¿Por qué hay tantos incendios forestales en el oeste de Estados Unidos?

¿Por qué hay tantos incendios forestales en el oeste de Estados Unidos?

En tan solo un fin de semana, el Incendio McKinneyalimentada por fuertes vientos y altas temperaturas, quemó más de 22.200 hectáreas en el norte de California, convirtiéndose en el mayor incendio forestal en el estado en lo que va del año. Este incendio es solo el comienzo de la temporada de incendios en el oeste, que tradicionalmente alcanza su punto máximo entre mediados de julio y octubre.

Todos los fuegos necesitan combustible y una chispa. En el oeste, el combustible es abundante con agujas de pino, arbustos, pastos inflamables que pueden encenderse fácilmente. Y aunque la vegetación seca de la región siempre la ha hecho propensa a los incendios, cambio climático está intensificando los incendios forestales y alargando la temporada de incendios.

No necesariamente hay un aumento en el número de incendios en Occidente, «pero los fuegos son mas grandesSon más severos y duran más, por lo que el área total quemada por año está aumentando rápidamente», dice Morgan Tingley, ecologista de la UCLA que estudia los efectos de los incendios forestales en los ecosistemas occidentales.

Paisaje desolado tras el paso del fuego. Foto: David McNew/AFP

Mega incendio en California, más de 8 mil evacuados, en solo 3 días, el llamado "fuego de roble" ya es el mas grande de 2022

¿Por qué hay tantos incendios forestales catastróficos en Occidente? Hay cuatro factores clave.

clima y paisaje

El oeste de los Estados Unidos tiene lo que se llama un clima mediterraneo, lo que significa que la mayor parte de las precipitaciones se producen durante los meses de invierno, que son húmedos y frescos. También significa que el verano, la estación más seca de la región, coincide con la más calurosa, creando las condiciones adecuadas para un incendio

los vegetación de la región – agujas de pino, hierbas secas, arbustos – es más inflamable que las hojas húmedas de arce o haya que se encuentran en los bosques caducifolios de la costa este.

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Tambiénvientos estacionales de Santa Ana traen fuertes ráfagas extremadamente secas desde el área de la Gran Cuenca hasta el sur de California, generalmente durante el otoño. Los vientos secan la vegetación y alimentan los incendios forestalespero también pueden derribar líneas eléctricas y llevar brasas, esparciéndolas más lejos.

Llamas a lo largo del río Klamath en el Bosque Nacional Klamath de California.  Foto: David McNew/AFP

Llamas a lo largo del río Klamath en el Bosque Nacional Klamath de California. Foto: David McNew/AFP

Después de miles de años, la vegetación del oeste se ha adaptado a los frecuentes incendios. algunos pinos conos gruesos desarrollados conocidos como conos serotinosos, que están pegados con una resina fuerte. Reproducir, estos árboles necesitan fuegosque derriten la resina, permitiendo que los conos se abran y suelten semillas.

Sin embargo, los incendios forestales en el oeste de los Estados Unidos llegaron a ser tan extremos que algunas especies de árboles, como la secuoya gigante, que ha evolucionado para coexistir con los incendios durante miles de años, están muriendo en cantidades sin precedentes.

Cambio climático

Los incendios forestales están inextricablemente vinculados al cambio climático, que está haciendo que la El oeste es más cálido y seco.

El registro oficial de incendios del gobierno de California se remonta a 1932, pero nueve de los 10 incendios forestales más grandes del estado fueron En la ultima décadaincluido el incendio August Complex, el más grande en la historia de California, que quemó casi medio millón de acres de tierra en 2020.

Occidente se ha calentado un promedio de 1,5 grados Fahrenheit en comparación con hace un siglo. Temperaturas más altas y falta de lluvia mataron pequeñas plantassecó la vegetación y provocó que los árboles de hoja caduca arrojaran sus hojas antes en la temporada.

«Todo esto se combina, así que tienes buen combustible en el suelo, aire caliente y falta de precipitaciones», dijo Tingley, por lo que es «mucho más probable que cualquier lugar tenga las condiciones adecuadas para que se inicie un incendio».

el cambio climatico tambien está alargando la temporada de incendios, que ahora comienza a principios de año y dura más. En promedio, la temporada de incendios dura dos meses y medio más que en la década de 1970.

supresión de incendios

Antes de la colonización moderna del oeste americano, que comenzó en la década de 1860, las tierras boscosas se quemaron naturalmente debido a la chispas de relámpagos o intencionalmente por las comunidades nativas como una forma de mantener los bosques.

Sin embargo, a partir del siglo XX, el oeste de los Estados Unidos adoptó una política agresiva de extinción de incendios, lo que significó que estos se apagaron lo antes posible. En 1935, el Servicio Forestal de EE. UU. instituyó la «política de las 10 a. m.», cuyo objetivo era contener cualquier incendio antes de las 10 a. m. del día siguiente al que se informó inicialmente.

El tipo de vegetación también contribuye a incendios más severos.  Foto: David McNew/AFP

El tipo de vegetación también contribuye a incendios más severos. Foto: David McNew/AFP

Esta práctica hizo que los bosques se estaban volviendo mas densos y que habría mucha maleza en el suelo del bosque. Como resultado, los bosques se convierten en «cargadores de pólvora» para más incendios explosivos, dijo Jennifer Marlon, científica investigadora de la Escuela de Medio Ambiente de Yale y creadora de la base de datos Global Paleofire, una colección de registros históricos de incendios.

«Cuando los combustibles se empaquetan más densamente, se queman más rápido y con mayor intensidad», dijo Marlon.

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Los expertos dicen que la extinción de incendios también cambió el suelo del bosque, haciendo que los incendios sean más severos. Ahora hay más especies de arbustos y árboles tolerantes al fuego, como los abetos blancos, en las áreas más bajas.

Los abetos blancos tienen agujas que trepan por sus troncos y sirven como escalera hacia el dosel, creando incendios de copa que son los más difíciles de contener y el más mortal para los árboles.

En los últimos años, la lucha contra incendios se ha orientado hacia el uso de quema «prescrita» o controladapara tratar la tierra propensa al fuego mediante la liberación de su maleza.

El año pasado, el Servicio Forestal usó quemas prescritas en un récord de 730,000 acres de tierra federal.

La agencia espera aumentar las operaciones en todo el país en los próximos años, pero la reacción del público a esta práctica ha aumentado. Los opositores señalan que las quemas prescritas a veces se salen de controlcomo los de Nuevo México a principios de este año.

Asentamientos humanos

A medida que crecía la población del Oeste, también lo hacía el riesgo de iniciar un incendio forestal.

La mitad de los incendios forestales son causados ​​por rayos. La otra mitad, para el ser humano, ya sea indirectamente (líneas eléctricas caídas o chispas de un tren presionando las ruedas contra las vías) o directamente (colillas tiradas, autos ardiendo y fogatas).

Los incendios forestales causados ​​por la actividad humana se propagan más del doble de rápido y matan más árboles que los causados ​​por rayos, según una investigación presentada en la reunión de 2020 de la Unión Geofísica Estadounidense. «Dondequiera que vivamos los humanos, creamos oportunidades para que se produzcan incendios», dijo Tingley.

New York Times

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