La escasez mundial de chips está comenzando a afectar a la industria de los teléfonos inteligentes

Un escaparate en Dublín, Irlanda, con iPhones y teléfonos Samsung Galaxy en exhibición.

Artur Widak | NurPhoto | NurPhoto a través de Getty Images

La escasez mundial de chips de computadora ha afectado a todo, desde automóviles hasta consolas de videojuegos. Y parece que los teléfonos inteligentes son los siguientes en la lista.

Los semiconductores han escaseado este año, debido a una serie de razones, incluido el cierre de fábricas como resultado de la pandemia Covid-19 y la mayor demanda de productos electrónicos de consumo.

Los fabricantes de automóviles se han visto especialmente afectados por la escasez, con empresas como General Motors y Ford reduciendo o incluso deteniendo la producción de ciertos vehículos.

Las consolas de videojuegos también se ven afectadas, y los jugadores luchan por tener en sus manos los nuevos sistemas Microsoft Xbox Series X y Sony PlayStation 5.

Hasta ahora, los teléfonos inteligentes han estado en su mayoría protegidos de las consecuencias, gracias a que fabricantes como Apple y Samsung almacenan componentes críticos.

“La industria automotriz no funciona al mismo ritmo que el negocio de los teléfonos inteligentes”, dijo a CNBC Ben Wood, analista jefe de CCS Insight. “Vieron los problemas más lentamente que los chicos de los teléfonos inteligentes”.

Los fabricantes de automóviles confían en chips más grandes y antiguos, mientras que los fabricantes de teléfonos utilizan los últimos procesadores, dijo Wood. Los teléfonos inteligentes también se venden en volúmenes mucho más altos que los vehículos, lo que los convierte en un cliente preferido de los proveedores.

Mientras tanto, “las empresas de teléfonos inteligentes no disminuyeron su demanda de chips como lo hizo el sector automotriz cuando esperaban una caída en la demanda de automóviles” al comienzo de la pandemia, dijo a CNBC Syed Alam, líder mundial de semiconductores de Accenture.

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“De hecho, las empresas de teléfonos inteligentes se beneficiaron de la capacidad adicional que dejaron las empresas automotrices, lo que llevó al sector automotriz a experimentar una escasez de chips cuando la demanda de automóviles aumentó más rápido de lo previsto”, agregó.

Sin embargo, los fabricantes de dispositivos móviles están empezando a sentir el impacto de la escasez global de chips.

“Ahora que el sector automotriz y otros se están poniendo al día y comenzando a recuperar la capacidad que habían abandonado, existe una feroz competencia por el suministro de semiconductores”, agregó Alam. “Esto ha creado una presión de suministro para los chips de teléfonos inteligentes”.

La demanda de teléfonos inteligentes disminuyó en 2020 a medida que se desataba la pandemia de coronavirus, con una caída de las ventas del 12,5% según Gartner. Sin embargo, esa demanda se ha recuperado rápidamente este año, ya que varios países levantaron sus restricciones de bloqueo de Covid. Gartner dice que las ventas globales de teléfonos inteligentes crecieron un 26% en el primer trimestre.

Advertencia de Apple

El martes, el director ejecutivo de Apple, Tim Cook, advirtió que las limitaciones de suministro de silicio afectarán las ventas del iPhone y de otros productos como el iPad.

La escasez no está en los procesadores de alta potencia que Apple fabrica para sus dispositivos, sino en chips para funciones cotidianas como alimentar pantallas móviles y decodificar audio, dijo Cook.

“Aunque Apple es uno de los ‘perros grandes’ que recibe la máxima prioridad de los fabricantes de chips, es vulnerable a la escasez de silicio como todos los demás”, dijo a CNBC Glenn O’Donnell, vicepresidente y director de investigación de la firma de analistas Forrester.

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“Si bien todo el mundo se centra en las CPU (la gama alta de chips), cada dispositivo (incluido un iPhone) contiene mucho más y sin estos chips compatibles, el teléfono es casi inútil”.

Aún así, Apple “ha demostrado ser notablemente resistente hasta ahora durante la pandemia”, dijo Wood de CCS Insight. “Eso es testimonio de su tremendo enfoque en la cadena de suministro”.

Son los fabricantes más pequeños como Lenovo y TCL de China, y HMD Global de Finlandia, los que probablemente estén luchando con el suministro, agregó Wood.

HMD, que lanzará algunos nuevos teléfonos inteligentes Nokia este verano, advirtió que la escasez de semiconductores podría resultar un desafío para los fabricantes de dispositivos más pequeños.

“Vemos que definitivamente hay una rigidez general” en la cadena de suministro, dijo a CNBC Florian Seiche, director ejecutivo de HMD. “Podríamos ver un cierto desequilibrio en el mercado”, dijo, y agregó que la demanda de modelos de gama baja es bastante alta.

Al igual que Apple, Samsung se beneficia de su tamaño y poder de negociación. Sin embargo, los analistas dicen que la compañía aún no está fuera de peligro.

“Samsung parece ser el que tiene un mayor impacto” en la primera mitad de 2021, dijo a CNBC Dale Gai, analista de semiconductores de Counterpoint Research.

El gigante de la electrónica de Corea del Sur se vio afectado con un cierre de un mes de su planta de fabricación de semiconductores en Austin, Texas, a principios de este año después de que una tormenta de nieve provocó cortes de energía. Mientras tanto, las fábricas de Samsung en Vietnam suspendieron sus operaciones tras detectar casos de coronavirus.

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En marzo, la compañía dijo que había un grave desequilibrio en la oferta y la demanda de chips en el sector de TI y que podría omitir el lanzamiento de su próximo teléfono Galaxy Note.

El jueves, Samsung dijo que vio un aumento del 54% en las ganancias en el segundo trimestre debido a que los precios de los chips se dispararon. La compañía pronosticó una recuperación en el mercado móvil a niveles prepandémicos, pero advirtió que la escasez de chips sin memoria representaba un riesgo para sus pronósticos.

Los precios más altos

En términos del impacto general en los teléfonos inteligentes, Gai dijo que esperaba que la escasez redujera un 10% las previsiones de producción de los fabricantes de dispositivos.

“No creo que la escasez tenga un impacto severo, pero sí”, dijo O’Donnell de Forrester.

Entonces, ¿qué significa todo esto para usted, el consumidor?

“El resultado probable aquí son precios más altos para los teléfonos y una mayor escasez de ciertos modelos”, según O’Donnell.

“En el caso de Apple, es posible que pueda obtener el iPhone 12 de gama alta, pero no el iPhone XS de gama baja”, dijo. “Otros fabricantes de teléfonos inteligentes como Samsung, LG y las marcas chinas como Xiaomi y Huawei sentirán el apuro”.

– Sam Shead y Kif Leswing de CNBC contribuyeron a este informe.