una ciudad construida sobre colinas densamente boscosas. Llamé a un contacto de una de las congregaciones locales y organicé una reunión. Cuando dos representantes llegaron a mi albergue, les expliqué mi interés en su comunidad y mi deseo de fotografiar sus servicios religiosos y rituales. Parecían abiertos a la idea, pero no se comprometieron; tendrían que hablar con los otros miembros antes de informarme su decisión. A la mañana siguiente, llamaron y dijeron que uno de los feligreses había fallecido y me invitó a fotografiar el funeral.

Después del funeral, los miembros de la sinagoga Shalom Tzion me dieron la bienvenida a su comunidad con un entusiasmo que nunca antes había encontrado en ninguno de mis proyectos documentales, y tampoco lo he hecho desde entonces. Solo tenían un contacto limitado con otros judíos y nunca antes habían conocido a un fotógrafo interesado en su comunidad. Había una curiosidad mutua entre nosotros, y me encontré respondiendo muchas preguntas que tenían sobre mi educación y cómo era la vida en Israel, donde había trabajado durante varios años como fotógrafo y periodista.

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Uno de los miembros de la congregación de Aizawl era del estado de Chin, en el oeste de Myanmar. Me habló de un pequeño grupo de judíos de la Tribu Perdida en Kalay, una pequeña ciudad en la región de Sagaing de su país de origen. Después de mi tiempo en Aizawl, decidí encontrar mi camino allí.

Después de una desgarradora serie de viajes en autobús que duró más de 24 horas, llegué a Kalay, una ciudad tropical plana rodeada de extensas tierras de cultivo, y me encontré con algunos miembros de la Tribu Perdida. Estaba privado de sueño y aturdido por el viaje, pero me informaron que toda la comunidad estaba esperando ansiosamente mi llegada a su sinagoga. Nos acercamos en motos.

El templo, en las afueras de la ciudad, era un edificio de madera de dos pisos con paredes de bambú con techo de paja y un techo de chapa, rodeado de campos. En el interior, me reuní con los aproximadamente 20 miembros de la comunidad que rápidamente me pidieron que pronunciara un discurso, que, después de pasar tiempo con las comunidades de la Tribu Perdida en Mizoram y atender solicitudes similares, no fue del todo inesperado.

Me las arreglé para juntar algunas palabras en mi estado demacrado y luego me obsequiaron con una deliciosa comida que había sido preparada por la comunidad en el patio trasero del templo.

La comunidad allí, que data de la década de 1980, cuando un grupo de cristianos se convirtió al judaísmo, estaba más aislada que las que yo había conocido en la India. Nunca antes se habían encontrado con un extranjero, dijeron, y mucho menos con alguien que fuera judío y estuviera interesado en fotografiar su comunidad. Y, sin embargo, aquí, nuevamente, experimenté una curiosidad mutua y se me concedió un acceso íntimo a sus vidas.

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Los judíos de la Tribu Perdida en el noreste de la India y el noroeste de Myanmar son una pequeña minoría, con menos de 10,000, según algunas estimaciones. Se pasan por alto fácilmente entre las poblaciones cristianas y budistas de la región.

Muchas de las comunidades de las Tribus Perdidas en el norte de la India se formaron en la década de 1950. Los misioneros británicos habían convertido a la mayoría de la población local al cristianismo, y algunos de los conversos vieron conexiones entre los rituales de sus antiguas prácticas y los de los antiguos judíos sobre los que habían leído en el Antiguo Testamento.

Con el tiempo, comenzó a extenderse la creencia de que sus antepasados ​​eran una tribu de israelitas exiliados.

En la década de 1970, miles de personas de la tribu Shinlung en el noreste de la India comenzaron a practicar las prácticas y rituales de la fe judía. Con la ayuda de Eliyahu Avichail, un rabino que viajó por el mundo en busca de comunidades de la Tribu Perdida, algunos comenzaron a mudarse a Israel, aunque no sin enfrentar el escepticismo de los israelíes que cuestionaban sus motivos, su sinceridad y sus vínculos históricos con el judaísmo.

El rabino Avichail nombró al grupo Bnei Menashe, que significa Hijos de Manasés, que era una de las 10 tribus perdidas.

Los judíos que conocí en Aizawl me dijeron que enfrentan cierta discriminación en India. Es difícil para ellos, por ejemplo, encontrar trabajos que les permitan tomarse un tiempo libre para observar el sábado judío y otras festividades. Muchos miembros de Lost Tribe dijeron que ya no sienten que pertenecen a sus países de origen. Casi todos expresaron el deseo de hacer aliá, de emigrar a Israel, la tierra que creen que es su verdadera patria tal como Dios les prometió.

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Durante los últimos 30 años, miles de miembros de las comunidades de la Tribu Perdida en el noreste de la India se han trasladado a Israel, en parte porque, en 2005, se declaró oficialmente que los Bnei Menashe descendían de la tribu original de Manasseh.

Inicialmente, estaba interesado en cómo los judíos de la Tribu Perdida estaban redefiniendo lo que significa ser judío, al afirmar su fe y obtener la aceptación del gobierno israelí. La existencia de estas comunidades complica las nociones de identidad judía al tiempo que enfatiza su maleabilidad.

Pero mientras pasaba el tiempo fotografiando y hablando con miembros de las Tribus Perdidas, me sentí conmovido por la sinceridad con la que trajeron la fe judía a sus vidas.

Y últimamente, me encuentro volviendo al recuerdo de la mañana que pasé fotografiando los servicios de Shabat en el templo de Kalay, y cómo las oraciones hebreas de la congregación se mezclaron con los sonidos de las campanas de la iglesia y los cánticos budistas resonando en la distancia.

Daniel Tepper es un reportero gráfico que vive en la ciudad de Nueva York. Puedes seguir su trabajo en Instagram.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.