Waabi, la rara startup de vehículos autónomos con una directora ejecutiva, recauda 83,5 millones de dólares

Waabi es una nueva puesta en marcha de vehículos autónomos con algunas cosas a su favor para ayudarlo a superar la refriega.

Por un lado, está fundada por Raquel Urtasun, una reconocida experta en visión por computadora que dirigía el puesto de avanzada de Uber Advanced Technology Group en Toronto, lo que la convierte en una de las pocas startups AV lideradas por mujeres en el mundo. En segundo lugar, la compañía con sede en Toronto acaba de salir sigilosa y recaudó $ 83.5 millones, que se encuentra entre las rondas de la Serie A más grandes jamás recaudadas en Canadá.

La ronda fue liderada por Khosla Ventures, con la participación adicional del ex empleador de Urtasun, Uber, y Aurora, la startup AV que terminó adquiriendo Uber ATG en un acuerdo el año pasado. También se recaudaron fondos de 8VC, Radical Ventures, Omers Ventures, BDC, las luminarias de IA Geoffrey Hinton, Fei-Fei Li, Pieter Abbeel, Sanja Fidler y otros.

Ese es un comienzo bastante auspicioso para una empresa que se está lanzando a un espacio muy concurrido con docenas de nuevas empresas que intentan resolver lo que podría decirse que es el problema más difícil del mundo: cómo hacer que los automóviles y camiones se conduzcan solos de manera segura, confiable y eficiente.

El enfoque de Waabi será centrarse en el transporte por carretera, utilizando su software patentado para automatizar la conducción en rutas de entrega comerciales. Y con su enfoque innovador para la simulación y el aprendizaje automático, Waabi dice que está preparado para comercializar su tecnología más rápido y más barato que la mayoría de las nuevas empresas de AV que trabajan en la actualidad.

Urtasun dice que su experiencia en inteligencia artificial, en la que ha estado trabajando durante más de 20 años, también le da a Waabi una clara ventaja. “He visto realmente lo que funciona, lo que no funciona para la IA y la tecnología implementada en una pila de software comercial”, dijo. El borde.

Hay dos razones por las que Waabi está apuntando a camiones en lugar de robotaxis o vehículos de reparto de última milla. Una es la “increíble” escasez de conductores de camiones, que Urtasun dijo que podría corregirse con el rápido despliegue de grandes plataformas totalmente autónomas. La segunda es que las carreteras son “más simples” que las calles complejas de la ciudad para que los vehículos autónomos naveguen.

En la industria del transporte por carretera existe el temor de que la tecnología autónoma provoque un enorme desplazamiento entre los conductores de camiones. Un estudio de 2017 descubrió que los camiones automatizados podrían reducir la demanda de conductores entre un 50 y un 70 por ciento en los EE. UU. Y Europa para el 2030, con 4,4 millones de los 6,4 millones de conductores profesionales en ambos continentes obsoletos. Estos temores aumentan a medida que las empresas de tecnología introducen prototipos llamativos y sin cabina diseñados para dejar al conductor completamente fuera de la ecuación.

No obstante, ha habido un pequeño auge en la cantidad de startups que compiten por ser las primeras en implementar tractocamiones autónomos. Esto incluye empresas bien financiadas como Waymo, TuSimple y Aurora; OEM como Volvo y Daimler; y una serie de nuevas empresas más pequeñas como Ike (que fue adquirida recientemente por Nuro), Embark y Plus.

El enfoque de Waabi estará más “centrado en la IA” que el de sus competidores, dice Urtasun. Eso significa un sofisticado programa de simulación de “circuito cerrado” que reduce la necesidad de acumular millones de millas de pruebas en carreteras y autopistas públicas. Waabi planea comprar varios camiones para probar su software, pero Urtasun dijo que no necesitará más que un puñado de vehículos, gracias a su enfoque innovador de simulación.

“Entonces, para nosotros en la simulación, podemos probar todo el sistema”, dijo Urtasun. “Podemos entrenar un sistema completo para aprender en simulación, y podemos producir las simulaciones con un increíble nivel de fidelidad, de modo que realmente podamos correlacionar lo que sucede en la simulación con lo que sucede en el mundo real”.

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Urtasun y su equipo también están desarrollando un nuevo algoritmo que servirá como base para el “cerebro” del automóvil autónomo, que ayuda a planificar el movimiento y predecir lo que harán otros vehículos en la carretera para que el AV pueda reaccionar en consecuencia.

“Terminas con una tecnología de escalado mucho mejor”, agregó, “que puedes desarrollar mucho más rápido y mucho más barato que cualquiera de las soluciones que existen”.

Urtasun comenzó a trabajar en Uber en 2017, cuando el gigante de los viajes compartidos la contrató para que se desempeñara como científica en jefe y jefa de investigación y desarrollo en Toronto. A lo largo de los años, su equipo creció de un pequeño grupo de ocho estudiantes graduados a alrededor de 50 personas.

En Toronto, Urtasun se aisló en gran medida del caos que envolvía rápidamente la sede de Uber en San Francisco. El director ejecutivo y cofundador de la empresa, Travis Kalanick, fue destituido poco más de un mes después de que se anunciara el nombramiento de Urtasun. Y un año después, un vehículo Uber autónomo con un operador de seguridad al volante golpeó y mató a una mujer de 49 años en Tempe, Arizona.

Una investigación sobre el accidente culpó a Uber por su falta de una cultura sólida de seguridad en su división de vehículos autónomos. Y a fines del año pasado, Uber finalmente lo dejó, descargando su atribulado Grupo de Tecnología Avanzada a Aurora en un intento por reducir costos y señalar a los inversionistas que tenía un camino real hacia la rentabilidad. Aurora envió cartas de oferta a aproximadamente el 75 por ciento de los empleados de Uber ATG, según TechCrunch – pero eso no incluía al equipo de Urtasun.

Hubo sorpresa entre las fuentes audiovisuales de que Aurora no extendiera una oferta a Urtasun. Las noticias de hoy ayudan a explicar por qué. Urtasun dijo que su experiencia en Uber, incluido el accidente fatal en Tempe, “realmente imprimió la importancia de la seguridad y tener la seguridad primero” en Waabi. “Esta es también una de las razones por las que estábamos haciendo mucho de nuestro desarrollo en simulación”, agregó, “para reducir también el riesgo de desarrollar esta tecnología”.

“Raquel es verdaderamente única en su tipo, una líder tenaz e inspiradora que empodera a quienes la rodean para sobresalir”, dijo Dara Khosrowshahi, directora ejecutiva de Uber, en un comunicado. “No puedo esperar a ver todo lo que logra para la industria de los vehículos autónomos”.

Además de su trabajo en Uber, Urtasun también es profesora de la Universidad de Toronto y la Cátedra de Investigación de Canadá en Aprendizaje Automático y Visión por Computadora, así como cofundadora del Vector Institute for AI.

Urtasun dijo que eligió el nombre “Waabi” porque tenía un par de significados relevantes. Entre las tribus de las Primeras Naciones de Canadá, significa “ella tiene visión”, mientras que en japonés se traduce como “simple”. El primero habla de la experiencia de Urtasun en visión por computadora e inteligencia artificial, mientras que el segundo habla de la intención de su compañía de simplificar la tecnología que impulsa los vehículos autónomos.

Es raro que una startup de vehículos autónomos tenga una mujer fundadora y directora ejecutiva, pero Urtasun dice que espera inspirar a otras mujeres a unirse a la industria. “Este es un campo que está muy dominado por tipos blancos”, dijo. “La forma de construir conocimiento integrador es construir tecnología con perspectivas diversas, porque desafiándonos mutuamente, construimos mejores cosas”.