investigan uno de los fraudes más grandes en la historia de Estados Unidos con dinero para subsidios

En medio de la pandemia, el gobierno de Estados Unidos otorgó beneficios de desempleo a los encarcelados, los imaginarios y los muertos. Envió dinero a “granjas” que resultaron ser patios delanteros. Pagó a personas que estaban en la “Lista de No Pagar” del gobierno. Otorgó préstamos a 342 personas que dijeron que su nombre era «N/A».

A medida que el virus cerró negocios y obligó a la gente a quedarse sin trabajo, el gobierno federal envió una avalancha de dinero de ayuda a programas destinados a ayudar a los nuevos desempleados e impulsar la economía. Eso incluyó 3.100 millones de dólares que el ex presidente Donald Trump aprobó en 2020, seguido de un paquete de $ 1.900 millones convertido en ley en 2021 por el presidente Joe Biden.

Pero esos dólares llegaron con pocas condiciones y una supervisión mínima. El resultado: uno de los fraudes más grandes en la historia de Estados Unidos, con miles de millones de dólares robados por miles de personas, incluido al menos un aficionado que se jactó de su actividad delictiva en YouTube.

Ahora, los fiscales están tratando de ponerse al día.

Actualmente hay 500 personas trabajando en casos de fraude pandémico en las oficinas de 21 inspectores generales, además de investigadores del FBI, el Servicio Secreto, el Servicio de Inspección Postal y el IRS.

El gobierno federal ya acusó a 1.500 personas por defraudar a los programas de ayuda para la pandemia, y más de 450 personas han sido condenadas hasta el momento. Pero esas cifras se ven eclipsadas por la montaña de pistas y pistas que los investigadores aún tienen que seguir.

Los agentes de la oficina del inspector general del Departamento de Trabajo tienen 39.000 investigaciones en marcha. Cerca de 50 agentes en una oficina de Administración de Pequeñas Empresas están revisando 2 millones de solicitudes de préstamo potencialmente fraudulentas.

Bill y Joe Biden, con coronavirus. Foto EFE

Más plazo para investigar

Los funcionarios ya reconocen que la gran cantidad de casos significa que algunos robos de poco dinero nunca serán procesados. Este mes, Biden firmó proyectos de ley que extienden el estatuto de limitaciones para algunos fraudes relacionados con la pandemia de cinco a 10 años, una medida destinada a darle al gobierno más tiempo para perseguir casos.

“Mi mensaje para esos tramposos es este: no se pueden esconder. Te vamos a encontrar”, dijo Biden durante la firma en la Casa Blanca.

Los investigadores dicen que esperan que el tiempo adicional les permita asegurarse de que quienes defraudaron al gobierno sean finalmente castigados, restaurando un elemento disuasorio que se había desvanecido en una avalancha de mentiras y dinero.

“Tenemos años y años y años de trabajo por delante”, dijo Kevin Chambers, fiscal jefe de pandemias del Departamento de Justicia. “Estoy seguro de que usaremos hasta el último día de esos 10 años”.

El gobierno federal proporcionó alrededor de 5.000 millones de dólares en dinero de ayuda en tres paquetes legislativos separados, una suma enorme a la que se atribuye la reducción de la pobreza y la salvación del país de una recesión prolongada y dolorosa.

Pero los investigadores dicen que el Congreso, en su prisa por sacar dinero rápidamente, diseñó los tres paquetes con el mismo defecto: confiar en el sistema de honor.

Por ejemplo, un beneficio de desempleo ampliado les dio a los trabajadores 600 dólares adicionales por semana en fondos federales de desempleo además de lo que recibieron de su estado.

El doctor Anthony Fauci, figura clave en la lucha contra el covid. Foto EFE

El doctor Anthony Fauci, figura clave en la lucha contra el covid. Foto EFE

El programa fue financiado por el gobierno federal pero administrado por los estados, que a menudo tenían reglas flexibles sobre la calificación. Los solicitantes no necesitaban proporcionar pruebas de que habían perdido ingresos debido a COVID-19; simplemente tenían que jurar que era verdad.

En dos programas de préstamos administrados por la Administración de Pequeñas Empresas, se utilizó un enfoque similar de «tomaremos su palabra».

Confiar en la palabra

Eran el Plan de Protección de Cheques de Pago, en el que el gobierno garantizaba préstamos hechos por prestamistas privados, y el programa de Préstamo por Desastre por Daños Económicos, en el que el propio gobierno otorgaba préstamos y subvenciones anticipadas más pequeñas que no tenían que ser reembolsadas.

En ambos, el gobierno confió en las empresas para autocertificar que cumplían con los requisitos clave.

Tanto el Departamento de Trabajo como la Administración de Pequeñas Empresas dijeron que intentaron filtrar esas afirmaciones, y que rechazaron solicitudes por valor de miles de millones de dólares que no tenían sentido. Pero eso no fue suficiente.

En algunos casos, los programas pasaron por alto esquemas que eran cómicamente fáciles de detectar: ​​en un caso, 29 estados pagaron beneficios de desempleo a la misma persona. En otro, un empleado del Servicio Postal obtuvo un préstamo de 82.900 dólares para un negocio llamado “Servicios Postales de EE. UU.”.

Otro individuo obtuvo 10 préstamos para 10 negocios de renovación de baños inexistentes, utilizando la dirección de correo electrónico de una tienda de burritos.

En el Plan de Protección de Cheques de Pago, se suponía que los bancos privados ayudarían con la selección ya que en teoría estaban tratando con clientes que ya conocían. Pero eso dejó fuera a muchas pequeñas empresas, y el gobierno permitió que los prestamistas en línea ingresaran al programa.

Este año, los investigadores de la Universidad de Texas descubrieron que algunos de esos prestamistas de «tecnología financiera» parecían menos diligentes para detectar el fraude.

Negocios falsos

En otro caso, una madre y su hija en el condado de Westchester, Nueva York, están acusadas de convertir el fraude en una franquicia: ayudar a otras personas a inventar negocios falsos para obtener préstamos del programa de desastres por daños económicos.

Andrea Ayers aconsejó a un cliente que le dijera al gobierno que dirigía un negocio de panadería desde su casa, aunque no era panadera, dijeron los fiscales.

“Tú horneas”, le envió un mensaje de texto Ayers al cliente, agregando cuatro emojis de risa y llanto, según los documentos de acusación.

«Lol», respondió el cliente.

El esquema fue diseñado, dijeron los fiscales, para aprovechar el programa de subvenciones anticipadas de la Administración de Pequeñas Empresas, que proporcionó a los solicitantes hasta 10.000 dólares por adelantado mientras la agencia decidía si otorgar un préstamo más grande. Incluso si el préstamo fuera rechazado, en muchos casos el solicitante podría conservar la subvención.

Los fiscales dijeron que la hija de Ayers, Alicia Ayers, le envió un mensaje de texto a otro cliente que el pequeño tamaño de las subvenciones significaba que era poco probable que fueran castigados: “10k no es suficiente para pasar tiempo en la cárcel jajaja”.

El gobierno acusó a ambos Ayers de fraude electrónico. Ellos se han declarado no culpables. Sus abogados no respondieron a las solicitudes de comentarios.

En algunos rincones de Internet, se discutieron esquemas para defraudar en salas de chat y videos de YouTube, donde los estafadores se ofrecieron a ayudar a cambio de una parte de las ganancias. Algunos usaron el dinero en necesidades, como facturas de hipotecas o pagos de automóviles.

Pero muchos parecían actuar por oportunismo y codicia, derrochando en un yate, una mansión, un Rolex de 38.000 dólares o una tarjeta coleccionable Pokémon de 57.000

Vinath Oudomsine compró la tarjeta Pokémon en enero de 2021, luego de recibir un préstamo de la Administración de Pequeñas Empresas para un negocio inexistente. Se declaró culpable de defraudar el programa de préstamos en octubre de 2021, dejando al gobierno de EE. UU. responsable de vender la tarjeta.

El fraude pandémico se convirtió en un secreto a voces que dejó de ser un gran secreto. En septiembre de 2020, un rapero de California llamado Fontrell Antonio Baines, que actúa como Nuke Bizzle, publicó un video musical en YouTube, alardeando en detalle sobre cómo se había enriquecido al presentar reclamos de desempleo falsos. Su canción se llamaba “EDD”, en honor al Departamento de Desarrollo del Empleo de California, que pagó los beneficios.

“Acabo de ver aterrizar 30 cartas en un día. Directamente al teléfono y activado”, rapeó Baines en la canción, mostrando dinero en efectivo y sobres con tarjetas de débito precargadas del estado.

“El desempleo es tan dulce”, dijo Baines.

Los millones en danza

Los tres de esos programas ahora han terminado. No hay una estimación oficial de la cantidad de dinero que les robaron, o de los programas de ayuda para la pandemia en general. El Departamento de Justicia ha acusado a personas de alrededor de 1.000 millones en fraude hasta el momento y está investigando otros casos que involucran 6.000 millones más, dijeron los investigadores.

Pero otros informes han sugerido que el número real podría ser mucho mayor. Un funcionario dijo que el total de pagos de desempleo «inadecuados» podría ser de más de 163 mil millones, según lo informado por primera vez por The Washington Post.

En el programa de Préstamo por Desastre por Daños Económicos, un organismo de control descubrió que se habían pagado 58 mil millones a empresas que compartían las mismas direcciones, números de teléfono, cuentas bancarias u otros datos que otros solicitantes, una señal de posible fraude.

“Está claro que hay decenas de miles de millones en fraude”, dijo Michael Horowitz, presidente del Comité de Responsabilidad de Respuesta a la Pandemia, que incluye a 21 inspectores generales de agencias que trabajan en casos de fraude.

“¿Me sorprendería si superara los 100.000 millones de dólares? No.» El esfuerzo por atrapar a los estafadores comenzó tan pronto como el dinero comenzó a fluir, y la primera persona fue acusada de fraude de beneficios en mayo de 2020. Pero los investigadores se vieron rápidamente inundados con pistas a una escala con la que nunca antes habían lidiado.

El presidente de Estados Unidos, Joe Biden, extendió el plazo de investigación. Foto EFE

El presidente de Estados Unidos, Joe Biden, extendió el plazo de investigación. Foto EFE

La línea directa de fraude de la Administración de Pequeñas Empresas, que anteriormente había recibido 800 llamadas al año, recibió 148.000 en el primer año de la pandemia. La Administración de Pequeñas Empresas envió a su inspector general 2 millones de solicitudes de préstamo para verificar posibles robos de identidad. En el Departamento de Trabajo, la oficina del inspector general tiene 39.000 casos de sospecha de fraude por desempleo, un aumento del 1.000 % con respecto a los niveles previos a la pandemia.

Pero los fiscales enfrentan una desventaja clave: mientras que el fraude toma minutos, las investigaciones toman meses y los juicios toman aún más.

Baines, quien detalló su plan de beneficios por desempleo en YouTube, fue arrestado en septiembre de 2020 cuando la policía de Las Vegas encontró las tarjetas de beneficios por desempleo de otras personas en su automóvil. Baines se declaró culpable de fraude postal el mes pasado. Sus abogados se negaron a comentar.

Hannibal “Mike” Ware, el inspector general de la Administración de Pequeñas Empresas, dijo que su oficina ha tratado de enfocarse en casos que involucran grandes robos, criminales de carrera o cabecillas que organizaron una operación de fraude.

“Solo unos 50 agentes de campo trabajando, ¿verdad? Entonces, ¿cómo retiro a uno de mis agentes de un caso de 20 millones para trabajar en un caso de 10,000?” dijo Ware. “Porque me dirán, ‘Mike, el trabajo es el mismo’”.

Eso ha permitido que muchas personas que se aprovecharon de los programas gubernamentales queden impunes. A pesar de la amplia evidencia de personas que obtienen de manera fraudulenta subvenciones anticipadas de 10.000 dólares, la oficina de Ware no ha buscado cargos por casos que involucran una sola subvención obtenida falsamente. Costaría más de 10.000 solo para investigar cada uno.

En total, ese programa otorgó 3.9 millones de préstamos por un total de 389 mil millones, además de 27 mil millones en subvenciones que no tuvieron que ser reembolsadas, según la Administración de Pequeñas Empresas.

Muchas de las denuncias de fraude en el programa de subvenciones datan de las primeras semanas de la pandemia, cuando el gobierno otorgó 5,8 millones de subvenciones anticipadas por un valor de 19.700 millones en poco más de 100 días. En ese programa, el fraude fue fácil de lograr, según un organismo de control del gobierno, que citó numerosos préstamos otorgados a empresas que no eran elegibles para recibir financiamiento.

Los funcionarios de la administración de Biden dicen que…