¿Podrían los talibanes apoderarse de Afganistán? Esto es lo que sabemos.

KABUL, Afganistán – Desde que las tropas internacionales comenzaron a retirarse de Afganistán en mayo, los talibanes han llevado a cabo una amplia campaña militar y se han hecho con el control de gran parte de las zonas rurales del país. Pero durante meses, los insurgentes no lograron capturar las principales ciudades. – hasta ahora.

Durante los últimos seis días, los insurgentes han invadido nueve capitales de provincia en todo el país, la mayoría de ellas agrupadas en el norte, en una gran escalada de su ofensiva militar y un revés devastador para el gobierno afgano.

Las rápidas victorias de los talibanes han ejercido una enorme presión sobre los líderes políticos afganos y las asediadas fuerzas de seguridad del país, que se han visto abrumadas por el implacable avance de los insurgentes. El colapso de ciudades, particularmente en el norte de Afganistán, que alguna vez fue el corazón de la resistencia al ascenso al poder de los talibanes en 1996, ha avivado los temores de que los insurgentes puedan rodear la capital del país, Kabul, en una toma militar completa.

Ahora, el gobierno afgano debe decidir si reconstituye sus fuerzas alrededor del territorio que ocupa, incluido Kabul, o intenta recuperar sus ciudades caídas. Esto es lo que sabemos hasta ahora y las preguntas que deberán responderse en los próximos días.

Desde que los talibanes comenzaron su ofensiva militar en mayo, los insurgentes han capturado más de la mitad de los 400 distritos de Afganistán, según algunas evaluaciones. En las últimas semanas, después de arrasar gran parte del campo de Afganistán, los insurgentes comenzaron a asediar varias capitales provinciales simultáneamente por primera vez en los 20 años de guerra.

Luego, el viernes, esas líneas del frente se rompieron: los talibanes capturaron Zaranj, una capital provincial cerca de la frontera con Irán, después de enfrentar poca resistencia de las fuerzas de seguridad afganas al ingresar a la ciudad. Un día después, capturaron otra capital, Sheberghan, el bastión norteño del señor de la guerra, el mariscal Abdul Rashid Dostum, cuyas milicias fueron invadidas.

El domingo, las fuerzas talibanes tomaron otras tres capitales del norte. Capturaron Taliqan, la capital de la provincia de Takhar, y Sar-i-Pul, la capital de la provincia del mismo nombre. También se apoderaron de Kunduz, la ciudad más grande capturada hasta la fecha y un centro comercial vital que el grupo ha codiciado durante mucho tiempo como premio estratégico y simbólico.

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Los talibanes continuaron su implacable impulso el lunes, invadiendo Aybak, la capital de la provincia de Samangan, que se encuentra en la carretera principal que conecta Kabul con las provincias del norte de Afganistán. Luego, el martes, los insurgentes tomaron tres capitales más: la ciudad de Farah en la provincia occidental del mismo nombre; Pul-i-Khumri, la capital de la provincia norteña de Baghlan; y Faizabad, la capital de la remota y accidentada provincia de Badakhshan en el extremo noreste del país.

Los asedios simultáneos a los centros provinciales abrumaron a las fuerzas de seguridad afganas y agotaron peligrosamente los recursos militares. Se cortan las líneas de reabastecimiento a las fuerzas gubernamentales. Las ciudades y distritos que aún están bajo el control del gobierno están aún más aislados y aislados. Y las fuerzas de seguridad afganas están agotadas por la brutal ofensiva

En medio de toda la derrota, la administración del presidente Ashraf Ghani se negó a reconocer la caída de las capitales. En cambio, el Ministerio de Defensa afgano continuó promoviendo sus puntos de conversación oficiales que enfatizaban las muertes de los talibanes y la fuerza de las fuerzas de seguridad afganas.

El ministro de Finanzas en funciones del país, Khalid Payenda, renunció y abandonó el país, ya que la situación de seguridad se deterioró, una señal para muchos afganos de que sus líderes políticos casi habían aceptado una toma completa de los talibanes.

La estrategia del gobierno afgano para frenar el avance de los talibanes se alinea con las recomendaciones de Estados Unidos de que los afganos consoliden sus fuerzas restantes alrededor de carreteras, ciudades y cruces fronterizos clave, y abandonen la mayoría de los distritos ya ocupados por los talibanes, según diplomáticos estadounidenses y de la ONU.

Pero no está claro cómo ese plan aborda la captura de ahora nueve capitales provinciales en todo el país, o explica el agotamiento de la fuerza aérea y los comandos del país.

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Durante meses, esas fuerzas de élite han sido la columna vertebral de la defensa del país contra los talibanes. A medida que los insurgentes sitiaban las ciudades, se desplazaron de una posición vulnerable a otra para expulsar a los talibanes de los centros urbanos, mantener el territorio bajo control del gobierno y recuperar algunos distritos de los talibanes.

Pero esa estrategia es solo una medida provisional. Simplemente no hay suficientes tropas para defender las 34 capitales provinciales del país y los 400 distritos y, después de meses de combates sin parar, esas fuerzas han sido golpeadas.

El martes por la noche, las fuerzas de seguridad afganas no habían llevado a cabo ninguna operación seria para recuperar las capitales incautadas. En Kunduz, donde los líderes militares habían prometido comenzar una operación para retomar el centro estratégico, las fuerzas talibanes capturaron el miércoles el aeropuerto de Kunduz, la última zona de control del gobierno en las afueras de la ciudad.

En un intento por reunir a las tropas gubernamentales y las fuerzas de la milicia, el Sr. Ghani voló a Mazar-i-Sharif, la capital de la provincia norteña de Balkh y la única ciudad importante del norte que aún se encuentra bajo control gubernamental. Si los insurgentes logran capturar la ciudad, representaría el colapso casi completo del norte de Afganistán ante los talibanes.

Las grandes victorias de los talibanes en el norte de Afganistán, en particular, han avivado los temores de que los insurgentes puedan envolver la capital de la nación, Kabul, abriendo la posibilidad de una toma militar completa.

Después de que surgieron los talibanes en la década de 1990, la insurgencia sureña y predominantemente étnica pastún se enfrentó a una feroz resistencia de los grupos de milicias en el norte conocidos como la Alianza del Norte. Incluso cuando los talibanes tomaron el control de Kabul en 1996, la Alianza del Norte privó al grupo de una toma completa durante el curso de su gobierno de cinco años.

Pero ahora la captura de siete ciudades del norte en solo cinco días, los expertos advierten que si los insurgentes logran conquistar el norte, aplastando la mejor esperanza del país de una resistencia de base lo suficientemente fuerte como para enfrentarse a los talibanes, el país podría caer. sus manos completamente.

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“El norte es estratégico para los talibanes, porque creen que si pueden capturar estas áreas no pastunes”, dijo Ramish Salemi, un analista político en Kabul, “entonces pueden fácilmente tomar el control del sur y la capital, Kabul”.

La presencia militar estadounidense en Afganistán terminará a finales de mes, y la reciente serie de victorias militares de los talibanes no ha llevado al presidente Biden a reevaluar ese plan, dijeron las autoridades.

Aún así, la escalada de violencia es un predicamento para Biden, quien ha marcado la línea entre sacar a Estados Unidos de la guerra e insistir en que no está abandonando Afganistán a los talibanes.

La retirada estadounidense ya está completa en un 95 por ciento, dicen las autoridades. Pero durante las últimas tres semanas, mientras los talibanes empujaban sus líneas del frente hacia las áreas urbanas, el ejército estadounidense llevó a cabo algunos ataques aéreos en Afganistán para tratar de ganar tiempo para que las fuerzas de seguridad afganas reunieran una defensa en torno a las principales ciudades sitiadas.

Funcionarios de la administración dicen que el Pentágono probablemente solicitará autorización del presidente para realizar ataques aéreos adicionales en los próximos meses, en caso de que la ciudad clave de Kandahar, en el sur, o la capital de la nación, Kabul, parezcan estar a punto de caer.

Pero el domingo, cuando tres ciudades del norte cayeron en manos de los insurgentes, la respuesta estadounidense fue silenciada. Envió un mensaje claro a los líderes afganos: en términos inequívocos, la guerra de 20 años de Estados Unidos en Afganistán ha terminado y las fuerzas afganas tendrán que retomar las ciudades por su cuenta o dejarlas en manos de los talibanes para siempre.

Najim Fahim y Thomas Gibbons-Neff contribuyeron con informes desde Kabul.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.