Westlands Water District obtiene contrato permanente de agua en los EE. UU.



El Departamento del Interior otorgó el viernes al distrito de agua de granja más grande del país un derecho permanente a entregas anuales de riego que equivalen a aproximadamente el doble de agua que los casi 4 millones de residentes de Los Ángeles usan en un año.

Obtener un contrato permanente para tanta agua barata del Proyecto del Valle Central representa un hito importante para el Distrito de Agua de Westlands, que abastece a algunos de los productores más ricos del estado y tiene lazos de larga data con el Secretario del Interior David Bernhardt.

Pero el nuevo pacto, que entraría en vigencia el 1 de junio, no proporciona refugio para Westlands de las agrias guerras por el agua en California.

El distrito, que rara vez ha recibido el monto total del contrato en las últimas décadas, seguirá siendo bajo en el orden jerárquico del proyecto federal y seguirá siendo uno de los primeros recortes en tiempos de escasez.

El acuerdo no terminará las batallas por los impactos ambientales de las desviaciones masivas de agua desde la fuente de suministros de Westlands, el Delta del Sacramento-San Joaquín en el norte de California.

El contrato no cambiará el hecho de que aproximadamente la mitad de las tierras del distrito están plagadas de mal drenaje y están mezcladas con selenio natural que puede envenenar la vida silvestre cuando se acumula en las aguas residuales de los campos de regadío de Westlands.

Y no evitará más demandas de críticos que obtuvieron puntos legales en desafíos de contratos a corto plazo de Westlands de tamaño similar.

El distrito es uno de los más de 75 clientes del Proyecto del Valle Central, la mayoría de ellos distritos de riego agrícola, que están aprovechando una ley de 2016 para convertir los contratos de servicios de agua que requieren renovación periódica a acuerdos que bloquean permanentemente los derechos de entrega y otros términos.

La Oficina de Recuperación de EE. UU., Que dirige el proyecto federal, también firmó contratos permanentes el viernes con un puñado de distritos municipales que suministra.

«Completar estos contratos es un gran beneficio mutuo para nuestros contratistas y el público estadounidense», dijo el director regional de recuperación, Ernest Conant, en un comunicado. «El gobierno federal recibirá un pago anticipado de más de $ 200 millones, que el Congreso ordenó que se use para proyectos de almacenamiento muy necesarios».

La Ley de Mejoras de la Infraestructura del Agua para la Nación de 2016, conocida como la Ley WIIN, abrió la puerta a los contratistas de recuperación en todo el oeste para obtener contratos permanentes si reembolsan lo que aún deben a los contribuyentes estadounidenses por la construcción de un proyecto federal de agua.

El Proyecto del Valle Central es el sistema de suministro de agua más grande del país. Concebida en la década de 1930 y construida durante las próximas décadas por el gobierno federal, la red de presas altas, grandes embalses y canales anchos se extiende 450 millas desde la región de Redding hasta Bakersfield.

El suministro del proyecto de agua barata subsidiada por el gobierno ayudó a convertir los áridos matorrales del Valle de San Joaquín en una fábrica de alimentos altamente productiva y rentable.

Que gran parte del agua fluye hacia los campos de los grandes productores y las corporaciones agrícolas en lugar de las pequeñas granjas familiares previstas en la Ley de Reclamación de 1902 ha hecho que el proyecto sea objeto de intentos periódicos de reforma y críticas duraderas.

No hay un contratista del proyecto tan controvertido como Westlands, que cubre más de 1,000 millas cuadradas de población delgada en el lado oeste bañado por el sol del Valle de San Joaquín. El distrito comenzó a recibir entregas federales de riego en la década de 1960.

Westlands tiene un historial de demandas judiciales para bloquear las protecciones de especies en peligro que han frenado las entregas del delta. Bernhardt, quien durante años representó a Westlands como abogado y cabildero de Washington antes de unirse a la administración Trump, argumentó uno de esos casos.

Para los enemigos, el enorme contrato de agua del distrito, el legado del drenaje del campo contaminado y la elusión de la ley federal de recuperación son emblemáticos de las deficiencias de la política federal de riego.

Cuando los grandes terratenientes en Westlands dividieron sus propiedades para cumplir con los límites de superficie en la entrega de agua subsidiada por los contribuyentes, la tierra de cultivo a menudo se extendió entre los miembros de la familia extendida y sus fideicomisos.

Westlands dice que suministra 700 «granjas multigeneracionales de propiedad familiar», con un tamaño promedio de 875 acres, que está por debajo del límite de 960 acres. Pero los investigadores de la Universidad de California en 2011 encontraron 350 redes agrícolas «agrupadas por propiedad común».

Los productores ya no tendrán que preocuparse por tales restricciones, que se eliminan cuando los contratistas pagan su deuda de construcción.

El año pasado, el gerente general de Westlands, Tom Birmingham, dijo que el distrito le debía al gobierno $ 320.5 millones. En respuesta a preguntas recientes de The Times, la oficina de reclamos dijo que la suma representaba la deuda de construcción de Westlands a septiembre de 2016.

Los pagos de Westlands desde entonces han reducido la deuda restante a un estimado de $ 202 millones, dijo Shane Hunt, oficial interino de asuntos públicos de la oficina.

Los grupos pesqueros y ambientalistas han sostenido durante años que el gobierno federal debería reducir el tamaño del contrato de Westlands, que en 1.15 millones de acres-pies, es el más grande en la red del Proyecto del Valle Central.

Argumentan que Westlands ya ha eliminado aproximadamente 100,000 acres de producción debido a problemas de drenaje y escasez de agua, y puede que tenga que retirar más tierras de cultivo.

Además, señalan que ni el distrito ni el gobierno federal han adoptado un programa para tratar por completo las aguas residuales contaminadas con selenio de los campos de Westlands, que a principios de la década de 1980 envenenaron aves acuáticas en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Kesterson.

Los grupos ganaron un fallo judicial favorable en 2016, cuando la Corte de Apelaciones del Noveno Circuito de EE. UU. Dijo que la oficina de reclamos debería haber considerado reducir la cantidad del contrato cuando renovara una serie de contratos de Westlands a corto plazo. Ese caso aún está pendiente y puede ser discutido por el nuevo pacto.

Los funcionarios de recuperación han dicho que no tienen que realizar una revisión de los impactos ambientales de otorgar contratos permanentes porque la Ley WINN ordena a la agencia que los emita.

No es así, dijo el abogado Stephan Volker, quien representa a grupos tribales y de pesca de salmón que presentaron desafíos anteriores. «Volveremos a la corte y soy optimista de que anularemos esa aprobación ilegal», dijo.

«La Oficina de Reclamación nunca ha llevado a cabo una adecuada [environmental] revisión que identificaría la gran cantidad de impactos devastadores en el delta y sus peces y vida silvestre que resulta en sacar 1.2 millones de acres por año de ese sistema asediado y dárselo a los granjeros corporativos para que soliciten tierras envenenadas ”, argumentó Volker.

Birmingham dijo el año pasado que incluso si el distrito retirara un tercio de sus 600,000 acres de producción, los productores que han expandido las plantaciones de almendros y pistachos continuarán necesitando entregas completas.

También rechazó las sugerencias de que el derecho permanente posiciona al distrito para entrar en el negocio de venta de agua.

«Hasta la fecha, Westlands no ha vendido agua fuera de su distrito. No vendemos el agua por una buena ganancia «, dijo.



Las ultimas noticias de California, editadas por los corresponsales en California. Si quieres sumarte no dudes en contactarnos.