Por qué Intel y TSMC están construyendo plantas de chips que dependen del agua en Arizona

Vehículo eléctrico conducido a través del desierto de Arizona

Los mayores fabricantes de semiconductores del mundo están tratando rápidamente de construir nuevas fábricas a medida que la crisis mundial de los chips continúa causando estragos en una gran cantidad de industrias.

El gigante estadounidense de semiconductores Intel anunció en marzo que planea gastar $ 20 mil millones en dos nuevas plantas de chips en Arizona. Por otra parte, TSMC (Taiwan Semiconductor Manufacturing Company) dijo que iba a construir una fábrica de 12.000 millones de dólares en Arizona, y el director ejecutivo CC Wei dijo el miércoles que la construcción ya había comenzado.

Sin embargo, es posible que el estado del Gran Cañón no parezca el lugar más obvio para una «fundición» o «fabulosa» de chips, ya que las plantas de fabricación de alta tecnología consumen millones de galones de agua todos los días.

En la actualidad, ante el cambio climático, Arizona se enfrenta a una crisis hídrica cada vez más profunda y algunos de los acuíferos más importantes del estado tienen un futuro incierto.

Arizona recibió solo 13.6 pulgadas de lluvia en promedio por año entre 1970 y 2000, según el Centro Nacional de Datos Climáticos de la NOAA, lo que lo convierte en el cuarto estado más seco del país. Por el contrario, Hawaii y Louisiana registraron los niveles más altos de precipitación anual promedio en los EE. UU. Durante el mismo período de tiempo, informando 63.7 pulgadas y 60.1 pulgadas, respectivamente.

«El agua es un elemento clave en la semimanufactura, pero se ha puesto en marcha la infraestructura [in Arizona] para asegurar un suministro adecuado para satisfacer las necesidades actuales de la industria «, dijo a CNBC Alan Priestley, analista vicepresidente de la firma de investigación tecnológica Gartner.

Una consideración clave de cualquier nueva construcción probablemente serían las contribuciones para mejorar la infraestructura de suministro de agua, agregó.

Glenn O’Donnell, vicepresidente y director de investigación de la firma de analistas Forrester, dijo a CNBC que las plantas de fabricación de chips «reciclan el agua religiosamente», y agregó que es un poco como una piscina en un edificio cerrado.

«Se necesita mucho para llenarlo, pero no es necesario agregar mucho para que siga funcionando», dijo. «Además, al estar en un espacio cerrado, gran parte del agua que se evapora puede capturarse con un deshumidificador y devolverse a la piscina. Las fábricas harán cosas similares con su propio uso de agua».

Intel señala en su sitio web que se está esforzando por lograr un «uso neto positivo del agua» en Arizona y que ha financiado 15 proyectos de restauración de agua que apuntan a beneficiar al estado. «Una vez implementados por completo, estos proyectos restaurarán aproximadamente 937 millones de galones cada año», dice la compañía.

Mas alla del agua

TSMC e Intel, dos de los mayores pesos pesados ​​en la industria de los chips, han optado por expandirse en Arizona por varias otras razones, según los analistas.

Intel ha tenido presencia en Arizona durante más de 40 años y el estado alberga un ecosistema de semiconductores bien establecido. Otras importantes empresas de chips con presencia en Arizona incluyen On Semiconductor, NXP y Microchip.

Intel ahora emplea a más de 12,000 personas en Arizona y el estado alberga la planta de fabricación más nueva de Intel, Fab 42.

A medida que Intel ha aumentado su presencia en Arizona, las universidades locales han «establecido una sólida reputación en los cursos de diseño de semiconductores y la investigación que proporcionan una fuerza laboral altamente calificada para la semi-industria local», dijo Priestley. «Esto ha ayudado a crear un ecosistema de empresas para suministrar los productos y servicios necesarios para fabricar chips».

TSMC podrá «aprovechar estos recursos y [the] ecosistema de proveedores de la cadena de suministro «, dijo Priestley.

Las exenciones e incentivos fiscales locales «habrán jugado un papel importante» en la selección inicial del sitio, continuó, y señaló que también se habrán considerado la disponibilidad de tierras, los costos de la tierra, los costos de la vivienda y la economía local.

Sísmicamente estable

El caso de Arizona no se detiene ahí. Su estabilidad sísmica y el riesgo relativamente bajo de otras interferencias naturales atraen a los fabricantes de chips, dijo O’Donnell.

«Una fábrica de chips no puede temblar, ni siquiera una cantidad microscópica», dijo, y agregó que colocaron esas fábricas en la roca para mantenerlas quietas. «Incluso un batido de 0,5 Richter puede arruinar toda una cosecha de patatas fritas».

Dicho esto, Intel tiene algunas plantas de chips en la costa oeste de Estados Unidos, donde el suelo es más susceptible a los terremotos. La compañía tiene una gran presencia en Hillsboro, Oregon, por ejemplo.

«La costa oeste tiene fabulosas, pero necesitan tomar grandes medidas para aislar el temblor», dijo O’Donnell. «No necesitan medidas tan drásticas en Arizona porque tiembla mucho menos».

Arizona también es inmune a la mayoría de los otros desastres naturales como huracanes e incendios forestales, dijo O’Donnell.

Con su abundante sol, Arizona también cuenta con «energía eléctrica confiable, abundante y verde», dijo O’Donnell, refiriéndose al Proyecto Salt River como una empresa de energía local en el área de Phoenix que abastece a los grandes consumidores de energía. Una fundición de virutas necesita energía en la escala de una planta de acero, según O’Donnell.

En última instancia, se reduce en gran medida a la política.

«La maquinaria política en Arizona está decidida a hacer que los negocios del estado sean favorables», dijo O’Donnell. «Más negocios equivalen a más y mejores empleos equivalen a más votos para los poderosos. Los anuncios recientes de Intel y TSMC provienen de mucha ayuda de entidades gubernamentales federales, estatales y locales».