Will Zalatoris nunca estará satisfecho con el segundo lugar

BROOKLINE, Mass. — Cuando su putt se acercaba al hoyo del green 18 el domingo por la noche, Will Zalatoris pensó que se dirigía a un emocionante desempate que determinaría al campeón del US Open. Todo lo que tenía que hacer la pelota era caer y Zalatoris y Matt Fitzpatrick resolverían las cosas en un desempate de dos hoyos.

“Con unos seis pies por recorrer, pensé que lo tenía”, dijo Zalatoris. Había revisado su teléfono antes y había visto lo que decía Paul Azinger, analista de golf de NBC y ex profesional del PGA Tour. “Que todos fallaron ese putt alto”, agregó Zalatoris.

“Él continuó: ‘Fui el más cercano todo el día. Yo estaba como, ‘gracias por el premio de consolación’”.

Zalatoris se está familiarizando dolorosamente con los premios de consolación. El mes pasado, perdió el Campeonato de la PGA ante Justin Thomas en un desempate en Southern Hills en Tulsa. Terminó segundo detrás de Hideki Matsuyama en el Masters de 2021, solo siete meses después del Korn Ferry Tour. Y ahora, otro segundo puesto en otro major.

“Obviamente duele tener tres subcampeones hasta ahora en mi carrera en las mayores”, dijo. “Obviamente estamos haciendo lo correcto. Pagaría mucho dinero por alrededor de una pulgada y media, y probablemente sería tres veces campeón de Grand Slam en este punto. Seguiremos haciendo lo que estamos haciendo”.


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Zalatoris puede mirar al gran Ben Hogan para una comparación histórica. Hogan fue etiquetado repetidamente como dama de honor por su incapacidad para ganar un título importante a principios y mediados de la década de 1940. Perdió un desempate ante Byron Nelson en el Masters de 1942 después de liderar por tres golpes. Perdió la oportunidad de llegar a los playoffs en el Masters de 1946 cuando lanzó tres tiros desde 12 pies y falló un putt de 30 pulgadas.

“Simplemente no era mi momento de ganar”, dijo Hogan a The New York Times. “Sin embargo, viene otro año”. Dos meses más tarde, en el US Open en las afueras de Cleveland, volvió a hacer tres putts en el hoyo 72, falló otro putt corto y quedó fuera de un desempate ganado por Lloyd Mangrum. Pero más tarde ese año, ganó el Campeonato de la PGA, el primero de sus nueve majors.

La diferencia es que, a diferencia de Hogan, quien se estableció como uno de los mejores jugadores del juego al ganar constantemente otros torneos, Zalatoris todavía está buscando su primera victoria en el PGA Tour. El consenso es que el putt de Zalatoris, particularmente el putt corto, es su talón de Aquiles. Aunque pateó relativamente bien en el Country Club, hasta que falló ese birdie en el último hoyo de la ronda final, ingresó al torneo en el puesto 160 de la gira en putt.

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Cuando se le preguntó qué pensaba cuando vio a Zalatoris alinear un putt, Collin Morikawa dijo: “Rezo por él. Quiero decir, mira, no voy a andarme por las ramas. Lo he dicho desde la universidad, cualquier cosa fuera de esa zona de 8 a 10 pies, quiero decir, es tan suave como el golpe de cualquier otra persona”.

¿Y dentro de 10 pies?

“Hemos visto algunos putts de ardilla”, dijo Morikawa. “No es que sea el mejor putter y también haya tenido esa pequeña habilidad, pero creo que todos nos ponemos alerta cuando lo vemos”.

Zalatoris no tuvo problemas para ganar antes de llegar al PGA Tour. Ganó el campeonato junior amateur de EE. UU. en el 2014. En Wake Forest, fue un jugador del año All-American y ACC. Ganó dos veces el campeonato Trans-Mississippi Amateur. Estuvo en el equipo victorioso de la Copa Walker de EE. UU. 2017, que también contó con Scottie Scheffler, quien empató con Zalatoris en el segundo lugar el domingo, y Morikawa, quien terminó empatado en el quinto lugar.

Esta temporada, además de tres segundos puestos en las mayores, Zalatoris terminó segundo detrás de Luke List en un desempate en el Farmers Insurance Open. Empató en el sexto lugar en el Masters, cuarto en el Zurich Classic y quinto en el Torneo Memorial.

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Su clasificación mundial ha subido al puesto 12 y ocupa el puesto 8 en la clasificación de la Copa FedEx. Ningún golfista clasificado tan alto o más alto lo ha hecho sin al menos una victoria.

El resultado del domingo en el Country Club fue el séptimo top 10 de Zalatoris en 12 eventos este año. Ha terminado entre los 10 primeros en seis de los ocho majors en los que ha jugado. Es un récord impresionante, menos un agujero deslumbrante, o tres.

“Son solo pequeñas cosas”, dijo Zalatoris, quien cumple 26 años en agosto. “No es lo mismo en todos y cada uno. Estamos hablando de pulgadas. No es como si terminara en segundo lugar por cuatro o cinco veces. Ha sido uno para los tres. Así que tengo que seguir haciendo lo que estoy haciendo. Tengo que seguir llamando a la puerta porque eventualmente, como dije antes, el nivel de comodidad está ahí”.

Después de que Zalatoris analizó su ronda y su batalla en curso para finalmente romper el círculo de ganadores, recibió un regalo de despedida de la Asociación de Golf de los Estados Unidos: una medalla de plata por quedar en segundo lugar.