Este dinosaurio encontrado en Chile tenía un hacha de batalla en lugar de cola

No todos los días te encuentras con un dinosaurio que se defendió de los depredadores con un arma completamente única.

En un estudio publicado el miércoles en Nature, investigadores chilenos anunciaron el descubrimiento de una nueva especie de anquilosaurio, una familia de dinosaurios conocida por su armadura pesada, de Chile subantártico. El animal, al que llamaron Stegouros elengassen, ofrece nuevas pistas sobre el origen de estos dinosaurios con forma de tanque, y presenta una extraña cola huesuda con forma de garrote que empuñaban los guerreros aztecas.


“Carece de la mayoría de los rasgos que esperaríamos de un anquilosaurio y tiene un arma de cola completamente diferente que muestra que algo muy idiosincrásico está sucediendo aquí en América del Sur”, dijo Alexander Vargas, profesor de la Universidad de Chile y coautor. en el estudio.

Una colección diversa de anquilosaurios una vez vagó en gran número por Laurasia, el supercontinente norte que una vez contuvo América del Norte y Asia. Incluso en un grupo de animales famoso por su ingenioso enfoque de defensa, se destaca la familia de los anquilosaurios. Al separarse de sus parientes más cercanos, los estegosaurios, en el Jurásico medio, los anquilosaurios desarrollaron pieles cubiertas de depósitos óseos llamados osteodermos, que formaron celosías de armaduras que rompían los dientes. Las especies más famosas de anquilosaurios desarrollaron mazas de cola que destrozaron las espinillas, como las mazas de los guerreros antiguos.

Pero sus parientes del continente sur de Gondwana, ahora América del Sur y la Antártida, están menos estudiados, dijo el Dr. Vargas. Dado que se cree que estos incluyen a los primeros miembros del grupo, los orígenes y la evolución temprana de la familia han sido un misterio perdurable.


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En febrero de 2018, un equipo de paleontólogos de la Universidad de Texas tropezó con un conjunto de huesos en el valle helado y azotado por el viento de Río Las Chinas, en el extremo sur de Chile. A pesar de su naturaleza imponente, el sitio es un faro para los paleontólogos: el Dr. Vargas ha pasado la última década trabajando allí con investigadores como Marcelo Leppe del Instituto Antártico Chileno, datando rocas y buscando focos fósiles.

Solo quedaban cinco días en la temporada de campo cuando los paleontólogos de Texas alertaron al Dr. Vargas y al Dr. Leppe sobre el hallazgo. Trabajando de noche en condiciones muy frías, arrastraron el bloque de fósiles cuesta abajo hasta el campamento. Una persona se torció el tobillo y otra se rompió una costilla. Mucha gente estuvo al borde de la hipotermia.

Pero lo que salió del bloque valió la pena. La preparación reveló un anquilosaurio inusualmente completo: el 80 por ciento de un esqueleto, incluida una mitad posterior en gran parte articulada, así como vértebras, hombros, extremidades anteriores y fragmentos de cráneo.

En vida, Stegouros habría medido alrededor de seis pies de largo, con una cabeza proporcionalmente grande, extremidades delgadas y una extraña cola corta, con siete pares de osteodermos óseos aplanados que forman una sola estructura.

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Esa arma de cola, que el Dr. Vargas comparó con un macuahuitl, el garrote de guerreros mesoamericanos tachonados de obsidiana, parece haber evolucionado independientemente de otros anquilosaurios. Los primeros anquilosaurios del norte no tienen mazos de cola, y los posteriores los desarrollaron a través de la evolución de vértebras rígidas, formando el “mango” del mazo de cola roma.

Pero el club de la cola de Stegouros se endurece a través de los osteodermos que se fusionan sobre las vértebras, formando la distintiva forma de cuña. Los osteodermos fusionados pueden haber estado cubiertos por vainas afiladas de queratina, el material que cubre los cuernos y las garras, dijo James Kirkland, paleontólogo estatal del Servicio Geológico de Utah que no participó en el estudio. Un golpe en la cola habría sido como ser “golpeado en las espinillas con un hacha de guerra”, dijo.

Victoria Arbor, curadora de paleontología del Museo Real de la Columbia Británica de Canadá, dijo que la cola se parecía a la de los armadillos gigantes extintos llamados gliptodontos. “Es otro ejemplo interesante de la evolución de las armas de cola huesuda, que solo han evolucionado un par de veces pero parecen haber evolucionado varias veces en los anquilosaurios”, dijo.

Al procesar datos anatómicos, el Dr. Vargas y sus colegas concluyeron que Stegouros estaba estrechamente relacionado con los anquilosaurios del sur que se encuentran en la Antártida y Australia.

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Después de la separación final de Laurasia y Gondwana a finales del Jurásico, dijo el Dr. Vargas, los dos anquilosaurios del norte y del sur siguieron trayectorias evolutivas diferentes, lo que sugiere la posibilidad de que todo un linaje de anquilosaurios extraños en Gondwana esté esperando ser descubierto.

El Dr. Kirkland está de acuerdo en que Stegouros está estrechamente relacionado con Antarctopelta de la Antártida y sugiere que incluso puede ser el mismo animal. Pero es posible que Gondwana albergara múltiples linajes de anquilosaurios, incluidos algunos más estrechamente relacionados con los animales del norte. “No es frecuente que se descubra una nueva ‘familia’ de dinosaurios”, dijo el Dr. Kirkland. “El registro de dinosaurios blindados en el hemisferio sur ha sido bastante pobre y esta bestia insinúa lo que nos hemos estado perdiendo”.

Stegouros también representa un gran avance para la paleontología chilena, dijo el Dr. Vargas. Los paleontólogos están discutiendo y debatiendo cómo hacer que su campo sea menos dependiente de las instituciones norteamericanas y europeas. El artículo, dirigido por paleontólogos chilenos y publicado en Nature, una de las principales revistas, fue financiado por subvenciones chilenas en lugar de instituciones externas.

“Esto es muy raro para la ciencia chilena”, dijo el Dr. Vargas. “Y es solo el comienzo. En términos de rendimiento académico, el registro fósil de Chile es tremendamente importante ”.