Yordan Alvarez gana el MVP de la ALCS con los Astros

HOUSTON – Al crecer en Cuba, a Yordan Alvarez le enseñaron que Estados Unidos era un mal país. El pensamiento estaba tan arraigado en él que cuando tenía 12 o 13 años, dijo, se saltó las clases de inglés en la escuela.

“¿Por qué debería ir a una clase de inglés si nunca voy a ir a los Estados Unidos?” Álvarez dijo que se dijo a sí mismo entonces.

Miralé ahora.

Fue el Novato del Año de la Liga Americana en 2019, un nivel que nunca pensó que alcanzaría. Ataca las pelotas de béisbol con más fuerza que todos menos algunos otros jugadores de Grandes Ligas, e incluso envió una sobre el Green Monster de Fenway Park en Boston en el Juego 5 de la Serie de Campeonato de la Liga Americana el miércoles. Fue nombrado el jugador más valioso de la ALCS para un equipo de los Astros de Houston que está destinado a la Serie Mundial después de una victoria en el Juego 6 impulsada en gran parte por el bate de Álvarez.

Pasa sus temporadas bajas en Tampa, Florida, y sus dos hijos nacieron en el país que le dijeron que no le gustaba.

Álvarez, de 24 años, se ríe de eso ahora. Tal vez debería haber aprovechado esa ventaja con el idioma de su hogar adoptivo.

“Cuando vine a los Estados Unidos, fue cuando comencé a aprender”, dijo en español, de pie en el campo antes de un juego reciente de la ALCS contra los Medias Rojas. “Puedo decirte que lo lamento, pero ahora puedo decirte que no estoy seguro de si estaban enseñando inglés correctamente”.

La historia de Álvarez es familiar para muchos de sus compañeros jugadores nacidos en Cuba en las Grandes Ligas, incluidos dos compañeros de equipo de los Astros, el primera base Yuli Gurriel y la jugadora de cuadro suplente Aledmys Díaz. Muchos escaparon del país comunista, a menudo poniendo sus vidas en manos de contrabandistas o tomando desgarradores paseos en bote, o ambos, para perseguir sus sueños. Para jugar en Grandes Ligas, Álvarez tuvo que irse.

A los 16 y 17 años jugó dos temporadas con el equipo cubano de béisbol profesional de su provincia natal, los Leñadores de Las Tunas. En 74 juegos en la máxima liga cubana, bateó .279 y tuvo un miserable jonrón. “Y fue uno dentro del parque”, dijo.

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En ese entonces, Álvarez era conocido como un jardinero ágil con un buen ojo en el plato en lugar de un poderoso bateador imponente. Aún así, había potencial: aunque delgado, Álvarez, de 6 pies y 5 pulgadas, dijo que siempre fue el jugador más alto de sus equipos. El tamaño, dijo, provino de su padre de 6-4, quien también jugaba béisbol en Cuba.

Cuando Álvarez y su familia decidieron aprovechar sus oportunidades de béisbol en los Estados Unidos, dijo, pidió permiso para salir de Cuba, pero se le negó. Entonces, en 2015, se fue a República Dominicana, donde se reunió con sus padres y su hermano menor, todos los cuales habían llegado primero.

En República Dominicana, donde los 30 equipos de Grandes Ligas operan academias de béisbol, Álvarez comenzó a trabajar con un entrenador privado. Dijo que levantaba pesas, bateaba todos los días de la mañana a la noche y mejoraba su swing de zurda porque “nunca iba a pegar jonrones”. El poder comenzó a surgir lentamente.

Pero para firmar con un equipo de Grandes Ligas, Álvarez necesitaba establecer su residencia en un país, por lo que se fue a la cercana Haití. Allí se encontró con Gurriel y su hermano menor, Lourdes Jr., los hijos de una leyenda del béisbol cubano, que acababan de desertar de su tierra natal y también estaban asegurando su papeleo con la esperanza de llegar a las ligas mayores. Mantuvieron en secreto su encuentro fortuito.

“Lo había visto jugar en Cuba”, dijo Gurriel, de 37 años, sobre Álvarez en español. “Era muy joven. Entonces era grande, pero no tanto como ahora “.

Después de llegar a los Estados Unidos, Álvarez se fue a West Palm Beach, Florida, para continuar su entrenamiento y trabajar para futuros equipos. Se acercó a un cazatalentos de los Astros, Charlie González, quien le dijo a Álvarez que podía imaginárselo con el uniforme de Houston y que lo condujo por el complejo de entrenamiento primaveral de los Astros cuando estaba en construcción.

González era uno de los oficiales de los Astros que quería que la oficina principal firmara a Álvarez, pero la organización enfrentó sanciones significativas por exceder el límite de su grupo de bonificación en fichajes internacionales. Uno de los jugadores con los que se habían comprometido: Gurriel, que había acordado un contrato de cinco años y 47,5 millones de dólares.

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En cambio, los Dodgers de Los Ángeles firmaron a Álvarez en junio de 2016 con un acuerdo de $ 2 millones. Seis semanas después, los Dodgers necesitaban un lanzador de relevo, por lo que cambiaron a Álvarez, quien aún no había jugado un partido en las menores, a los Astros por Josh Fields.

Álvarez disparó a través del sistema de granjas de los Astros. Bateó .343 con 23 jonrones para el equipo de Clase AAA en 2019 a pesar del dolor en la rodilla izquierda que comenzó la temporada anterior y se agravó con el paso del tiempo.

“Mi objetivo era llegar a las grandes ligas”, dijo. “Pero también pensé para mí mismo que nunca lo alcanzaría si me equivocaba. Necesitaba seguir jugando “.

A pesar de la rodilla reacia, Álvarez cumplió su sueño el 9 de junio de 2019, a los 21 años, después de que el robo ilícito de señales de los Astros había terminado a los ojos de MLB. La adrenalina, dijo, enmascaraba el dolor y continuó esforzándose. Bateó .313 con 27 jonrones en 87 juegos como el principal bateador designado de los Astros, y los ayudó a llegar a la Serie Mundial, donde se quedaron a una victoria de un título ante los Nacionales de Washington.

Jugar con una pierna comprometida durante tanto tiempo, dijo Álvarez, provocó una sobrecompensación con la rodilla derecha, y eso causó daño allí. Finalmente, después de jugar dos partidos en la temporada 2020 acortada por la pandemia, no pudo soportarlo más y se sometió a una cirugía en ambas rodillas (una reparación del tendón rotuliano en una y una limpieza en la otra). Se perdió el resto del año.

Con piernas más fuertes y saludables esta temporada, ha sentido la diferencia. Solo siete jugadores de Grandes Ligas golpean la pelota de manera consistente más fuerte que Álvarez, incluidos Aaron Judge, Giancarlo Stanton, Vladimir Guerrero Jr., Fernando Tatis Jr. y Shohei Ohtani.

¿Un hilo común entre ellos? Son grandes seres humanos. Además de tener 6-5, Álvarez pesa 227 libras.

“Muchos tipos grandes no pueden batear”, dijo recientemente el manager Dusty Baker, antes de referirse a Álvarez. “Tiene buena visión. Tiene buen equilibrio, sobre todo ahora con las piernas que están bien. El equilibrio es la clave y puede correr. El gran bromista puede correr y cree que puede batear “.

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En 144 juegos esta temporada, Álvarez bateó .277 y lideró a los Astros con 33 jonrones y 104 carreras impulsadas. Se poncha bastante, pero cuando conecta, lo golpea fuerte, lejos y en el aire. Caso en cuestión: contra el abridor de los Medias Rojas Chris Sale el miércoles, el disparo de Green Monster de Álvarez se produjo cuando lanzó una bola rápida exterior de 94 millas por hora al campo opuesto, golpeando los asientos sobre la famosa pared.

El campocorto de los Astros, Carlos Correa, llamó a Álvarez “un bateador natural”. Gurriel dijo que Álvarez tenía una madurez en el plato que contradecía su edad. “Eso lo hace muy especial”, dijo.

Dentro de la casa club, los compañeros de equipo dijeron que Álvarez también desafió las expectativas. Quizás por su imponente estatura, sus expresiones faciales o la barrera del idioma, la gente suele pensar que es una persona muy seria, dijo Álvarez. Su esposa, Mónica, a veces le dice que sonría, dijo; de lo contrario, parece estar de mal humor.

“Me gusta bromear”, dijo Álvarez. Correa agregó: “Ese tipo no se calla en el camerino. Parece tranquilo, pero no dejes que te engañe “.

Sin embargo, ayuda que Correa, un puertorriqueño, sea bilingüe. También lo es la esposa de Álvarez, quien nació en Cuba pero llegó a los Estados Unidos a los 5. Álvarez dijo que lo ha ayudado mucho con su inglés. Si está relacionado con el béisbol, dijo que entiende la mayor parte de una conversación, pero una de sus metas es hacer un mejor trabajo aprendiendo el idioma fuera del campo.

Otro de los sueños de Álvarez, uno que nunca imaginó que sería posible cuando era niño cuando crecía en Cuba y se saltaba las clases de inglés, también está en proceso. Dijo que estaba en proceso de conseguir el papeleo para llevar a sus padres, que están en República Dominicana, a Estados Unidos para que puedan verlo jugar en persona por primera vez aquí.

“A mi mamá, sin duda, le encantaría”, dijo. “Pero a mi papá, que jugaba béisbol, le encantaría”.