Por qué la Fed tiene la culpa del auge de las empresas zombis

El escritor es un ex miembro del Consejo de Política Monetaria de Polonia. Su coautor, Grzegorz Parosa, es director de acciones en el brazo de inversión de AXA en Polonia y estudiante de doctorado en la Universidad de Stanford.

Las empresas zombis, empresas cuyas ganancias operativas son persistentemente más bajas que sus pagos de intereses, tienen algo en común con la alta inflación global. Sorprendentemente, la causa raíz de ambos es la Reserva Federal.

¿Cómo nos encontramos en una situación en la que, según un informe de 2021, aproximadamente el 10 por ciento de las empresas públicas en los EE. UU. son zombis? La crisis financiera de 2008 asustó a los políticos. Los bancos centrales de EE. UU. y Europa introdujeron políticas monetarias no convencionales: tipos de interés ultrabajos y programas de compra de activos a gran escala. Cuando Lawrence Summers, exsecretario del Tesoro de EE. UU., afirmó que la tasa de interés “natural” era negativa y, por lo tanto, las políticas convencionales eran ineficaces, esta fue una excusa para que los responsables de la política monetaria mantuvieran el pie en el acelerador. Centrados en impulsar la demanda, los políticos se olvidaron de la oferta y comenzaron a zombificar la economía.

Entonces, ¿cómo puede la Fed convertir una empresa perfectamente sólida en un zombi? no puede Pero puede crear un entorno en el que sea posible la zombificación. Cuando las tasas de interés están en cero, se anima a los acreedores a renovar el financiamiento a empresas improductivas. Cuando los pagos de intereses son bajos, no se necesita mucho para mantener a un zombi en marcha. Además, las empresas débiles pagan intereses ligeramente más altos, un hecho importante para los inversores que buscan desesperadamente rendimientos en un entorno de tasas ultrabajas.

Tiene sentido para los acreedores, pero ¿por qué las empresas zombis no se reestructuran? Esto es simplemente innecesario cuando las tasas son bajas y los pagos de intereses no representan una amenaza. Los proyectos más riesgosos generalmente obtienen mayores ganancias, por lo que la toma de riesgos limitada deprime la productividad futura, pero esos efectos ocurren más allá del horizonte de carrera del director ejecutivo promedio. Tal comportamiento convierte a las empresas saludables en zombis y perpetúa las existentes.

Los acreedores y los gerentes están bien con los zombis cuando las tasas son bajas. ¿Qué pasa con los accionistas? Nuestra investigación sugiere que al permitir que los zombis vivan, los inversores pueden aumentar sus rendimientos esperados. Como resultado, ni los acreedores, los gerentes ni los propietarios tienen ningún incentivo para matar zombis cuando las tasas son muy bajas, por lo que una vez que emergen, siguen dando tumbos. En países como el Reino Unido, Bélgica, España, Grecia, Portugal e Italia, las empresas zombis controlan más del 40 por ciento de todos los activos.

¿Por qué es esto un problema? Los zombis atrapan activos y empleados, dificultando la vida de las empresas emergentes y frenando la innovación. Además, su existencia reduce los márgenes, lo que hace que invertir en competidores saludables sea menos atractivo.

Todos estos efectos distorsionan directamente el crucial proceso de “destrucción creativa”, definido por Joseph Schumpeter como un mecanismo de innovación “por el cual nuevas unidades de producción reemplazan a las obsoletas”. Cuando falla, los recursos (capital y personas) se asignan de manera ineficiente. Esto, a su vez, es una causa importante de la desaceleración del crecimiento de la productividad, como se ha observado en los países occidentales durante las últimas dos décadas.

Los aumentos de productividad son cruciales para las economías y explican alrededor del 70 por ciento de su crecimiento. En Europa, las tasas de interés ultra bajas, a través de la zombificación y la mala asignación resultante, redujeron la productividad, lo que ralentizó el crecimiento del PIB hasta en un tres por ciento en los años posteriores al colapso financiero, lo que afectó aún más a las economías europeas estancadas.

Durante más de una década, los bancos centrales persiguieron la esquiva demanda perdida. Al relajar las condiciones monetarias, no solo zombificaron a innumerables empresas y ralentizaron el crecimiento de la producción, sino que también precipitaron una inflación creciente. No sabemos si faltaba demanda, pero el remedio propuesto ciertamente perjudicó la oferta. Ya es hora de que los bancos centrales dejen de alimentar a los zombis y regresen a las políticas convencionales.

Read More: Por qué la Fed tiene la culpa del auge de las empresas zombis