Cómo rastreó la CIA al líder de Al-Qaeda

WASHINGTON — Funcionarios de inteligencia hicieron un descubrimiento crucial esta primavera luego de rastrear a Ayman al-Zawahri, el líder de al-Qaeda, hasta Kabul, Afganistán:

a él le gustó leer solo en el balcón de su casa de seguridad temprano en la mañana.

Los analistas buscan ese tipo de inteligencia de patrones de vida, cualquier hábito que la CIA pueda explotar.

En el caso de al-Zawahri, sus largas visitas al balcón le dieron a la agencia la oportunidad de disparar un misil claro que podría evitar daños colaterales.

Combatientes talibanes en el aeropuerto de Kabul, Afganistán, el 31 de agosto de 2021. Foto Jim Huylebroek/The New York Times.

La búsqueda de al-Zawahri, uno de los terroristas más buscados del mundo, se remonta a antes de los ataques del 11 de septiembre.

La CIA continuó buscándolo mientras subía a la cima de Al Qaeda despues de la muerte de osama bin laden y después de que los talibanes se apoderaran de Afganistán el año pasado.

Y un paso en falso durante la persecución, el reclutamiento de un agente doble, condujo a uno de los días más sangrientos en la historia de la agencia.

Poco después de que Estados Unidos abandonara Kabul, la CIA intensificó sus esfuerzos para encontrar a al-Zawahri, convencida de que intentaría regresar a Afganistán.

Altos funcionarios le habían dicho a la Casa Blanca que podían mantener y construir redes de informantes dentro del país desde lejos y que los Estados Unidos no serían ciego frente a las amenazas terroristas allí.

Para la agencia, encontrar a al-Zawahri sería una prueba clave de esa afirmación.

El presidente Joe Biden aparece en un monitor en una sala de reuniones cuando anuncia que un ataque aéreo estadounidense en Afganistán mató al líder de al-Qaeda Ayman al-Zawahri, en la Casa Blanca en Washington el lunes 1 de agosto de 2022. Foto Al Drago/The New Tiempos de York.

El presidente Joe Biden aparece en un monitor en una sala de reuniones cuando anuncia que un ataque aéreo estadounidense en Afganistán mató al líder de al-Qaeda Ayman al-Zawahri, en la Casa Blanca en Washington el lunes 1 de agosto de 2022. Foto Al Drago/The New Tiempos de York.

Este artículo se basa en entrevistas con funcionarios estadounidenses actuales y anteriores y otros, analistas independientes que han estudiado la cacería durante décadas y otros informados sobre los eventos que llevaron al ataque del fin de semana.

La mayoría habló bajo condición de anonimato debido a la inteligencia sensible utilizada para encontrar a al-Zawahri.

Durante años, se pensó que al-Zawahri se escondía en la zona fronteriza de Pakistándonde muchos líderes de Al Qaeda y los talibanes se refugiaron después de la invasión estadounidense de Afganistán a finales de 2001.

Lo buscaban en relación con los atentados con bombas en las embajadas de 1998 en Tanzania y Kenia, y la CIA había rastreado una red de personas que los funcionarios de inteligencia pensaban que lo apoyaban.

El examen de esa red se intensificó con la salida de Estados Unidos de Afganistán el año pasado y la creencia entre algunos funcionarios de inteligencia de que los principales líderes de Al Qaeda eran tentado a volver.

La corazonada resultó correcta.

La agencia descubrió que la familia al-Zawahri había regresado a una casa segura en Kabul.

Aunque la familia trató de asegurarse de que no estaban siendo vigilados y de mantener en secreto la ubicación de al-Zawahri, las agencias de inteligencia pronto se enteraron de que Él también Había regresado a Afganistán.

«Hubo un esfuerzo renovado para averiguar dónde estaba», dijo Mick Mulroy, ex agente de la CIA.

«Lo único bueno que podría haber resultado de retirarse de Afganistán es que ciertas figuras terroristas de alto nivel pensarían que era seguro para ellos estar allí».

La casa de seguridad era propiedad de un asistente de altos funcionarios de la red Haqqani, un ala violenta y curtida en batallas del gobierno talibán, y estaba en un área controlada por el grupo.

Los principales líderes talibanes se reunían ocasionalmente en la casa, pero los funcionarios estadounidenses no saben cuántos sabían que los haqqani escondían a al-Zawahri.

Si algunos altos funcionarios talibanes no sabían que Haqqani había permitido que al-Zawahri regresara, su asesinato podría abrir una brecha entre los grupos, dijeron analistas independientes y otras personas informadas sobre los hechos.

No está claro por qué Al-Zawahri regresó a Afganistán.

Había estado haciendo videos promocionales y de reclutamiento durante mucho tiempo y podría haber sido más fácil producirlos en Kabul.

También puede haber tenido un mejor acceso a tratamiento médico.

No importa cuál sea el motivo, sus vínculos con los líderes de la red Haqqani llevaron a los funcionarios de inteligencia estadounidenses a la casa de seguridad.

«Los Haqqani tienen una relación muy larga con Al Qaeda que se remonta a los días de los muyahidines», dijo Dan Hoffman, ex agente de la CIA.

“Proporcionan a Al Qaeda gran parte de la apoyo táctico que necesitas».

Una vez que se localizó la casa de seguridad, la CIA siguió el libro de jugadas que escribió durante la búsqueda de bin Laden.

La agencia construyó un modelo de sitio y trató de aprender todo acerca de él.

Los analistas finalmente identificaron a una figura que se quedaba en el balcón leyendo pero nunca salía de casa, como al-Zawahri.

Los funcionarios estadounidenses rápidamente decidieron atacarla, pero la ubicación de la casa planteó problemas.

Estaba en el barrio Sherpur de Kabul, una zona urbana de casas muy juntas.

Un misil armado con un gran explosivo podría dañar las casas cercanas.

Y cualquier tipo de incursión de las fuerzas de Operaciones Especialess sería prohibitivamente peligroso, limitando las opciones de ataque del gobierno de EE. UU.

La búsqueda de al-Zawahri fue de gran importancia para la agencia.

Después de la invasión estadounidense de Afganistán, la base de la CIA en la provincia de Khost se convirtió en el hogar de un grupo objetivo dedicado a rastrear tanto a bin Laden como a al-Zawahri.

Fue una de las pistas desarrolladas por la CIA para rastrear a al-Zawahri que resultó desastroso para oficiales de la agencia en esa base, Camp Chapman.

Los funcionarios de la CIA esperaban que Humam Khalil Abu Mulal al-Balawi, un médico jordano y propagandista de al-Qaeda, los llevaría a al-Zawahri.

Proporcionó a los funcionarios estadounidenses información sobre la salud de al-Zawahri, convenciéndolos de que su inteligencia era real.

Pero en realidad era un agente doble, y el 30 de diciembre de 2009, se presentó en Camp Chapman con un chaleco suicida.

cuando explotó, siete agentes de la CIA murió.

Para muchos, el ataque de Khost intensificó los esfuerzos por encontrar a al-Zawahri.

«Para honrar su legado, continúas la misión», dijo Hoffman.

En 2012 y 2013, la CIA centró la caza en la región de Waziristán del Norte en Pakistán.

Los analistas de la CIA estaban seguros de haber encontrado el pequeño pueblo donde el estaba escondiendo al-Zawahri.

Pero las agencias de inteligencia no pudieron encontrar su hogar en la ciudad de una docena de complejos, lo que hizo imposible una redada o un ataque con drones.

Aún así, la cacería estadounidense obligó a al-Zawahri a permanecer en las áreas tribales de Pakistán, posiblemente efectividad limitada de su liderazgo dentro de al-Qaeda.

“Cada vez que algo relacionado con bin Laden o Zawahri llegaba a los canales de inteligencia, todos se detenían para colaborar y ayudar”, dijo Lisa Maddox, exanalista de la CIA.

«Fue la promesa de la CIA al público: llevarlos ante la justicia».

El 1 de abril, altos funcionarios de inteligencia informaron a los funcionarios de seguridad nacional en la Casa Blanca sobre la casa de seguridad y cómo habían rastreado a al-Zawahri.

Después de la reunión, la CIA y otras agencias de inteligencia trabajaron para aprender más sobre lo que llamaron el patrón de vida de al-Zawahri.

Una idea clave fue que nunca se lo vio salir de la casa y solo parecía tomar aire fresco de pie en un balcón en un piso superior.

Permaneció en el balcón durante largos períodos de tiempo, lo que le dio a la CIA una buena oportunidad para atacarlo.

Al-Zawahri continuó trabajando en la casa de seguridad, produciendo videos para distribuirlos a la red de Qaeda.

Un alto funcionario de la administración, que habló bajo condición de anonimato para discutir las decisiones delicadas que condujeron al ataque, dijo que la inteligencia presentada a la Casa Blanca había sido analizada repetidamente.

incluso por un equipo de analistas independientes encargados de identificar a todos los que se quedan en la casa de seguridad.

A medida que se desarrollaban las opciones para un ataque, los funcionarios de inteligencia analizaron que tipo de misil Se podría disparar contra al-Zawahri sin causar daños significativos a la casa de seguridad o al vecindario circundante.

Finalmente se decidieron por una forma de misil. fuego del infierno diseñado para matar a una sola persona.

william quemael director de la CIA y otros funcionarios de inteligencia informaron al presidente Joe Biden el 1 de julio, esta vez con el modelo de casa segura, dijo el alto funcionario.

En esa reunión, Biden preguntó sobre la posibilidad de Daños colateralesinstando a Burns a explicar cómo los oficiales encontraron a al-Zawahri y confirmaron su información y sus planes para matarlo.

Biden ordenó una serie de pruebas.

La Casa Blanca ha pedido al Centro Nacional Contra el Terrorismo que proporcione una evaluación independiente sobre el impacto de la eliminación de al-Zawahri, tanto en Afganistán como en la red en todo el mundo, dijo un alto funcionario de inteligencia.

El presidente también preguntó sobre los posibles riesgos para Marcos R. Frerichsun rehén estadounidense retenido por Haqqani.

En junio y julio, los funcionarios se reunieron varias veces en la Sala de Situación para discutir inteligencia y examinar posibles ramificaciones.

Los planes de la CIA requerían que usara sus propios drones.

Debido a que estaba usando sus propios activos, pocos funcionarios del gobierno Pentágono Estuvieron involucrados en la planificación del ataque, y muchos altos oficiales militares se enteraron poco antes del anuncio de la Casa Blanca, dijo un funcionario.

El 25 de julio, Biden, satisfecho con el plan, autorizó a la CIA a realizar el ataque aéreo cuando se presentara la oportunidad.

El domingo por la mañana en Kabul, llegó el momento.

Un dron pilotado por la CIA encontró a al-Zawahri en su balcón.

Los agentes de la agencia dispararon dos misilesponiendo fin a una cacería de más de dos décadas.

Thomas Gibbons-Neff, Adam Goldman y Michael Crowley contribuyeron a este informe.

c.2022 The New York Times Company