¿Recuerdas Pizza Rat? Conoce a la rata polinizadora.

Los pájaros lo hacen. También las abejas. Especialmente las abejas.

¿Pero ratas comunes polinizando plantas? En un estudio publicado en junio en la revista Ecology, dos investigadores informan que en Colombia, las ratas marrones, las mismas que se dan un festín con la basura y roban rebanadas de pizza en ciudades de todo el mundo, pueden ser el principal polinizador de la feijoa en entornos urbanos. planta, que produce un fruto que es muy consumido en el país.

“Me sorprendió mucho porque, al principio, conocía las historias pero nunca presté mucha atención”, dijo Carlos Matallana-Puerto, biólogo de plantas de la Universidad Estatal de Campinas en Brasil, cuyos comentarios fueron traducidos por João Custódio Fernandes Cardoso. , coautor del informe. “Luego cuando comencé a estudiar, comencé a emocionarme porque comencé a darme cuenta de que la cosa tiene sentido”.

En la ciudad natal de Matallana-Puerto, Duitama, Colombia, los residentes —incluidos su padre y su hermano, e incluso la anciana que vive al final de la calle— habían informado durante mucho tiempo que habían visto ratas típicamente nocturnas caminando y posadas en los árboles a plena luz del día.

No fue un salto preguntarse si las ratas podrían ser polinizadores. Se estima que 343 especies de mamíferos son polinizadores. Los murciélagos, a los que algunas personas llaman “ratones con alas”, son bien conocidos por polinizar plátanos, aguacates, mangos, agave y durián. Musarañas elefante, zarigüeyas de miel, lémures y otros roedores también han sido vistos ayudando a las plantas a realizar sus tareas reproductivas.

Para probar su hipótesis, el Sr. Matallana-Puerto hizo lo que haría cualquier buen naturalista: observó y observó que las ratas se sentían atraídas por las plantas de feijoa. Producen una fruta dulce que sabe a una mezcla de piña y guayaba.

Desde el punto de vista de la terraza de su dormitorio, en el mismo vecindario que una vez vivió su abuela, el Sr. Matallana-Puerto vigiló 22 ​​árboles de feijoa con una cámara y binoculares para ver qué hacían las ratas y cualquier otro visitante y si podrían polinizar el plantas.

Desde la ventana de su habitación, el Sr. Matallana-Puerto vio que la rata marrón representaba el 88 por ciento de todas las visitas de animales a las flores de feijoa. Las aves visitaron solo un puñado de veces durante sus 60 horas de observación.

Si las ratas están polinizando las plantas de feijoa, su comportamiento es un poco inusual. La mayor parte de la polinización por parte de los roedores ocurre de noche a nivel del suelo, en plantas que tienen fuertes olores y ofrecen néctar como recompensa.

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En Colombia, las flores de feijoa se encuentran en la copa de los árboles, sin néctar ni olor; en cambio, las ratas se alimentan de los pétalos y se alimentan durante el día cuando las flores están abiertas y fértiles. Este puede ser el primer caso de polinización de ratas en el que los pétalos de flores son el atractivo, según los científicos.

“Son dulces”, dijo el Dr. Cardoso sobre los pétalos.

Es importante destacar que las ratas no parecen dañar las partes reproductivas de las flores cuando se dan un festín con los carnosos pétalos blancos. En cambio, los roedores rozan las decenas de estambres escarlatas, que transportan el polen que luego podría adherirse a sus abrigos de piel hasta ser transferido a otro árbol de feijoa.

“Es muy inusual que una planta tenga pétalos como recurso, y es bastante sorprendente que las ratas se dieran cuenta de que son nutritivos”, dijo Jeremy Midgley, profesor emérito de biología en la Universidad de Ciudad del Cabo en Sudáfrica, quien fue no participan en el estudio.

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Sin embargo, el Dr. Midgley tenía algunas reservas sobre la hipótesis.

Si bien la investigación mostró que las ratas visitaban las plantas, no había información sobre cuántas de las flores produjeron frutos como resultado, dijo. “Sería muy bueno si hubieran demostrado que las ratas realmente funcionan”.

Cuando el Sr. Matallana-Puerto y el Dr. Cardoso revisaron la literatura científica, encontraron informes anteriores de que la planta de feijoa fue polinizada por aves. Los investigadores plantean la hipótesis de que en la ciudad, las ratas pueden ser huéspedes más frecuentes debido a la reducción de la actividad de las aves, lo que destaca cómo los sistemas de polinización pueden cambiar con la urbanización.

La historia de las ratas y la feijoa que se encuentran en la ciudad, y posiblemente en otros lugares, es una historia de amor poco probable: ninguno es nativo de Colombia.

Las ratas llegaron de Europa, probablemente hace cientos de años como resultado de la colonización; los árboles de feijoa se extendieron hacia el norte desde su Argentina natal, Uruguay y Brasil.

“Y estos dos se conocieron en Colombia”, dijo el Dr. Cardoso. “Entonces, no coevolucionan. No comparten una historia natural. Pero se encuentran, y su morfología, fisiología y comportamiento les permite interactuar”.